Читать онлайн Верни долг, дракон! бесплатно

Амеличева Елена
Верни долг, дракон !

Пролог


- Не стесняйтесь, красавица, - промурлыкал высокий худощавый шатен, окинув меня обжигающим взглядом, - раздевайтесь.

Он ведь серьезно - этот дракон королевских кровей, обитающий в шикарном дворце! Чем думала, когда ввязывалась в безумную авантюру?!

Зеленые глаза внимательно следили за мной и, казалось, проникали прямо в душу.

- Неужели вы невинны? - бровь изогнулась.

- Нет, конечно! - фыркнула я.

- Ваши заалевшие щечки свидетельствуют о том, что вы лжете, красавица, - он усмехнулся и отошел к столику, на котором стоял поднос с фруктами и несколько графинов - скорее всего, с вином. - И где только они умудрились откопать невинную барышню? - пробормотал шатен. - Не ожидал такого подарка!

Розовый напиток наполнил бокалы до краев. Один из них мужчина протянул мне. Рука предательски дрожала, когда сжала тонкую хрустальную ножку.

И ведь сама сделала все возможное, чтобы попасть в его лапы! С губ сорвался нервный смешок. Надеюсь, еще не поздно сбежать. Этим и займусь. Я поставила бокал на консоль и попятилась к двери.

- Куда же вы? - его дыхание обожгло шею сзади.

Когда он успел оказаться позади меня и прижаться горячей грудью к моей спине?

- Вы... - начала говорить, но голос осип, пришлось прокашляться. - Вы неправильно поняли!

- Сегодня мой день рождения, вы - мой подарок, - дракон резко развернул меня лицом к себе, - который имениннику очень нравится! Так что все правильно, красавица.

Он прикоснулся к моему лицу. Палец заскользил по щеке, очертил линию подбородка и по шее спустился к ключице, разгоняя по телу горячие волны.

- Не волнуйтесь, красавица, я не буду торопиться. Обещаю, вам понравится, - прошептал мужчина и потянул за краешек кружевной накидки, которая прикрывала грудь. Погладив кожу, она белым невесомым облачком бесшумно осела на пол.

Конечно, не будешь. Ты вообще сейчас начнешь думать совсем о другом. Я усмехнулась, глядя в зеленые глаза дракона. Туман желания в них рассеялся, уступив место изумлению. Что, чешуйчатый, не ожидал?

- Откуда у вас это? - пораженно выдохнул он, глядя на круглый кулон цвета крови, который покоился на моей груди.

- Узнали?

- Да, - мужчина кивнул. - Фамильный оберег рода Серпентов.

- Именно, - подтвердила я, - а если еще точнее, - перевернула украшение, показав надпись, - то этот амулет ваш, Дарьяр Севаст.

- Верно.

- Вы отдали его хозяину постоялого двора как залог того, что вернете долг предъявителю оберега. А теперь перестаньте пялиться в мое декольте и давайте обсудим.

- Что обсудим? - он, наконец-то, посмотрел мне в лицо.

- Как вы будете возвращать долг, господин дракон!

Часть 1 Оберег рода Серпентов Глава 1 Амулет


В спальне было темно - последние несколько дней свет вызывал у отца сильную головную боль. Сквозь плотные портьеры не просачивалось ни одного солнечного лучика. Лишь пара догорающих свечей на столе, уставленном пузырьками с лекарствами, разгоняли темноту по углам. Пахло притирками и микстурами.

Я на цыпочках, чтобы не разбудить, подошла к постели и замерла, глядя на лежащего на ней мужчину. В моей памяти он был высоким, статным весельчаком с черной шевелюрой до плеч, на которых любил катать меня, маленькую, заставляя взвизгивать от того, что так высоко. Но болезнь за полгода превратила его в немощного седого старика, впалая грудь которого едва вздымалась.

Пришлось затаить дыхание, чтобы сдержать слезы, рвущиеся наружу. Доктор говорит, что ему осталось недолго, но так хочется надеяться на чудо! Каждую ночь мне снится, что папа сидит в любимом кресле у камина и читает книгу, бормоча себе под нос понравившиеся строчки. А потом поднимает глаза и улыбается, заметив меня.

Мой младший брат Игги, которому еще и десяти лет не исполнилось, забирается к нему на колени и взахлеб рассказывает, какую очередную шалость сотворил. Отец изо всех сил старается сохранять серьезное выражение лица и делает попытку отчитать озорника, но не выдерживает и хохочет, прижав его к себе.

- Кто... там? - едва слышно спросил мужчина, приоткрыв глаза.

- Папочка, - прошептала я, сев на кровать. - Как ты?

- Ничего, дочка, - искусанные губы говорили о другом. Он всегда был таким, не хотел никого обременять, вечно заботился в первую очередь о нас с братом, а уж потом о себе.

- Дать тебе лекарство от боли? Станет полегче. - Я потянулась за большим флаконом из темного стекла, который стоял на тумбочке у кровати, но отец перехватил руку.

- Не хочу провести последние часы в забытьи, Тэя.

По моему лицу покатились слезы.

- Прости, детка, - он сжал ладонь. - Не плачь. Просто пришло время. Тебе придется быть очень сильной, родная. Обещай мне, что позаботишься о брате.

- Обещаю, папа.

- И. - он прикрыл глаза, пережидая, очевидно, приступ боли. - Есть еще кое-что. Возьми. - В мою руку лег круглый кулон. Холодный, тяжелый, на короткой цепочке. Цвет было не рассмотреть из-за темноты.

- Это фамильный оберег дракона из рода Серпентов, Тэя.

- Но откуда он у тебя?

Слышала про такие вещицы. Драконы хранят их как зеницу ока и передают старшему сыну в семье. А Серпенты - это родственники нынешнего короля-дракона Феррата. Как у

моего отца, простолюдина, разбогатевшего владельца постоялого двора, оказался такой раритет?

- Выслушай, дочка.

- Прости, пожалуйста.

- Оберег принадлежит Дарьяру Севасту. Его имя на обратной стороне. Он должен мне. -Папу скрутил надсадный кашель.

- Выпей воды, - я поднесла к его рту кружку.

- Спасибо, - с трудом сделав глоток, он отдышался и продолжил. - Никому не говори об этом и не показывай оберег. Надень его.

Я послушно застегнула замочек цепочки на шее. Камень лег на кожу груди.

- Как умру, найди Дарьяра Севаста, Тэя, покажи кулон и скажи, что пришло время вернуть долг.

- Но...

- Не спорь, дочь! - в слабом голосе неожиданно зазвучала строгость. - Это чрезвычайно важно!

- Хорошо, отец.

- Поклянись мне памятью твоей матери! - папа стиснул мою ладонь, горящие глаза впились в лицо, он даже немного приподнялся.

- Клянусь памятью мамы.

- Хорошо, - отец удовлетворенно кивнул и откинулся на подушки, тяжело дыша. -Найди Дарьяра Севаста, он должен. - его глаза закатились, - вернуть. долг.

- Папа? - я посмотрела на обмякшее тело с запрокинутой головой, уже понимая, что он умер, но не желая в это верить. Боль взорвалась в сердце и полилась наружу рыданиями.

- Детка, он ушел, - кто-то заботливо обнял за плечи. - Пойдем, тебе нужно поспать.

- Матильда! - я всхлипнула, узнав сестру отца, которая заменила мне мать.

- Все будет хорошо, - она погладила по волосам. - Время лечит. А сейчас идем.

Женщина отвела меня в мою комнату, уложила в постель. По коридору протопали ножки. Знаю, кто это. Дверь распахнулась, заплаканный брат бросился ко мне. Я подвинулась и помогла ему забраться в кровать. Всхлипывая, вздрагивая всем телом, он положил голову на мою грудь. Поглаживая его светлые кудряшки, я и сама забылась тревожным сном.

Глава 2 Другой долг


Утро добрым не было. Первым, что я увидела, когда солнце разбудило меня, оказался тот самый злосчастный кулон. Оберег рода Серпентов лежал на моей груди, переливаясь под солнечными лучами кровавым сгустком и напоминая о том, что теперь мы с братом сироты.

Я встала с кровати, укутала спящего Игги и подошла к зеркалу. Кулон блеснул в отражении, вновь привлекая к себе внимание. Нет, сейчас не до тебя. Первым делом нужно обеспечить папе достойные похороны. А уж потом займусь поисками Дарьяра Севаста.

Я прошла в смежную комнатку, привела себя в порядок, надела черное платье с глухим воротом, злорадно усмехнувшись тому, что теперь амулет не будет мозолить глаза. А потом вышла из комнаты и...

- Да никуда вы не пойдете! - звенящий от ярости голос Матильды оглушил меня. -Тревожить девочку в такой момент! Да вы совсем совесть потеряли!

- Совесть потерял ее отец, - мужской голос был не менее злым. - Все сроки давным-давно вышли! Отпустите! Не смейте хватать, женщина! Этот костюм, знаете, сколько стоит?

Возня и пыхтение заставили меня быстро сбежать по лестнице. Внизу я увидела Матильду, которая горой встала на пути молодого полного незнакомца, отталкивая его от ступенек.

- Вот ведь, разбудили девочку! - посетовала она. - Ни к чему в вас уважения нет, негодяй!

- Я негодяй?! - парень задохнулся от возмущения. - Да мы из уважения не тревожили господина Тамала, пока он болел!

- Из уважения, как же! - фыркнула Матильда, смерив его презрительным взглядом. -Просто вы знали, что если заявитесь в наше поместье, он на вас собак спустит, и придется долго лечить покусанный толстый зад!

- Он не толстый! - незнакомец обиженно надулся. - Я просто крепко сбитый, телосложение такое!

- Телосложение, видите ли! Да просто жрать на ночь не надо! Сладенького поменьше, овощей и движения побольше, глядишь, через месяцок-другой и талия появится!

- Отстаньте, совета у вас никто не спрашивал!

- Поздно, сейчас счет выставлю за консультацию!

- Кто вы? - вмешалась я.

- Тэя, этот нахал. - начала тетя, но парень перебил ее.

Из его витиеватой цветастой речи мне удалось уяснить главное - он клерк в фирме, которая выдает деньги под залог имущества. Если перевести на нормальный язык, его работа заключалась в том, чтобы выбивать деньги из злостных неплательщиков.

- И что вы хотите от меня? - спросила я, уже догадываясь, каким будет ответ.

Не первый год помогаю отцу с отчетностью, потому что уж скорее наши лошади начнут слагать изысканные стихи, чем он подружится с цифрами. Три раза может посчитать и каждый раз получит новый результат!

Вернее, так было раньше. А теперь...

- Господин Тамал три года назад оформил у нас займ, - подтвердил мои опасения парень.

- Это не займ, а грабеж! - пробурчала Матильда. - С такими-то процентами! Вашей конторе надо название сменить на «Бесчестные разбойники»!

Выходит, она знала? Почему тогда отец скрыл это от меня? Хотя и так понятно, знал, что дочь будет против. Я бы предложила сократить расходы, потуже затянуть пояса. А этого папа не умел. Пустить соседям пыль в глаза, купить дочери дорогущее ожерелье и лучшего скакуна - это он мог. А считать деньги, торговаться считал ниже своего достоинства. Как он умудрился разбогатеть, до сих пор не понимаю.

- Первые два года господин Тамал кое-как платил набежавшие проценты, - продолжил парень. - Но потом. - он с важным видом нацепил крохотные очки, достал из кармана пиджака черную записную книжку и, открыв на нужной странице, сунул мне под нос.

Я пробежала глазами длинный столбик цифр, выведенных каллиграфическим почерком. Напротив каждой суммы взноса стояла подпись отца. Но только на первой странице. На второй начались прочерки, двойная выплата ниже, часто разбитая на равные доли. А на третьей и вовсе присутствовали только долги, ни одного возврата.

- Понимаю, девушке сложно разобраться, это не для женского ума, - снисходительно улыбнулся пухлый нахал. - Давайте объясню. Вот эти циферки.

- Какова общая сумма долга? - перебила я, вернув ему книжку. Судя по ежемесячным выплатам, которые включали только проценты, она огромная.

- Итак, с учетом увеличения основной суммы из-за пропуска платежей, - парень пролистнул несколько страниц, - плюсуем штрафы.

- Бессовестный! - Матильда сжала кулаки.

- Итого получается, - он, явно не без злорадства, озвучил цифру, от которой у меня подкосились ноги.

- Батюшки! - ахнула тетя. - Даже наше поместье столько не стоит!

- Кстати, об этом, - парень извлек из кармана пиджака новый документ. - В связи с невыплатой долга дом со всем содержимым и окружающие его земли переходят в нашу собственность. Ознакомьтесь.

Мои руки дрожали, строчки прыгали перед глазами, но разобраться в витиеватых формулировках труда не составило. Смысл был прост - через два месяца все мы окажемся на улице. И я с малолетним братом, и те, кто работает в поместье, являясь, по сути, нашей с Игги семьей.

- Давай конюха позову, Тэя? - предложила Матильда. - Он этого наглеца пинками по толстой заднице проводит до самой его грабительской конторы!

Это не поможет. Я покачала головой. Насколько помню, по правилам имущество неплательщика должно быть выставлено на торги, где все и будет раскуплено за гроши набежавшими стервятниками, которые рады будут поживиться за чужой счет. Но до этого нужно сделать полную опись, оценить все предметы. А ведь эта кропотливая работа требует времени.

- Когда... - я с трудом заставила себя это произнести, - поместье пойдет с молотка?

- Это зависит от многого, - заюлил парень. - Точную дату назвать не имею возможности.

- А сделать так, чтобы торги были назначены как можно позднее, имеете возможность?

- Зачем мне это? - он вновь снисходительно усмехнулся. - Хотите оттянуть неизбежное? Зря, девушка, это делу не поможет. Знаете, как говорят, уж если попал в лапы дракона, пусть он растерзает тебя быстро.

- Можете или нет? - я поморщилась. Надоел уже этот болтун! Красуется, как петух на навозной куче!

- Могу, но это сильно постараться придется.

- Это подвигнет вас стараться? - вынула из ушей серьги с бриллиантами и протянула ему.

- Даже не знаю, - протянул он, стараясь казаться равнодушным, но в глазах вспыхнула жажда наживы.

- Если не хотите, попрошу кого-нибудь другого из вашей конторы, - я пожала плечами, сжала ладонь в кулак и опустила руку.

- Поверьте, очень хочу помочь вам, - парень подался ко мне. - Какой срок вас устроит?

- Полгода.

- Да вы с ума. - он с опаской покосился на Матильду. - Это невозможно!

Знаю, потому и начала с шести месяцев. В отличие от папы, я торговаться умею.

- Тогда пять.

- Нет, никак! Два с половиной, максимум!

- Ваш максимум тянет на мой минимум, - я снова показала ему серьги на ладони, и убрала одну. - Только так.

- Это грабеж!

- Кто бы говорил! - съехидничала тетя.

- Хорошо, - парень достал платок и промокнул выступившую на лбу испарину. - Три месяца.

- Четыре. - Не сдавалась я.

- Три с половиной.

- Договорились.

Серьги перекочевали в его ладонь. Он усмехнулся, явно считая, что заключил весьма выгодную сделку, и, довольный собой, ушел.

- Это же были сережки твоей мамы, - грозя ему вслед кулаком, сказала Матильда.

- Она бы меня поняла.

- Что именно, кстати, ты задумала, детка?

- Кое-кто задолжал папе большую сумму. - Ответила я, через платье погладив кулон Серпентов на моей груди. - Пришло время истребовать этот долг.

Глава 3 Столица


ТЭЯ

- Я поеду с тобой! - заявил Игги, топнув для убедительности, когда после похорон отца и обязательного двухнедельного траура в дань уважения мы с тетей начали собирать меня в дорогу. - Девице нельзя без сопровождающих! Если она порядочная. Так папа говорил.

Мы с Матильдой переглянулись. Брат был прав. По уму тетя должна поехать со мной, но по иронии судьбы, только на нее и могу оставить поместье в такой сложной ситуации. Что ж, может, идея взять Игги с собой не такая уж и бредовая.

- Хорошо, уговорил, - я взъерошила его светлые кудри, - но учти - не будешь слушаться, отправлю обратно!

- Буду! - он с готовностью закивал.

- Тогда беги, собирайся.

- Ведь не будет, - Матильда с улыбкой посмотрела ему вслед.

- Знаю. - Я захлопнула саквояж.

Дольше недели в столице не пробуду, так что этого хватит. Помогла брату с его сборами - под возмущенные вопли выкинув из чемоданчика игрушки и наполнив его одеждой. После объятий, неизбежных слез и обязательных напутствий мы сели в карету, которая под цокот копыт понеслась прочь из нашего семейного гнезда.

Игги притих, я сжала его ладошку и улыбнулась, чтобы подбодрить. Впрочем, как только за окнами замелькали незнакомые ему места, братишка оживился и во все глаза смотрел по сторонам, сопровождая увиденное комментариями. Он не замолкал до самой столицы, заставив меня пожалеть о решении взять его с собой.

К великому разочарованию Игги, уставшая сестра отказалась идти гулять и почти силой затолкала его в комнату, которую сняла.

- Не дуйся, на улице уже темно, - предупредила я, открыв саквояж. - Не ты ли поехал со мной, чтобы помочь сохранить репутацию? Негоже незамужней девице затемно шататься по городу, так ведь?

- Так, - недовольно пробормотал Игги. - Но завтра погуляем?

- Конечно. А сейчас давай пойдем в таверну и поужинаем, хорошо?

Брат кивнул. Мы спустились на первый этаж и заняли столик в углу, имея возможность рассматривать разномастную публику, не привлекая к себе внимания. Измученная на вид жена хозяина быстро принесла нам вполне сносный суп и оставляющий желать лучшего пирог с ягодами.

- За короля Феррата! - раздалось из центра таверны, где сидели подвыпившие мужчины.

Пивные кружки взлетели над деревянным столом, стукнулись, расплескав пивную пену на руки уже нетрезвых посетителей. Не слишком приятное соседство. Предпочитаю обходить пьяных стороной, ведь алкоголь пробуждает в человеке худшее, напрочь отключая мозг.

- А папа говорил, что этот Феррат узурпатор! - громко провозгласил Игги.

- Тихо! - шикнула я, но было поздно - мужчины перестали пить и уставились на нас.

Вот ведь!.. Я положила на стол монеты за ужин и, взяв слишком разговорчивого брата за руку, поспешила к выходу. Но в узком коридорчике, подсвеченном парой свечей, нас догнали.

- Куда торопишься, крошка? - преградив дорогу, один из нетрезвых посетителей дыхнул мне в лицо перегаром.

- Пропустите, меня ждет муж.

- Ничего, подождет, - раздалось сзади.

Я резко обернулась. Еще один, на вид так только что с каторги - заросший, с сальными волосами и в рваной грязной одежде!

- Мы слышали, что сказал мальчонка, - тип облокотился на стену.

- Он всего лишь ребенок, - я прижала брата к себе.

- Который назвал нашего короля этим, - мужчина наморщил лоб, - как его? Кем щенок его обозвал, Умник? - он глянул на того, что стоял за моей спиной.

- Узурпатором, - подсказал тот.

- Потому что Феррат сверг предыдущего короля и силой захватил трон! - звонко отрапортовал Игги.

Я его теперь на улицу буду только с завязанным ртом выпускать!

- Эвон как! - поперхнулся страшный на вид тип. - И кто же тебе такое сказал, а?

- Папа!

- Ай, какой нехороший папа! - зацокал второй.

- Пропустите! - я развернулась и попыталась пробиться к выходу.

- Нет уж, крошка, - меня схватили за руку и припечатали к стене. - Наши патриотические чувства уязвлены, мы требуем компенсации! Тебе придется очень постараться, чтобы мы подобрели!

- Перебьетесь! - перестав изображать высокородную барышню, я с силой зарядила ему коленом по самому уязвимому у любого мужчины месту - и вовсе не по самолюбию.

Когда он согнулся, охнув, на его хребет обрушились мои сомкнутые в замок руки, и не могу сказать, что это не доставило мне удовольствия. Мерзавец ударился задом о стену и, громко мыча, сполз на пол.

Свечи, полыхнув, затрещали, словно в них плеснули водой. Но мне было не до этого.

- Не так быстро, нахалка! - руки второго вцепились в мою талию. - Ща научу тебя, как себя вести надо!

- Нельзя научить тому, в чем сам не смыслишь! - крикнул Игги.

Хватка негодяя ослабла, я резко развернулась и увидела, что братишка держит кинжал у его... Скажем так, до чего дотянулся, у того места и держит.

- Э-э, малец, ты не того, - прохрипел мужчина, не сводя выпученных глаз с клинка. - Он же острый!

- Ага, вжик и не мужик! - отозвался Игги.

С моих губ сорвался нервный смешок. Что из него вырастет? Боюсь даже представить!

- Идем, защитник, - я снова сжала его ладонь и потащила к выходу, все ускоряя шаг.

Лишь когда мы вернулись в снятую комнату, и я смогла прижаться спиной к двери, сердце перестало так биться о грудную клетку, словно хотело из нее сбежать.

- Откуда у тебя кинжал? - запоздало сообразила я, глядя на раздувшегося от важности брата.

- Это не мой, у того ублюдка спер.

- Игги! Что за выражения?! И... и что значит спер?

- Успокойся, женщина, я тебя защитил, как и должно поступать мужчине. Не стоит благодарить.

- Лучше бы ты, мужчина, научился рот держать закрытым!

- Свое мнение надо уметь отстаивать. Так папа говорил.

- Верно. Но еще нужно знать, при каких обстоятельствах его вообще стоит озвучивать!

- Это как? - он озадаченно уставился на меня.

- Завтра расскажу, - я устало вздохнула и села на кровать. - А сейчас давай спать!

Глава 4 Обещание


ДАРЬЯР

Странно просыпаться в день собственного тридцатилетия. Я открыл глаза и долго смотрел на балдахин над кроватью, прислушиваясь к себе. Потом расхохотался. Да ничего не изменилось! Чушь это все. Хотелось, как всегда по утрам, женской ласки и вина. В любой последовательности.

Я встал и подошел к зеркалу в полный рост. Из него на меня смотрел, одобрительно ухмыляясь, обнаженный шатен. Высокий, подтянутый, ни грамма лишнего жирка. Весьма щедро одарен природой по мужской части. Красивое лицо. А главное оружие - зеленые глаза. Скольких красавиц они привели в мою постель, не сосчитать.

И не верьте тем, кто говорит, что мужской пол ведет счет победам. Так делают только те его представители, чьи успехи на любовном поприще оставляют желать лучшего, настоящие победители быстро сбиваются со счета.

Я вышел в сад и направился к огромному бассейну. Бирюзовая холодная, еще не прогретая солнцем вода приняла меня в свои объятия и моментально взбодрила. На сушу я выбрался со зверским аппетитом, оделся и направился в столовую. Дракону нельзя долго оставаться голодным - истинная сущность может взять верх, и тогда пострадают те, кому не посчастливится попасться на пути.

Большинству высокородных, а тем более, принадлежащих к королевским ветвям Драконьего древа, на это плевать, но я не приемлю чрезмерную жестокость, да и убийства мне никакого удовольствия не доставляют. Дарьяра Севаста можно во многом упрекнуть - если осмелитесь, конечно, но не в этом.

Накрытый стол ломился от яств на любой вкус, но я, скользнув по нему взглядом, направился к длинному ряду графинов с веселящими напитками. Без алкоголя, но становится легко и приятно на душе. Так, Астарти тут для красавиц, дабы общительнее были. Конти из владений Феррата - на любителя. Оми - для старых тетушек и всех остальных, таких же, как и Оми, безвкусных дамочек, для которых я, в силу их почтенного возраста, опасности никакой не представляю.

Тали. Взгляд остановился на квадратном графине с темно-золотым напитком, моим ровесником, кстати. Из погребов предыдущего короля. По всей стране не более сотни драконов могут похвастаться, что обладают такой диковинкой. Что ж, каждый день раритетный Тали пить не буду даже я, но сегодня есть повод.

Насладившись процессом - тяжестью графина, игрой солнечных лучей в благородном напитке, дымным ароматом, я сделал первый глоток. Расплавленный янтарь растекся во рту, пощипывая, искушая, играя всеми оттенками вкуса.

Прикрыть глаза, позволить Тали скользнуть в желудок, вдохнуть, чтобы раскрылись нотки послевкусия. Да, настоящее удовольствие, как тот миг, когда недотрога, которой добивался так долго, что успел устать, дарит взгляд, говорящий о том, что сегодня она сдастся.

Отвлекая меня от воспоминаний, в столовую вошел Михаэль, голубоглазый блондин, тоже дракон. По нему сохло немало красоток, но, в отличие от меня, он этим редко пользовался. Тот тип мужчин, которым необходимо любить, чтобы спать с девушкой. В будущем идеальный муж и отец.

- Уже смакуешь Тали? - он изогнул бровь. - Еще только полдень.

- Уже полдень? - я плеснул в бокал еще. - Тогда надо торопиться, чтобы наверстать упущенное время!

Мы расхохотались, обменявшись понимающими взглядами. Друзья детства, немало пережившие вместе, всегда понимают друг друга с полуслова. А иногда и вовсе без слов. Доверчивость мне не свойственна, но к Михаэлю могу без опаски повернуться спиной -во всех смыслах.

- Держи, - я наполнил второй бокал и протянул ему.

- С Днем рождения, старик, - глаза друга заискрились.

- Не смог не подколоть, да? - я усмехнулся.

- И не говори, никакого уважения к старшим! - он притворно вздохнул и сделал глоток.

- У нас разница всего ничего!

- Да, но все же 25 и 30 - разница огромна.

- Только если это сам знаешь, что! - съязвил я.

- 30 - это уже не «сам знаешь, что», а дубинка стражника!

- Два взрослых балбеса, а разговорчики только об одном! - в столовую вошел Эдгар.

Полная наша противоположность во всем. Не наследник благородных семей, а бастард, прижитый на стороне одним из моих дальних родственников. Не красавчик, скорее, обладатель ничем не примечательной внешности, невысокий смуглый брюнет с близко посаженными черными глазами. По таким девушки пробегают равнодушным взглядом, чтобы подарить улыбку более симпатичному парню.

В нашу компанию он попал благодаря острому уму, умению хранить секреты и вовремя подавать нужные предложения. Эдгару не было равных, если требовалось что -то достать, организовать, с кем-то договориться или разузнать нужную информацию. Дружба с ним была достаточно условной. Мы пользовались им, а он использовал наши связи, чтобы преуспеть в торговле. И это ему удавалось.

Мы сели за стол и начали завтракать, хотя, скорее уж это был обед. Разговоры, покружив вокруг праздника, который будет вечером, свелись к шуткам о подарках.

- В этот раз тебя ждет нечто необычное, - с хитрой улыбкой пообещал Михаэль, расправляясь с омлетом.

- Ну-ну, - я снисходительно усмехнулся, приглядываясь к тарелке с фруктами.

Вряд ли друзьям удастся меня удивить. В последние годы их фантазии хватало только на то, чтобы презентовать имениннику скакуна лучших кровей, отличный меч, что -то из разряда мужских побрякушек типа заколки для шейного платка с драгоценным булыжником или еще что-то подобное.

- Зря не веришь, - Эдгар посмаковал Конти. - Из владений Феррата?

- Да. - Я кивнул. - Так что же это будет?

- Хитрый, - Михаэль откинулся на спинку стула. - Мучайся до вечера!

- Интриганы! - пробурчал я. Теперь и в самом деле буду думать только о том, что за сюрприз эти негодяи приготовили!

- Анна, кстати, будет на празднике? - поинтересовался Эдгар.

- Нет. Она мудрая девушка, прекрасно знает, что бывает на таких мужских вечеринках. Кузине короля не пристало появляться на них.

- Повезло тебе с невестой! - глаза друга завистливо блеснули.

Любопытно, чему именно он завидует - ее происхождению или тому, что она сквозь пальцы смотрит на мои похождения?

- Долго ты ее мариновать собираешься? - в голосе блондина зазвучали явные нотки упрека.

- Хороший вопрос, - пробормотал я.

Боюсь, теперь Анна утроит, как минимум, усилия, чтобы заманить жениха к алтарю. И, вроде бы, и в самом деле, пора, мы помолвлены, страшно сказать, девять лет. Да и особо после свадьбы ничего не изменится. Это мы уже обсудили. Анна обещала не покушаться на мою свободу в обмен на то, что внешне буду сохранять вид благопристойного мужа и детей заведу только в браке.

Чем не идеальная супруга? О такой и мечтать уже наглость! Но есть кое-что, сдерживающее меня. Кое-что, случившееся много лет назад. Слова, сорвавшиеся с языка беспечного юнца, угодившего в настоящую беду и вынужденного дать обещание. Обещание, которое не мог выполнить.

Глава 5 Играть с драконом


ТЭЯ

Ого, вот это да! Я остолбенела перед высоким забором из чугунных пик, глядя на дом за ними.

Дом? Да это без преувеличения дворец! Все наше поместье меньше, вместе с землями. А этажей, сколько же их? Начала считать, сбилась.

- Пять. - Помог Игги.

- Что? - я с запозданием поняла, что считаю вслух.

- И он один живет в этой махине? - брат покачал головой. - Там же заблудиться можно!

Угу, зато в прятки с должниками играть самое то, пронеслось в моей голове.

- Зачем нам к нему, Тэя?

- Так надо, это взрослые дела.

И чего, собственно, оробела? Ну, да, роскошный дворец у этого Дарьяра Севаста, что с того? И так известно, что большинство драконов не бедствует. Мне этому радоваться надо - раз он так богат, то ему не составит труда выплатить долг.

- Идем, - я зашагала к огромным воротам.

Сквозь них нас пропустили, ни о чем не спрашивая, и я совсем уж было успокоилась, но у деревянных дверей в дом - каждая створка в два моих роста, как минимум - нас остановили стражники.

- Добро пожаловать, что привело вас к нам? - с улыбкой осведомился один.

- Мне нужно поговорить с Дарьяром Севастом.

- На какое время договоренность о встрече?

- Договоренности нет, но...

- Тогда уходите. - Дружелюбие мгновенно сдуло с лица стражника.

- Мне нужно поговорить с ним.

- Еще одна, - прошептал второй, закатив глаза.

- Иди домой, милашка, - посоветовал первый. - Г осподин Севаст не будет с тобой разговаривать.

- Может, сначала его спросите?

- Для того, чтобы господина не отвлекали по пустякам, мы тут и стоим, - подбоченясь, ответил товарищ. - Давай, девушка, уходи по-хорошему. - Он отошел от двери и теснил нас с братом, пока мы не спустились с крыльца на подъездную дорожку.

- Что будем делать? - поинтересовался Игги.

- Пока не знаю, - пробормотала я, косясь на стражников.

Судя по всему, дракона часто беспокоят особы прекрасного пола - догадываюсь, по какому поводу, и охране даны строгие указания на этот счет. Но если не пропускают через парадный вход, всегда можно попробовать зайти с черного.

- Идем-ка, - воспользовавшись тем, что вниманием стражников завладели другие посетители, больше похожие на цирковую труппу, у них даже страус имелся, я потянула брата в сторону.

- Подожди, интересно же! - он с любопытством глазел на охрану, которая забегала вокруг страуса, который наложил огромную кучу прямо на крыльцо.

- Потом! - мы убежали за угол.

Да, так и есть, вот еще одна дверь!

Я двинулась к ней, но она распахнулась. Пришлось, за неимением лучших вариантов, сигать в кусты. Весьма колючие, кстати.

- Ай! - пискнул Игги, которого оцарапали ветки.

- Тссс! - пришлось зажать ему рот рукой.

Двое парней, которые вышли из дома, как назло, встали на ступеньках и, похоже, уходить не торопились. Один блондин, симпатичный, другой смуглый, не вызывающий доверия - цепкие темные глаза напомнили мне о вчерашних мерзавцах в таверне.

- Ну, и где она? - блондин огляделся по сторонам. - Опаздывает!

- Это лучшая девочка госпожи Жанны, - отозвался смуглый. - Совсем свеженькая, только вчера из обители для девиц. Такую малышку можно и подождать, Михаэль.

- Только ты мог отыскать в столице невинную барышню, Эдгар!

- Нам это стоило целое состояние.

- Главное, чтобы подарок понравился Дарьяру.

- Понравится.

Во мне зашевелились противоречивые чувства. В отличие от милашки, которую они ждут, я росла не в обители, вдали от мирских искушений, и прекрасно все поняла. Друзья решили подарить Дарьяру Севасту на день рождения девственницу. Мерзко, конечно, но уж таков наш мир. Мне это претило, но внутри уже зрела стойкая уверенность, что ситуацией надо воспользоваться.

Благоразумие боролось до последнего, но пало, когда я вспомнила всех тех, кто остался в поместье и надеялся, что мне удастся раздобыть нужную сумму денег, чтобы все мы не вылетели на улицу.

- А зачем ему девушка? - Игги с любопытством уставился на меня. - Они играть будут, да?

- Наверно, - я отвела взгляд и покраснела. Рано брату еще узнавать про эти игры, древние, как сам мир.

- А мне девочку подаришь на именины? - упорствовал он.

- Сам купишь, когда подрастешь, - пробормотала я. - То есть... Кстати, умные мальчики, чтобы получить такую девочку, женятся. Солидная экономия получается!

- Да? - Игги задумался.

- Так, - я, наконец, решилась. - Сиди тут и ни шага в сторону, понял?

- А ты куда?

- Играть с драконом!

- Наконец-то! - блондин облегченно выдохнул, когда я подошла к крыльцу. - Мы уж думали, вы не придете.

- Пришла.

- Почему вы в черном? - ощупав меня взглядом, будто кобылу на торгах, спросил смуглый. - У нас день рождения, а не похороны.

- В обители мы все носили только черный. - Нашлась я. - Дабы яркие цвета не пробуждали в нас греховные помыслы!

- Идемте, - он взял меня за руку и затащил в дом.

- Куда? - едва успевая смотреть под ноги, чтобы не упасть, спросила я.

- Пробуждать ваши греховные помыслы!

Глава 6 Эхо из прошлого


ДАРЬЯР

- Готов? - в гостиную заглянул Михаэль.

- Что вы задумали, интриганы? - откликнулся я, встав из кресла. - Час уже жду!

- Тогда встречай подарок и сам решай, стоил ли он того, чтобы подождать! - друг посторонился и пропустил в комнату девушку.

А ведь он прав, такую определенно стоило ждать! Я оглядел незнакомку в сиреневом платье. Талию двумя руками обхватить можно, но при этом у нее весьма соблазнительный изгиб бедер и высокая грудь. Волосы без всяких изысков просто струятся по плечам золотистыми локонами с едва заметной рыжинкой. Подбородок выдает упрямый характер, а пухлые губки чувственность.

Небольшой аккуратный носик. А глаза! Сегодня своими любовался, но ее, тоже зеленые, были куда прекраснее. Длинные загнутые ресницы подрагивали. На щеках алел румянец. Этому подарку удалось пробудить в моей душе чувства, о которых уже забыл. Пожалуй, мы с ней встретимся еще не раз.

А теперь пора бы и начать. Нет сил ждать!

- Не стесняйтесь, красавица, - намекнул я, - раздевайтесь.

Так хочется увидеть ее обнаженной!

Она побледнела.

- Неужели вы невинны? - теперь понятно, почему друзья называли подарок особенным.

- Нет, конечно! - фыркнула малышка.

- Ваши заалевшие щечки свидетельствуют о том, что вы лжете, красавица, - я усмехнулся и отошел к столику с напитками.

И где только они умудрились откопать невинную барышню? Не ожидал такого подарка!

Я налил розового вина в бокалы и отдал один ей. Рука девушки дрожала. Похоже, она успела пожалеть, что согласилась. Зеленые глаза стрельнули по сторонам. Да, сейчас попытается сбежать. Если бы не уверенность, что ты и в самом деле девственница, подумал бы, что это тщательно разыгранный спектакль - дабы пробудить во мне инстинкт охотника.

Что ж, поиграем, если хочешь.

Поставив бокал на консоль, мой подарок начал пятиться к двери. Я ждал, глядя на нее сквозь полуопущенные ресницы, и в самом деле, как хищник, готовый броситься и растерзать трепетную лань.

Хотя на эту малышку у меня иные планы. Ей понравится в моей постели, очень понравится. Еще ни одна женщина не уходила из нее разочарованной. Все мечтали попасть обратно. Но мало кому так повезло дважды.

- Куда же вы? - я скользнул за ее спину, когда до двери оставался ровно один шаг. Хм, какой приятный аромат у ее волос!

- Вы неправильно поняли!

- Сегодня мой день рождения, вы - мой подарок, - я развернул ее лицом к себе, -который имениннику очень нравится! Так что все правильно, красавица.

Я погладил девушку по щеке - такая нежная, очертил линию подбородка и по шее спустился к ключице, наслаждаясь ее сбивающимся дыханием. Так хочется прильнуть поцелуем к коже, которая покрылась мурашками!

- Не волнуйтесь, красавица, торопиться не буду. Обещаю, вам понравится, - прошептал я и потянул за краешек кружевной накидки, которая скрывала от меня грудь прелестницы. Долой все тряпки, они только портят истинную красоту!

Мой язык пробежался по внезапно пересохшему рту. Но вместо очаровательной ложбинки взгляд с размаху налетел на фамильный оберег моего рода. Я мог побиться о заклад на что угодно - это был тот самый оберег!

- Откуда у вас это?.. - пораженно выдохнули губы.

- Узнали?

- Да, - я кивнул. - Фамильный амулет рода Серпентов.

- Именно, - подтвердила она, - а если еще точнее, - перевернула украшение, показав надпись, - то этот кулон ваш, Дарьяр Севаст.

- Верно.

- Вы отдали его хозяину постоялого двора как залог того, что вернете долг предъявителю оберега. А теперь перестаньте пялиться в мое декольте и давайте обсудим.

- Что обсудим? - я посмотрел в лицо девушки.

- Как вы будете возвращать долг, господин дракон!

Моя мама любила повторять, что эхо всегда приходит из прошлого и переворачивает настоящее вверх дном. Только сейчас понял, что она имела в виду. Фамильный оберег рода Серпентов, отданный в залог клятвы, вернулся в мою жизнь тем самым эхом. И растерзал настоящее в клочья.

- Слушаю вас внимательно, - произнесла напомнившая о том, что старательно забывал столько лет. - Как вы вернете долг?

Я хмыкнул. Как будто есть варианты. А девица-то весьма пробивная! От скромняшки из обители, которая испугалась меня и попыталась дать деру, не осталось и следа. Теперь она явно чувствовала себя хозяйкой положения. И открытым текстом требовала выполнить обещанное. Хваткая простолюдинка! Еще бы, такой шанс упускать нельзя! Раз уж папаша, тем более, подсуетился.

- Мне нужно время, - пробормотал я.

- Сколько?

Понятия не имею!

- Сумма настолько большая?

Что? Я с трудом сохранил спокойное выражение лица. Это уже интересно.

- Скажу честно, мне неизвестно, сколько именно вы должны моему отцу, - сказала девушка. - Надеюсь на вашу честность. И если вам нужно время, чтобы собрать деньги, то подожду.

Так она ничего не знает!

Едва не расхохотался. Нет, ну надо же!

- Предлагаю вам остаться в моем дворце на время ожидания, - я улыбнулся. - Клянусь, с вами будут обращаться, как с дорогой гостьей. Выполнят любые ваши желания. - Глаза задержались на ее пухлых губах. Как жаль, что не успел их поцеловать!

- Хорошо, - поколебавшись, она кивнула. - Но я приехала с братом.

- Это не проблема. Ему тоже предоставят лучшие покои.

- Вынуждена предупредить, он весьма хулиганистый и неугомонный маленький мальчик, приносящий большие проблемы.

- Сам таким был. Не переживайте, справимся.

- Что ж, тогда готовьтесь к урагану по имени Игги, - она улыбнулась, и у меня внутри все снова сладко заныло.

- Где он? Уже хочется с ним познакомиться.

- Кажется, догадываюсь, - она прислушалась к шуму, который доносился с улицы, быстро подошла к окну и покачала головой. - Нам лучше поспешить!

Мы выбежали на улицу как раз вовремя, чтобы остолбенеть от увиденного. По газону несся, высоко вскидывая голенастые лапы, страус с выпученными глазами. За ним гнался мальчишка лет десяти. А следом бежала, судя по виду, цирковая труппа.

- А у вас, очевидно, веселая семья. - Пробормотал я.

- Даже не представляете, насколько. - Девушка покачала головой. - Знакомьтесь, это Игги!

Глава 7 Тени в небе


ДАРЬЯР

Я вошел в гостиную и молча уставился на друзей. Они, видимо, ждали подробностей, но по моему лицу поняли, что если и получат, то что-то иное.

- Вы уже все? - осторожно осведомился Михаэль.

- Девчонка тебе чем-то не угодила? - Эдгар прищурился. - Только скажи и...

- Она не является той, за кого вы ее приняли. - Перебил я.

- Не девственница? - Эдгар вскочил. - Да я эту обманщицу за волосы к госпоже Жанне притащу!

- Все гораздо хуже.

- У нее дурная болезнь?!

- Давайте сделаем так, - я стиснул кулаки, утихомиривая раздражение, которое рвалось наружу, - вы молча выслушаете историю, которую мне нужно вам поведать, чтобы все стало ясно. Договорились? Отлично.

Я подошел к огню, пылающему в камине, и начал рассказывать.

Это случилось десять лет назад. Я был молодым, неопытным, но весьма наглым юнцом. Герцог Норт закатил пышный праздник в честь заключения третьего брака - с юной красавицей Майей.

Отец девушки, увязший в долгах, вынужден был отдать дочь ему в жены. Сама же она вовсе не горела желанием стать супругой немолодого уже мужчины, у которого, тем более, предыдущие жены скончались при весьма странных обстоятельствах.

Опустошив в опочивальне, куда ее отвели для исполнения супружеского долга, целый графин вина, Майя всплакнула над своей горькой судьбой и решила насолить мужу. Ибо не надо красавиц силой под венец тянуть. Вариантов для мести у нее было немного. Поразмыслив, новобрачная выбрала самый обидный. Раз уж первой ночи не избежать, то пусть наливное яблочко достанется мерзавцу герцогу надкушенным!

В поисках претендента на исполнение чужих супружеских обязанностей Майя вышла на балкон. На мое несчастье, именно я в тот момент шатался по саду, тоже нетрезвый. Выбор у девушки был, честно скажем, небогатый - или садовник с пузом по обхвату больше пивной бочки, или молодой Севаст, известный своими любовными похождениями.

Весьма достоверно изобразив панику из-за пожара, она пробудила в моей глупой голове желание спасти красотку. Оказавшись в опочивальне, я обнаружил, что пылает в ней только юная жена герцога Норта - праведным гневом и жаждой мести. Полупрозрачный пеньюар на ней не дал ровным счетом никакого простора фантазии, а мне еще и не предоставил возможности понять, какими неприятностями это кончится.

Слезы прекрасной девы, жаждущей брачной ночи, не оставили молодого Севаста равнодушным. Опьянение не помешало - стоит старшему Дарьяру принять горизонтальное положение, младший Дарьяр ту же становится в вертикальное, как шутит Михаэль.

Повалив меня, и без того едва стоявшего на ногах, в постель, Майя почти силой заставила утешить ее. Несколько раз подряд. Войдя во вкус - месть оказалась весьма приятной - новобрачная не намерена была останавливаться, и даже не услышала, как в спальню вошел супруг, которому она с удовольствием наставляла рога.

Навык побега от разъяренных мужей у меня был отработан до автоматизма, так что, можно сказать, что мое едва сохраняющее сознание пьяное тело ушло через открытое окно на инстинктах. Просвистевший вслед кинжал оцарапал плечо и помог бурлившему в крови адреналину вполне успешно расправиться с хмелем.

Ужаснувшись тому, что натворил, я развил неплохую скорость, так как перспектива остаться без того, что только что радовало чужую жену, меня не прельщала. Но герцог, как назло, попался особо впечатлительный. Не пожелав ограничиваться изрыганием проклятий вслед опередившему его безалаберному юнцу, он в два счета снарядил за обидчиком карательную экспедицию.

Позвать на помощь я не успел, пришлось принять истинный облик и свечкой взмыть в ночное небо, пытаясь сбросить погоню с хвоста - и в прямом, и в фигуральном смыслах.

Крупные драконы дышали мне в спину, заставляя петлять среди звезд, выписывая кульбиты, которые в обычном состоянии не рискнул бы даже представить.

Преимущество было не на моей стороне, но каким-то чудом узнав, во что вляпался друг, мне на помощь пришел Михаэль. Не могу сказать, что вдвоем удирать от жаждущих поотрывать нам головы драконов было веселее, но блондину удалось увести за собой половину погони и облегчить мне задачу.

Я спикировал вниз и пошел на бреющем среди не особо высоких строений соседнего со столицей городка. Чтобы на огромной скорости проскользнуть среди впритык построенных домов, пришлось встать на крыло. Это дало мне преимущество, ибо преследователи за мной сунуться побоялись, с их габаритами они рисковали попросту поломать крылья.

Впрочем, мне риск тоже стоил дорого - не успев вовремя свернуть, я со всей дури врезался в колокольню и сполз по ней вниз, напоминая лягушку, которую безжалостные мальчишки швырнули об стену.

- Живой? - словно через воду донесся до слуха вопрос.

Помотал головой, разгоняя летающих вокруг и ржущих надо мной сияющих мушек, сфокусировался на мужчине с бородой, который присел рядом на корточки. Понял, что лежу на брусчатке голый.

- Вставай, - он поднялся и протянул руку. - Колокола орут, скоро те двое тут будут.

Значит, не показалось, что воздух наполнен оглушающим перезвоном. А вот и драконы на фоне луны, даже красиво.

Вовремя отступив в тень, мужчина и меня утянул за собой. Поглядывая вверх, мы обошли колокольню и перебежками двинулись прочь. Волна холодного воздуха, упас с ночных небес, взлохматила мои волосы. Преследователи уже рядом!

- Парень, дальше сам, - бородач отступил на шаг. - Прости, но у меня двое детей.

- Помоги, - я шагнул к нему, - умоляю! Все сделаю!

- Так уж и все?

- Все, абсолютно!

- Когда драконы того и гляди, отгрызут башку, любой пообещает все, что угодно.

- Вот, держи, - я дрожащими руками снял с шеи кулон и протянул ему. - На фамильном обереге рода Серпентов Дарьяр Севаст, по матери Атар, клянется тебе, что исполнит обещанное.

- Атар, - пробормотал мужчина, пытаясь в темноте разглядеть оберег. - Вторая ветвь древа, подходит.

- Что? - рассеянно посмотрел на него, потом снова в небо - чувствую их, совсем рядом!

- Хорошо, спасу твою шкуру, дракон, - бородач кивнул, - но взамен ты...

Часть 2 Лазейка Глава 1 Красота


ТЭЯ

Какая комната! Я остолбенела, зайдя внутрь. Белоснежная, воздушная мебель, будто облака пробрались в комнату. Все залито солнечным светом. Золотого цвета портьеры с огромными кисточками. Чуть темнее ковер, в котором ноги утопают.

- А вторая комната - спальня, - улыбчивая пожилая служанка указала на дверь.

Есть еще и вторая?!

- Кроме того, имеется гардеробная, ванная, столовая, ваш личный сад.

Ничего себе гостевые покои! Это целый дом!

- Располагайтесь, госпожа. Ваш саквояж уже отнесли в спальню. Если что-то потребуется, на всех столиках колокольчики - позвоните, тут же приду.

- Даже ночью? - попыталась пошутить я.

- Конечно, госпожа. Моя спальня рядом.

- Не волнуйтесь, по пустякам беспокоить не буду. - Сконфуженно улыбнулась. - Уж ночью точно нет.

- О, никакого беспокойства, госпожа! - женщина улыбнулась. - Я не люблю без дела сидеть. Чуть что, сразу зовите, мне в радость услужить дорогой гостье господина Севаста.

- Можно вас попросить?

- Конечно!

- Зовите меня Тэя, пожалуйста.

- Как скажете, госпожа Тэя.

Ясно. Что ж, в чужой дворец со своими правилами не лезут.

- Как вас зовут?

- Марта, госпожа Тэя.

- Приятно познакомиться, Марта.

- Благодарю вас.

- А мой брат? - спохватилась я, любуясь цветами на стеклянном столике.

- Юному господину предоставлены личные покои рядом с вашими. За ним тоже закреплен слуга.

- Это вы зря, - пробормотала я.

Сочувствую этому слуге! Любопытно, через сколько он заработает нервный тик из-за постоянного звона колокольчика? Юный господин способен достать человека с самыми крепкими нервами минимум за сутки.

Служанка ушла, оставив меня одну. Налюбовавшись гостиной, я прошла в спальню, выполненную в глубоких коричневых, тех же золотистых, что и гостиная, и бежевых тонах. На широкой кровати с белым балдахином, роскошными складками собранным кверху, могли спать сразу пятеро, не рискуя встретиться.

Столь же великолепна была ванная комната. В гардеробной Игги мог до посинения носиться за бедным страусом и так и не поймать. Но более всего мне по душе пришелся сад. В тени высоких деревьев стоял столик со стульями. От входа разбегались в разные стороны дорожки из цветов. Словно ручейки, они стекались к небольшому озеру в обрамлении невысоких скал.

Как же здесь красиво! Но по дому все равно ужасно соскучилась. Быстрее бы дракон нашел нужную сумму. Впрочем, надо радоваться, что ему требуется время на сборы -значит, вполне вероятно, мне хватит этих средств, чтобы выкупить поместье. И все будет хорошо!

Одного не понимаю - почему отец сам не истребовал с должника эти деньги? Зачем брал кредит под грабительские проценты? Это очень странно.

- Ты видела, ты видела?! - маленький ураган налетел на меня, когда вернулась в гостиную своих покоев.

- Что видела? - я с улыбкой погладила его взъерошенные кудряшки.

- Тут оружейная зала есть!

Расхохоталась от души. Конечно, именно это мне интереснее всего. Главное, проследить, чтобы он ничего из этой оружейной не спер. Тьфу, не позаимствовал.

- Там столько всего! - брат начал перечислять.

Судя по всему, Дарьяр Севаст с помощью своего арсенала мог успешно противостоять любым врагам и выдержать длительную осаду. Что ж, если она и будет, то только когда красотки, которые норовят захомутать такого выдающегося жениха, пойдут на штурм.

- Так, вояка, - перебила я, усадив Игги на кушетку, - ты лучше расскажи, зачем тебе сдался страус.

- Покататься хотел, чего непонятного? - болтая ногами, он с укором посмотрел на меня. - Когда еще выдастся такая возможность?

- И то верно!

- Только я его не догнал, - брат надулся. - Уж больно шустро бегает. - Но эти, из цирка, тоже не догнали, - он повеселел.

- Так они до сих пор за страусом гоняются?

- Ага, - мальчик захихикал.

Даже не знаю, кого мне больше жалко, страуса, циркачей или этот дворец, в котором поселился ураган по имени Игги.

- А еще, а еще сегодня вечером будет праздник! - сообщил брат.

- Мы на него не приглашены, успокойся.

- Как раз это упущение я намерен исправить, - раздался сзади уже знакомый голос.

Я обернулась. На нас с улыбкой смотрел Дарьяр Севаст.

Глава 2 Лазейка


ДАРЬЯР

- Ну, так что он потребовал взамен? - хором воскликнули друзья, когда я замолчал.

Нельзя было такое обещать этому простолюдину. Но в тот момент все, что угодно сказал бы, лишь бы выжить!

- Дарьяр, не томи!

Перевел взгляд на них и тихо ответил:

- Я поклялся на обереге Серпентов, что женюсь на его дочери. И буду защищать ее от всех врагов, кем бы они ни были.

Тишина. Лишь поленья потрескивают в камине. А я, как и они, тоже в огненных объятиях - в запале сказанных слов. Десять лет прошло, но не было и дня, чтобы не вспоминал ту ночь, сожалея о содеянном. Именно то обещание на самом деле не дает мне жениться на Анне, висит над головой немым укором, льется в уши моим же шепотом.

- И... что ты намерен делать? - первым подал голос Михаэль. - Жениться на ней?

- Она этого заявилась требовать? - подключился Эдгар. - Вот ведь хитрая мерзавка! А мы сами ее к тебе и привели!

- Девушка не знает. - Сказал я.

- Погоди, но ты же сам говорил...

- Она пришла требовать возврат долга, но думает, что это деньги.

- Тогда все просто. - Эдгар усмехнулся.

- Предлагаешь откупиться? - я покачал головой. - Это не вариант. - Мной дано слово.

На фамильном обереге рода.

- Но жениться на ней ты не хочешь?

- Конечно, нет! Как ты себе представляешь мой брак с простолюдинкой? Тем более, учитывая помолвку с Анной, кузиной короля?

- Да уж, Анне это не понравится, - пробормотал Михаэль.

- Не то слово! Она мне яйца ликвидирует под корень! А потом Феррат отрежет остальное.

- Дарьяр, все просто, - Эдгар пожал плечами. - Отец этой девки использовал удачно подвернувшуюся возможность, чтобы обеспечить ей хорошую жизнь. Да, он пожадничал, но хотел самого простого - дабы у нее был богатый и знатный супруг. Верно?

- Можно и так сказать, - согласился я.

- Почему тогда он просто не потребовал денег? - не согласился Михаэль.

- Потому что мужа-дракона не купишь. - Эдгар отмахнулся. - Дарьяр, тебе не надо самому жениться на ней.

- К чему ты клонишь?

- Что бы вы без меня делали, - он покачал головой. - Говорю прямым текстом: чтобы исполнить обещание, данное тому простолюдину, тебе достаточно найти этой девке богатого супруга-дракона.

Уже понимая, что так и сделаю, все же потребовал поспорить:

- Как такого найти?

- На мой взгляд, это труда не составит, - наш хитрый змей расплылся в улыбке, - девица весьма хороша собой, явно не дура, молода. А у тебя на празднике сегодня соберется половина королевства. Холостяков будет хоть. - он взмахнул руками. - Метафоры не по моей части. Если дать за девкой хорошие земли в приданое, драконы в очередь выстроятся за ее руку, сердце и банковский счет.

Я посмотрел на Михаэля, совесть нашей компании. Друг молчал. Да, мне тоже кажется, что эта затея попахивает. Но другие варианты еще хуже. Жениться на простолюдинке

точно не хочу и не могу. А вот найти ей такого мужа, как мечтал для дочери отец, мне вполне по силам.

Прямо сегодня и начну поиски!

Я вошел в гостиную покоев, которые отвел Тэе, и замер. На девушку с братом было приятно смотреть. Они сидели на кушетке и сорванец взахлеб ей рассказывал об оружейной. Уже и там успел побывать, шустрый малец! И кто его туда пустил, интересно? Хотя такого попробуй не пусти! Сестра внимательно слушала, с улыбкой глядя на него.

Даже позавидовать успел. У меня не имелось ни сестры, ни брата. Отец погиб, когда я был еще слишком мал, чтобы запомнить его. Мать умерла, когда вступил в пору отрочества. От опекунов вовремя избавился, пока они не спустили состояние Севастов в игровых домах. Разобраться с охочими до денег тетями-дядями, повылезавшими из всех щелей, помог Феррат, за что до сих пор ему благодарен.

- А еще, а еще сегодня вечером будет праздник! - сообщил Игги.

- Мы на него не приглашены, успокойся. - Возразила сестра.

- Как раз это упущение я намерен исправить, - подошел к ним, не в силах сдержать улыбку. - Тэя, Игги, официально приглашаю вас присоединиться к празднованию моего дня рождения.

- Уррра! Пойду переодеваться! - мальчик убежал.

- Ему в это время уже положено находиться в кровати. - Попеняла мне девушка.

- И часто он засыпает до полуночи?

- Никогда! - со смехом призналась она. - Но все же боюсь, что у вас Игги избалуется окончательно!

- А вы почтите празднество своим визитом? - я сделал шаг вперед и вдохнул аромат ее волос. Что это за духи? Реагирую на них, как пацан на впервые увиденную обнаженную женщину! - Уже не в качестве подарка, разумеется, - не смог отказать себе в этой небольшой шалости.

- Нет.

- Почему?

- У меня нет с собой подходящего наряда. Я не планировала оставаться в столице дольше недели. И уж точно не думала о посещении пышных празднеств.

- Все дело в этом?

- Да.

- Других причин нет?

- Нет.

Едва не расхохотался. Ее так легко поймать в ловушку!

- Тогда жду вас на празднике, Тэя.

- Но...

- Не переживайте, вашу проблему я решил. А раз других нет, то отказ не принимается!

Хохоча, я открыл дверь и, наслаждаясь выражением лица Тэи, пропустил внутрь девушек, каждая из которых держала роскошное вечернее платье в руках. Мне бы очень хотелось, чтобы она выбрала что-то с открытой спиной. Безумно хочу ее увидеть! Это одна из самых эротичных женских прелестей. По крайней мере, для меня.

Но Тэя, без сомнений, будет прекрасна в любом наряде. Да, Эдгар прав, найти ей знатного и богатого супруга труда не составит.

Эта мысль почему-то горчинкой отозвалась в душе и заставила перестать улыбаться. Пожалуй, я слишком увлекся своей гостьей. Пора с этим завязывать. Кстати, меня уже заждались на празднике.

Глава 3 Праздник


ТЭЯ

Пока я хлопала ресницами, глядя, как в комнату входит целый магазин, именинник ретировался. Придумать еще одну причину для отказа мне не удалось. Возможно, причиной тому стали умопомрачительно красивые платья.

Я сразу увидела его - насыщенно-голубое, с затейливой вышивкой до талии, изящными складками ниспадающее вниз, и на другие смотрела лишь мельком. Когда встречаешь свое, уже не сравниваешь, просто доверившись тому выбору, что сделала душа. А если хочется поискать еще, вдруг что-то получше есть, значит, это на самом деле не твое.

Примерка подтвердила, что мы с ним созданы друг для друга. Платье село идеально. Девушка, которая принесла его, обошла вокруг меня, стоявшей напротив зеркала. Она ощупала мою фигуру придирчивым взглядом, сведя брови к переносице, потом озвучила вердикт:

- Безукоризненно! - ее лицо разгладилось, на губах появилась улыбка. - Продолжим, госпожа!

Я даже не успевала спрашивать, что происходит, лишь послушно примеряла, принимала нужные позы и отвечала, нравится мне то или иное, или же нет. В итоге на моих ногах оказались туфельки в тон платью, волосы, собранные в высокую прическу, красивыми волнами обрамили голову, в ушах засияли сапфировые ромбики.

Для того, чтобы надеть ожерелье из комплекта к ним, оберег Севастов пришлось снять. Впрочем, у платья имелся потайной кармашек, так что расставаться с кулоном не пришлось. Не то чтобы я боялась, что Дарьяр способен его выкрасть, но осторожность никогда не бывает излишней.

- Ты такая красивая! - восхищенно выдохнул Игги, вбежав в комнату. - Как принцессы на картинках!

- Спасибо.

- Ты, это, - он нахмурился, - смотри, замуж у меня не выйди!

- Не выйду, не переживай.

- Кто тебя знает, - брат недоверчиво хмыкнул. - Вокруг тебя вечно мужики вьются!

- Игги! - ахнула я.

- Чего? Не так разве? Сначала этот, как его, рыжего твоего звали?

- Лерой. И он не мой.

- Уж лучше бы немой. - Мальчик закатил глаза. - Такой говорливый был, кошмар! Папа всегда его покушать усаживал, помнишь? Говорил, что он молчит, только когда жует!

- Ты маленький... - я едва удержалась, чтобы не назвать его, как заслуживал. -Маленький жук!

- Сама жужелица!

- А еще Лероя говорливым обзывает! Сам-то какой? Тебе слово, а ты в ответ три!

- Пять, - уточнил Игги и, взяв за руку, потащил меня к двери. - Идем уже на праздник, хватит прихорашиваться! Папа говорил, что лучшее украшение девицы - скромность и покладистый нрав.

- Я скромная, - запротестовала, едва успевая за братом, бегущим по коридору. Как он ориентируется во дворце? Мне так уже обратно в свои покои дорогу точно не найти!

- С таким-то декольте? - малолетний нахал фыркнул, мельком оглянувшись. - Хотя самое-то для поиска женихов!

- Догоню ведь! - я ускорилась и почти настигла брата, но в этот момент мы вылетели из дома, и оба застыли, изумленно взирая на открывшееся великолепие.

Сад переливался, сиял и манил всевозможными развлечениями. Экзотические животные, циркачи, акробаты, кого тут только не было! Музыка ненавязчиво лилась со всех сторон, вплетаясь в разговоры и смех разодетых гостей. В глубине бил в темно-синее ночное небо огромный фонтан с разноцветной подсветкой. Рядом журчал маленький фонтанчик, наполняющий игристым пирамиду из бокалов. Под навесами тянулась вдаль лента столиков с закусками и напитками на любой вкус.

Я не успела оглянуться, как Игги исчез. Оно и понятно - брата можно было в цепи заковать, но чтобы принять участие в таком мероприятии, он бы их все равно перегрыз и сбежал. Надеюсь, бедному страусу посчастливиться обойти его стороной. А вот слонам и жирафам, которые возвышались над толпой, лениво пережевывая сено, придется несладко!

- Кого потеряли, прекрасная незнакомка? - голос прозвучал над самым ухом.

Отступила на шаг, глядя на смуглого мужчину с кудрявыми волосами до плеч. Карие глаза с интересом следили за мной. Красный костюм с вышивкой золотом делал его похожим на одного из циркачей и не в силах был скрыть животик.

- Прошу простить, если напугал, - улыбка изогнула пухлые губы. - Позвольте представиться: Касим, герцог Норт.

Глава 4 Претенденты


ДАРЬЯР

- Что так долго? - укорил Эдгар, когда я вышел на балкон, с которого открывался отличный вид на празднество. - Ты лично, что ли, ей платье выбирал?

- Платья, - уточнил, с усмешкой глядя, как вытянулось его лицо. - Всего-то три дюжины.

- С ума сошел.

- У девушки должен быть выбор.

- Выбор сейчас предстоит нам - жениха ей надо найти, - парировал Эдгар, скривившись. - Избалуешь девку, будет потом нос воротить от кандидатов.

- Ты не думал, надеюсь, что мы ее силой выдадим замуж? - Михаэль нахмурился.

- Нет. Но строгость не помешает, чтобы не наглела. Три дюжины платьев! Да для нас лучше бы было ее голой в сад выгнать. Сегодня бы и свадьбу тогда сыграли!

- Тебе уже, похоже, хватит пить, - подавив раздражение, я встал рядом с Михаэлем, и вгляделся в претендентов.

Что ж, если отсечь зеленых юнцов, женатых и мужчин в возрасте, а также тех, кто славился дурным нравом или имел плохую репутацию, не так уж много кандидатов останется. Убираем уродов и тех, кто меня ненавидит - хотя таких больше среди женатых.

Дураков тоже долой. Как и бабников - знаю, кто бы придирался, но все же. Минус пьяницы.

Н-да, не густо. Ряды претендентов поредели до десятка драконов. Насколько велика вероятность, что между ними и Тэей возникнет притяжение, способное привести под венец? Беспокоюсь не по поводу девушки, она красавица. А вот смогут ли женихи пробудить в ней... Я нахмурился. Желание? Мысль об этом была неприятна.

- Где-то двадцать кандидатов, - озвучил результат своего отбора Михаэль.

- Десять.

- Ну ты силен! - восхитился друг.

- Не густо, - встрял Эдгар. - Вы будто для себя выбираете.

- А ты что предлагаешь?

- Довериться судьбе. - Он усмехнулся, вглядевшись вниз. - Причем, прямо сейчас.

Я проследил за его глазами и увидел Тэю. Дыхание замерло на вдохе. Как же она прекрасна! Сколько видел красавиц, но такой - никогда!

- У этой девушки воистину королевская грация! - выдохнул столь же потрясенный Михаэль.

Я сжал перила, осознав, что не только мы, но и все мужчины вокруг могут любоваться Тэей. Это мне категорически не нравилось. Но хуже всего то, что к ней направлялся проклятый герцог Норт!

Нет уж, так далеко мое доверие к судьбе не распространяется!

- Такая прекрасная кожа, - герцог потянулся к щеке Тэи, но я с удовольствием перехватил его руку, оттолкнул наглеца и процедил:

- Не помню, чтобы приглашал вас, Касим!

- А с каких пор мне требуется приглашение, Дарьяр? - темные глаза недобро блеснули. -Учитывая историю, э-э, тесного взаимоотношения наших семей?

- Да уж, тесного и глубокого, - не удержавшись, я ухмыльнулся.

Именно это, если не ошибаюсь, и кричала Майя, когда использовала меня в первую брачную ночь вместо мужа.

- Если бы не запрет Феррата, щенок, ты бы гнил в сточной канаве! - метнувшись ко мне, прошипел герцог.

- Увы, я успел первым попросить его заступничества, - развел руками. - Вы тогда припозднились, Касим. Впрочем, вы всегда опаздываете.

- Пусть пунктуальность не входит в число моих достоинств, - Норт натянул на лицо кривую улыбку, - зато я отличаюсь тем, что умею очень долго ждать подходящего момента. И когда он предоставляется, использую шанс по полной.

- Приму к сведению.

- Прими. И когда будешь умолять меня сохранить тебе жизнь, я напомню тебе все твои слова, щенок!

- Непременно, только если к этому времени не заработаете старческое слабоумие, Касим, и не забудете, кто наставил вам те рога, что ветвятся на седой голове!

Глава 5 Судьба


ТЭЯ

- Такая прекрасная кожа! - герцог потянулся к моему лицу.

А другие слова кроме «прекрасный» он знает, успела подумать я, прежде чем отшатнулась. Впрочем, это было необязательно - рядом откуда-то появился Дарьяр, перехвативший его руку.

Пока мужчины обменивались колкостями, ко мне подошел Михаэль и пояснил, склонившись к моему уху:

- У них давние счеты. Дарьяр наставил герцогу рога. Тот его едва не убил, но потом вмешался король Феррат и попросил их заключить перемирие. Вражду это, само собой, не прекратило, но до серьезных стычек не доходит - оба знают, что если нарушат просьбу, или, скорее уж, приказ короля, будут последствия. Очень серьезные последствия.

- Ясно. - Я усмехнулась.

Драконы, знать, высшее сословие. А на деле все то же, что и у простых людей.

- Хотите перекусить, Тэя? - блондин улыбнулся. - Вы же весь день, наверное, не ели.

Стоило ему это сказать, как мой желудок забурчал в знак согласия.

- Похоже, он с вами согласен, - я сконфуженно улыбнулась.

- Идемте.

Мы оставили драконов выяснять отношения и прошли вглубь сада, к накрытым столам. При виде всяческой снеди глаза разбежались, а рот мгновенно наполнился слюной. Под чутким руководством Михаэля, который разъяснял, из чего приготовлены затейливо поданные яства, я наполнила большую тарелку, подхватила за тонкую ножку бокал с зеленым ликером, который волшебно пах, и пошла вслед за блондином.

Он отвел меня подальше ото всех, какими-то тропинками вывел из сада и подвел к обрыву, с которого открывался живописный вид на озеро, обрамленное с одной стороны лесом, а с другой скалами. Сюда почти не долетали звуки праздника.

- Присаживайтесь, Тэя. - Михаэль снял пиджак и постелил его на траву.

- Спасибо, - я села, не в силах отвести взгляд от звезд над водной гладью, - это поместье удивительно красивое! И такое огромное!

- Дед Дарьяра купил и обустроил его для своей супруги. Она была его Истинной. Они безумно любили друг друга.

- И умерли в один день. - Сорвалась с моих губ глупая шутка.

- Именно так.

- Простите.

- Не за что, Тэя. А вы думали о замужестве? Не слишком наглый вопрос?

- Нет. Как всякая девушка, конечно, думала. Но моей целью это не является. - Я вспомнила о своем семейном гнезде. Вот то, что действительно важно.

- Удивительно, как вас еще до сих пор не заманили замуж.

- Попытки были. Но папа не стремился от меня побыстрее избавиться.

- Понятно, - Михаэль отвел глаза, словно ему стало стыдно. Но почему?

- Могу вернуть вам вопрос, - я улыбнулась. - Супружеского браслета на вашем запястье не вижу. Почему такой, как вы, до сих пор свободен?

- Я неисправимый романтик, - он обезоруживающе улыбнулся. - Мечтаю найти свою Истинную.

- Как вы умудрились подружиться с Дарьяром? Он же ваша полная противоположность?

- Мы друзья с детства. Дарьяр намного глубже, чем хочет казаться. Вам, Тэя, должно быть, кажется, что он везунчик, у которого ни забот, ни проблем.

Так и есть.

- А на самом деле судьба его не баловала. Сначала погиб отец, Дарьяр тогда еще был маленьким. А в пору отрочества он потерял и мать. Налетели родственники, едва не оставили его нищим. Так что детство у него кончилось рано. Пришлось быстро повзрослеть.

- Жаль, что так сложилось.

Я тоже рано потеряла одного из родителей, но отец всегда окружал любовью, старался восполнить отсутствие матери нам с Игги. Но теперь, когда его не стало, чувствую себя так, словно только что распались согревающие горячие объятия, оставив мерзнуть на холодном ветру. А Дарьяр, получается, уже давно стоит, продрогнув, под его порывами.

- Так что все эти порхания с цветка на цветок, - продолжил Михаэль, - всего лишь гонка за любовью. Краткой, ненастоящей, но хоть так. - Он грустно улыбнулся, потом нахмурился, вглядываясь в кучу валунов в мой рост у кромки баюкающего отражения звезд озера. - Что это?

- О! - я оживилась. - Это страус!

- Цыпа-цыпа-цыпа, - позвала я, подойдя к страусу, который жадно пил воду из озера. Ну, а как еще его подзывать? По сути, это ведь огромная курица!

Длинная шея страуса изогнулась, повернувшись в мою сторону. Глазки-бусинки на маленькой голове заметили булочку, которую я прихватила с собой. Оголодал, бедный.

- Иди сюда, - голос был максимально ласковым. - Мы тебя накормим.

- А дальше что? - прошептал Михаэль.

Хороший вопрос. Как-то не думала об этом. Просто хотелось несчастную животину, которой не повезло встретиться с Игги, отвести к хозяевам.

- А дальше вы ее поймаете. - Не удержалась я.

- Да? - мужчина с сомнением посмотрел на жилистые ноги страуса. - А надо? Ему и на свободе, вроде бы, неплохо. Пусть тут живет, в естественной, так сказать, среде! Уверен, Дарьяр не будет против.

Я хихикнула и помахала в воздухе угощением. Помедлив, птица сделала небольшой шажок к нам, не сводя взгляда с булочки.

Но в этот момент из-за соседнего валуна высунулась лохматая голова. Эти светлые кудряшки узнаю где угодно!

- Даже не думай! - прошипела я.

Однако остановить маленького... жука было невозможно. Выскочив из-за камней, брат издал победный крик. Страус вздрогнул, бросил прощальный взгляд на булочку и понесся прочь. Мимо нас пробежал погнавшийся за ним Игги.

- Что вы там делали? - с подозрением прищурившись, осведомился Дарьяр, когда мы с Михаэлем, хохочущие, вернулись в сад.

- Страуса ловили, - невинно улыбаясь, ответила я.

Брови дракона уползли на лоб. Кажется, он ожидал любого ответа, но к такому оказался

не готов.

- На всякий случай, рекомендую пересчитать всех слонов, жирафов и зебр! - сквозь смех посоветовала я. - Кстати, заметьте, вас предупреждали, что Игги - настоящий ураган! Так что в ваших интересах, господин Севаст, как можно быстрее выполнить обещание, данное моему отцу.

Часть 3 Охота
Глава 1 Экзотические ощущения


ДАРЬЯР

В столовой еще никого не было, когда спустился туда. Непривычно. Обычно это я прихожу последним. И то, уже к обеду, хотя слуги каждый день в обязательном порядке накрывают стол к завтраку.

- Не спится? - осведомился Эдгар, зайдя следом за мной. - Или вскочил пораньше, чтобы заняться делом?

- Угу. - С уже испорченным настроением я сел за стол.

Понятно, на какое дело намекает Эдгар.

Он вчера развил бурную деятельность, переговорил со всеми женихами, которых мне пришлось счесть достойными Тэи. «Закинул удочку» - если использовать одно из его любимых выражений.

- Кстати, нужно обеспечить девушку хорошим приданым. - Налив в чашку кофе, сказал я. - Думаю, остров Ожерелье подойдет.

- Ты рехнулся? - ахнул мужчина.

- Нет.

- Денег дай. Дом в столице, на худой конец, купи - раз уж приспичило разбрасываться средствами. Но остров? Это слишком!

- Все уже решено, - прозрачным намеком сорвалось с моих губ.

- С ума сойти! - Эдгар плюхнулся на стул и закатил глаза. - Такое приданое принцессе подходит, а не простолюдинке. Да ради этого острова я сам на ней женюсь!

Моя рука с намазанной джемом булкой замерла на пути ко рту. Вот уж такого мужа Тэе точно не желаю!

- Что? - Эдгар прищурился, все поняв, очевидно, по лицу. - Такой, как я, значит, этой простолюдинке не подходит? - он побледнел - как всегда, когда злился. - Надо же! Недостоин, выходит? И чем же, позволь полюбопытствовать? Рожей не вышел? Я хоть и полукровка, но все же дракон!

- Прекрати.

- О, а давай у нее спросим? - мужчина кивнул на Тэю, которая вошла в столовую, держа за руку Игги.

- По морде хочешь?! - прошипел я.

- Доброе утро, - девушка усадила брата и сама села рядом.

- Доброе, - она даже по утрам красивая.

Нежный румянец, глаза сияют. В локонах, распущенных по плечам, солнечные лучики запутались.

- Не такое уж и доброе, - пробурчал Эдгар.

Сжав в руках ни в чем не повинную булочку, он медленно отщипывал от нее по кусочку и бросал на тарелку.

- Может, тебе прогуляться, подобреешь, - мой тяжелый взгляд лег на него.

- Кстати, о прогулках, - отозвался мужчина. - Слышал о приказе Феррата?

- Нет.

- Загляни в сегодняшние письма - всем пришло приглашение прибыть на охоту в его загородную резиденцию.

- Придется ехать, - я подавил тяжелый вздох.

Когда Феррат «приглашает», это значит «прибыть в обязательном порядке, если не хочешь в темницу».

- Ух, ты! - Игги отодвинул тарелку с недоеденным пирогом. - А можно мне с вами на охоту? - взгляд сияющих глаз стал умоляющим.

Странно, они с Тэей вовсе не похожи. Только мимика схожа, но такое часто бывает и у чужих людей, долго живущих вместе.

- Ты на страуса охотился вчера, хватит. - Девушка улыбнулась. - И напрашиваться некрасиво.

- Ничего не имею против, - я развел руками. - С удовольствием возьму вашего брата с собой.

Она наградила меня выразительным взглядом. Злись, сколько хочешь, красавица. Не все тебе надо мной подшучивать.

- Тогда мне придется поехать с вами.

На то и был расчет. Я ухмыльнулся. Ее наивность искушает меня по полной. Сплошное удовольствие заманивать девушку в одну ловушку за другой. Право слово, уже даже совестно. Но черта с два я остановлюсь!

- Само собой, Тэя, - я подмигнул Игги. - Должен же кто-то присматривать за этим юным головорезом!

- Ну, хоть страус немного отдохнет. - С серьезным выражением лица ответила она.

- А если его поймают, пока меня не будет? - мальчик с подозрением уставился на Эдгара, который уже всю булочку раскрошил на тарелку, о чем-то раздумывая.

- Кроме тебя он никому не нужен, успокойся. - Тэя взъерошила его кудряшки.

- Да? Этому тоже? Вон он уже готовится его приманивать!

- Непременно, - Эдгар изогнул тонкие губы в усмешке, - отловлю этого страуса, зажарю и сожру!

- Тогда я никуда не поеду! - в глазах Игги заблестели слезы. - Страус хороший, его нельзя есть!

- Не волнуйся, никто твоего страуса не тронет, - пришлось вмешаться.

- Точно?

- Клянусь. Я тут главный, и это мой приказ. Верно, Эдгар?

- Да не нужна мне эта курица! Вернее, обе курицы - и та, что с островом! - он закатил глаза, резко встал из-за стола и ушел.

- Не переживай, все равно мы все уедем на охоту, - я снова подмигнул мальчику.

- Ага, понял, - тот тоже слез со стула. - Но приглядеть на всякий случай надо. Пока не уехали. - Игги утопал за Эдгаром.

- Что ж, мне тоже пора собираться, - Тэя встала.

- Рад, что вы поедете с нами, - прошептал я, подойдя к ней со спины и поправив непослушный завиток.

- У меня выбора не было. - Она развернулась лицом.

- А я думал, вам не хочется расставаться со мной. - Мурлыканьем сорвалось с языка помимо воли. Сам не понимаю, что несу, когда вдыхаю аромат ее волос.

- О! - зеленые глаза изумленно распахнулись. На губах заиграла улыбка. Ладони легли на мою грудь, Тэя почти прижалась ко мне и прошептала, - тихо, не шевелитесь!

- Что... - начал я, но она прижала пальчик к моим губам, а потом осторожно повернула мою голову вбок, чтобы смог увидеть страуса, который старательно тянулся через окно к раскрошенной Эдгаром булочке.

Впрочем, меня интересовала вовсе не экзотическая птица, а те ни на что не похожие ощущения, которые я испытывал благодаря прижавшейся ко мне Тэе.

А ведь благодарить за это надо, как ни смешно, именно страуса!

Глава 2 Наряд для не-леди


ТЭЯ

Охотничьи угодья короля больше походили на город. В центре высился темно-серый неприступный замок, отгороженный глубоким рвом. В долине неподалеку располагались небольшие домики, не меньше сотни. Некоторые из них, как оказалось, были именными, принадлежали тем представителям знати, которым посчастливилось находиться в милости у короля. Чуть дальше находились конюшни, псарня и подсобные помещения.

Нас с Игги тоже поселили в такое жилье. Четыре просторные комнаты, ванная, кухня. Беспокоиться о чем-либо не пришлось - Марта, служанка, закрепленная за мной, предугадывала все желания. Вот и сейчас, разложив на кровати костюмы для охоты, она смотрела на меня, ожидая, какой выберу.

- Только платья? - осведомилась я, рассмотрев их. - А брючных вариантов нет?

- Что вы, госпожа! - Марта замотала головой. - В таких все порядочные леди будут, а в брюках на охоту только про. - она осеклась.

- Только простолюдинки ездят, хотели сказать? - я усмехнулась.

- Простите, госпожа Тэя.

- За что? Перед вами как раз девушка из простого народа. Так что, будьте любезны, раздобудьте мне брючный охотничий костюм. Это возможно?

- Конечно. - Женщина наморщила лоб, уже, видимо, начав решать непростую задачу.

- И предупредите конюха, пожалуйста, чтобы седлал лошадь под мужское седло.

Скакать по лесу, сидя боком, сомнительное удовольствие. И весьма опасное.

- Как прикажете. - Марта поклонилась и ушла.

Отсутствовала она недолго. Уж не знаю, где и как, но женщина раздобыла мужской охотничий костюм, пошитый из черной кожи. Он удачно сел на мою фигуру, только рубашку пришлось заменить - из-за наличия у меня груди.

- А вам идет, - хмыкнула служанка после того, как помогла мне облачиться. - Как бы наши охотники вместо дичи не начали за вами охотиться! - она хихикнула.

- Марта! - мои щеки порозовели от смущения.

- Что? - женщина развела руками. - Сами посмотрите, как аппетитно ваша попка смотрится!

Я встала к зеркалу вполоборота и глянула через плечо в отражение. И в самом деле, туго обтянутая кожаными черными брюками, моя задница точно привлечет всеобщее внимание. Ну и пусть, постоять за себя сумею!

Тонкий пиджак лег на плечи. Волосы служанка заплела в косу. Сапоги до колена завершили подготовку. Я прикрепила к поясу ножны с кинжалом и флягой, взяла арбалет и, проверив натяжение тетивы, закинула на плечо колчан с болтами - арбалетными стрелами. Желания убивать животных у меня нет, но оружие пригодится, если придется избалованных дворян ставить на место.

Оседланный конь вороной масти уже ждал у входа в домик. Проверив все крепления, как учил папа, я ухватилась за луку седла, и тут сзади раздалось:

- Что все это значит?!

Я обернулась и с размаху натолкнулась на полный возмущения взгляд Севаста. Что ж, могу догадаться, что его вывело из себя.

- Тэя! - он стиснул зубы и выдохнул, раздувая ноздри, как норовистый конь. - Что на вас надето, позвольте полюбопытствовать?

- Охотничий костюм. В точности такой же, как на вас.

- Именно это и смущает!

- Почему? - я склонила голову набок. - Знаю, порядочные леди должны быть экипированы в платье, в котором без помощи ни сесть на лошадь, ни спешиться. Плюс обязательна модная шляпка, из-под которой развеваются тщательно уложенные локоны. Но я не леди, Дарьяр.

- Прошу вас переодеться.

- Нет.

- Тэя!

- Позвольте напомнить, господин Севаст, вы мне не муж! Я вообще замуж не собираюсь. Поэтому сама в состоянии принять решение относительно своей одежды.

- Я с этим не спорю, - голос Дарьяра стал ласковым. Таким увещевают детей и женщин в истерике. Похоже, он попытался переключиться с кнута на пряник. - Но на охоте будет много тех, кого вы назвали порядочными леди.

- Вот и любуйтесь ими. - Я пожала плечами и погладила коня по гриве.

- Эти леди, Тэя, на самом деле отменные стервы. Поверьте, травить они умеют не только дичь!

- Мне не оставит труда поставить их на место. В крайнем случае, использую арбалет. Любая светская львица прикусит язык, если ей в задницу воткнется арбалетный болт!

- А то, что все мужчины думать будут только о вашей заднице, так бесстыдно выставленной на всеобщее обозрение, вас тоже не пугает?

- Моя задница будет прижата к седлу, если вы, наконец-то, отстанете и дадите сесть на лошадь!

- Вы меня с ума сведете! - Дарьяр стиснул кулаки и закатил глаза.

- Вы легко можете это прекратить, - прошипела я, - верните, наконец-то, долг, и наглая простолюдинка тут же перестанет сводить вас с ума!

Глава 3 Раздраконить дракона


ТЭЯ

Лес пах прелой листвой, смолой и дождем. Где-то в вышине, почти скрытой переплетением ветвей, разносились тоскливые вскрики ястреба. Между поскрипывающих сосновых стволов разгуливал ветер. Солнечные лучи, с трудом пробравшись сквозь их кроны, поглаживали лицо. Невдалеке журчал ручеек.

Это меня успокоило. Злость на Дарьяра постепенно сошла на нет. Вороной перешел с галопа на шаг. Собачий лай вдали, говорящий о начале охоты, постепенно затих. Время будто исчезло, оставив в душе щемящее чувство нежности от единения с красотой природы.

Но когда я окончательно расслабилась, из кустов, ломая ветки, выскочила косуля. Тяжело дыша, она затормозила, потом в ужасе заметалась по поляне и, наконец, помчалась дальше - едва успев разминуться с всадником, который вылетел из зарослей за ней следом.

Моя рука с арбалетом сама вытянулась вперед и нажала на спуск. Болт просвистел в воздухе и вонзился в землю прямо перед хрипящей лошадью, вынудив ее остановиться. Высокий, тучный мужчина тут же спрыгнул с нее и попер на меня. Его круглое лицо лоснилось от пота. Темные кудри прилипли к мокрому лбу. Черные глаза полыхали яростью.

- С ума сошла?! - рявкнул он.

- Простите, палец нечаянно соскользнул.

- Криворукая! - прорычал мужчина и добавил ругательство из лексикона завсегдатаев дешевых таверн.

- Следующий болт полетит, совершенно случайно, конечно же, в вас, - предупредила я, -если не потрудитесь подбирать выражения!

- Ах, ты ж, мерзавка! - взревел мужчина и...

Охотничий костюм расползся по швам. Пряжки со свистом отскочили в стороны. Брюки превратились в лохмотья, наружу вывалилось объемное пузо и, к счастью, прикрыло срамное место. Человеческое тело начало резко увеличиваться в размерах, будто что -то распирало его изнутри. Привычные линии исчезли. Плоть словно заново лепила сама себя.

Кожа темнела, пока не приобрела глубокий черный цвет. Затвердев, она покрылась чешуйками, которые наползали друг на друга, как у еловой шишки. Но лишь когда из -за спины незнакомца, со свистом разрезав лесной воздух, взметнулся длинный толстый хвост с гребнем по верху, я поняла, что смотрю на превращение в дракона!

А вот и он - огромный, черный, как безлунная ночь, с башкой, увенчанной рогами, каждый из которых минимум в два человеческих роста. Ярко -желтые глаза с вертикальным красным зрачком смотрят на меня. Пасть раскрывается и.

От мощного драконьего рева моя лошадь всхрапнула и, заржав, встала на дыбы.

Сбросив меня в грязь, вороной развернулся и понесся следом за косулей. И, право слово, я не могла его винить, самой хотелось сделать то же самое!

Черный монстр запрокинул голову и будто расхохотался. Мне же было не до смеха.

Надо срочно встать. Но и ладони, и ноги разъезжались в липкой грязи, снова шлепая меня в середину вонючего месива. Похоже на дурной сон. Многое бы отдала, чтобы сейчас проснуться и просто лежать в кровати с бешено бьющимся сердцем и бездумным взглядом, устремленным в потолок!

- Спокойно!

Опять этот голос! Как же рада его слышать! Но сейчас он переполнен тревогой, а не возмущением. Сильные руки подхватили меня за локти и рывком поставили в вертикальное положение.

Да, это Дарьяр! Но поблагодарить я не успела, мужчина резко повернулся лицом к дракону, который царапал землю, отбрасывая комья назад. Хвост с гребнем ходил из стороны в сторону, словно у разозленного кота, и в щепки ломал ближайшие деревья. Из распахнутой пасти лилось рычание пополам с редкостным зловонием.

- Успокойтесь, - тихо сказал Севаст, прикрыв меня своей спиной. - Она под моей защитой. Давайте поговорим?

Дракон склонил голову на бок и прищурил желтые глаза.

- Медленно отходите в сторону, - повернувшись ко мне, шепнул Дарьяр.

Я замерла, не в силах сдвинуться с места - потому что передо мной стоял еще один дракон. Не до конца обернувшийся. Сквозь его лицо тоже проступала чешуя. Бледно -серебристая, она словно пульсировала в такт ударам сердца. Глаза остались зелеными, но на человеческие больше ничем не походили. Глубокие изумрудные озера, прошитые черной иглой зрачка, сияли так, что хотелось зажмуриться.

- Идите же! - прошипел он и толкнул меня в грудь.

Увидев загнутые когти вместо ногтей, я и сама начала пятиться. Отступала, пока не упала на пятую точку. Не в силах двинуться, так и сидела, глядя на то, как Дарьяр увещевает эту огромную черную зверюгу.

Тот сначала молча слушал, постепенно успокаиваясь, а потом пошел обратный процесс превращения в человека. Наконец, гад стал тем же самым тучным незнакомцем.

Показав мне дряблую голую задницу, он подошел к сумке, которая была приторочена к седлу его коня и улетела на землю, когда животное умчалось. Наклонился, продемонстрировав такие глубины своего тела, которые мне, боюсь, уже никогда не забыть, подхватил плед и закутался в него.

Косясь на него, Дарьяр подошел ко мне и протянул руку. Я с опаской глянула на пальцы и, не найдя ужасных когтей, ухватилась за нее и встала.

- Как вы? - тихо спросил мужчина. - Он не поранил вас?

- Не успел.

- Не представляете, как вам повезло! - нервно сглотнув, Дарьяр покачал головой. - Вы разозлили дракона так, что тот обернулся, Тэя. Если бы его когти хотя бы поцарапали вас, он потерял бы голову от запаха крови и...

- И поделом было бы! - вклинился в разговор незнакомец, закутанный в плед. - Она угрожала пристрелить меня из арбалета, Севаст! Я имел полное право сожрать нахалку!

- Неправда! - загорячилась я. - Вы нахамили мне, да еще и такими словами, которые изо рта распоследнего отребья вылетают! Так что.

- Тихо! - глаза Дарьяра полыхнули злостью.

- Говорю же, нахалка! - толстяк подошел к нам.

- Простите, просто она не знает, кто вы. - Севаст склонил голову, потом посмотрел на меня и, явно с трудом сдерживая смех, продолжил, - Тэя Тамал, позвольте представить вам. - он выдержал театральную паузу, - Его Величество король Феррат!

Глава 4 Его Величество


ДАРЬЯР

У этой девушки редкий дар бесить меня! Взлетела в седло и умчалась - искать приключения на свою симпатичную попку. В таких брючках ее вообще из комнаты нельзя выпускать, не говоря уже о том, чтобы показывать мужчинам-драконам! Да на ней первый встречный в кустах женится пару раз подряд, не спрашивая согласия! Или волки сожрут. Хотя, скорее уж она их.

Ругаясь, я сел на коня и все же отправился на поиски. Следы вывели к ручью. Судя по ним, она перестала нестись во весь опор. И на том спасибо, не придется до ночи гнаться. Я не спеша двинулся вдоль отпечатков копыт, давая девушке время успокоиться. На лице сама собой появилась улыбка. А ведь она чертовски хороша, когда кричит. Хотя с каких пор мне стали нравиться барышни с взрывным характером?

Кстати, об этом. Я остановился и прислушался к шуму, который долетал из -за сосен впереди. Кажется, это ее голос. Неужели уже успела найти себе проблемы на обтянутое брючками место? Надо ее под домашний арест посадить!

Представив, что сказала бы Тэя, узнав о моих планах, я усмехнулся и поспешил на помощь. Улыбка моментально сползла с лица, когда увидел Феррата в облике дракона. Разъяренный дракона, который уже целую просеку прорубил, нервно размахивая хвостом. Кто его так разозлил? Хотя, это и так очевидно.

Я бросился к девушке, которая и не подозревала, барахтаясь в грязи, на каком тонком волоске от смерти находится. Ее определенно и на минуту нельзя оставлять одну! Как она вообще умудрилась дожить до своего возраста?

Закрыв ее собой, я начал говорить с драконом, прекрасно зная, что он ни слова в этом обличии не понимает, и, самое вероятное, сейчас отгрызет нам с Тэей головы. Но мой тон, похоже, все же немного успокоил его. Может, где-то на подкорке забрезжило воспоминание о том, что мы знакомы.

А может, дело в другом. Повернувшись к девушке, я увидел, как ее широко распахнутые глаза стали еще больше. Опустил взгляд вниз и увидел когти на руках. Значит, и лицо уже покрыто чешуей.

Вот почему черный дракон еще не растерзал нас обоих. Он просто чрезвычайно удивлен тем фактом, что другой дракон посмел начать обращаться при нем - ведь это означает вызов. В данной ситуации - предложение битвы за самку.

Виновница всей этой ситуации, напуганная больше, похоже, моим частичным обращением, чем огромным черным монстром, начала отступать. Облегченно выдохнув, я повернулся к Феррату. Понятия не имею, что говорил. Главное, это помогло. Не верил своим глазам, глядя, как король принимает облик человека.

Выдохнув сквозь стиснутые зубы, когда он, сверкая задницей, направился за пледом, я помог Тэе встать. Девушка, похоже, даже не понимала, что избежала практически

неминуемой смерти, раздраконив - во всех смыслах, короля Феррата, который за меньшие проступки стирал целые семьи с лица земли.

Не удержавшись, я представил ей Его Величество. Тот выслушал сбивчивые извинения и отправил девушку обратно в лагерь вместе со своей челядью, которая, наконец-то, появилась. Мы остались вдвоем. Втянув живот, Феррат застегнул пояс, который, по мнению короля, стройнил его, утягивая объемное пузцо.

- Ну, и что это было? - темные глаза внимательно посмотрели в мое лицо.

Рано расслабился. Он ничего не забывает.

- Прошу простить, Ваше Величество, - покаянно склонил голову. - От страха не соображал, что делаю.

- За себя боялся или за эту крошку?

Хороший вопрос. Как ни ответь, все равно виноват.

- За Вас, Ваше Величество.

- О как! - он хохотнул, хлопнув себя по животу. - Объясни!

- Ну, как же, вот сожрали бы вы нас обоих - и поделом, согласен, но вас же потом совесть бы замучила! Как же я мог допустить, чтобы вы так страдали?

- Ох, - в горле Феррата забулькал смех. - Не могу! - не выдержав, король загоготал на весь лес, распугивая живность на несколько верст вокруг.

Думаю, не одна крольчиха в тот день с перепугу принесла приплод, а у медведей надолго исчезли проблемы со стулом.

- Совесть бы... - продолжал хохотать мужчина, - замучила! Ох, не могу! Вот за что тебя люблю, Севаст, ты как скажешь! Ох! - от напряжения пояс на животе жалобно треснул и упал на землю. Королевское волосатое пузо вывалилось наружу, трясясь, как желе. -Видишь, что натворил? - Феррат развел руками, все еще смеясь.

- Ваше величество, вам не стоит его скрывать, - лукаво улыбнувшись, отметил я. - Столь достойному мужу стать только к лицу!

- Льстец, - он все же довольно улыбнулся, но пояс поддел ногой и отшвырнул в кусты. -Худеть надо, Дарьяр, а то собственный член последний раз когда видел, не припомню.

- Тогда не стоит ждать, пока поймают коней. Пойдемте пешком.

- И то верно.

Король бодро зашагал с поляны в лес. Я двинулся следом, понимая, что надолго его энтузиазма не хватит.

- Кстати, об интимном, - сказал Феррат с уже сбившимся дыханием. - Слыхал, поди, чего Джемма учудила?

- Не слушаю сплетен, Ваше Величество, - отмазался я.

Джемма, уже более десяти лет официальная любовница короля, отличалась взрывным темпераментом, который, вероятно, и позволял ей назло всему двору удерживать внимание любовника так долго. Между «учудить» и Джеммой можно смело ставить знак равенства, не ошибешься.

- Я тут молоденькую кралю в уголок зажал, всего-то малек пощипать, так Джемма в отместку с лакеем переспала, представляешь?

- Жестоко.

- И не говори! Уж сколько лет вместе, а все одно ревнует к каждой юбке! - Феррат начал задыхаться и остановился. - Ох, передохнЁм, а то не ровен час передОхнем!

- Как скажете.

- Скажу, что замордовали меня дворяне, Севаст. Каждый теперь норовит мне дочку, сестру или даже жену подсунуть! Сил никаких нет! В собственном дворце спрятаться некуда.

- Ужас.

- И не говори! В опочивальню иду - там уже две красотки голышом ожидают, ручки ко мне тянут. В купальню - их там столько, ступить некуда. Кушать сел - трое под столом ругаются, какая первой меня ласкать будет, выясняют! В сад и выходить боюсь, из кустов набрасываются, как звери хищные!

- И вы еще жалуетесь? - я расхохотался.

- Так ведь не молодею, Дарьяр! Месяц так пожил, чую, сердечко шалит, ноги трясутся. Сживут ведь со свету! А наследник мал еще. Вот и сбежал я на охоту. Но и то, увидишь, вечером эти проклятые претендентки подтянутся!

- Тяжкая ваша доля, Ваше Величество!

- Посмейся мне еще, - пробурчал король, уставший от ласк первых красавиц двора. -Идем, а то к утру только доберемся.

- И то верно.

- Я уж по Джемме соскучиться успел. - Признался Феррат. - Когда она рядом, ни одна баба на меня и глянуть не смеет. Все знают, потом лечиться долго придется, она у меня на расправу скорая, а рука у нее тяжелая, - он мечтательно улыбнулся. - Как-то графин о мою голову разбила...

- Это когда она вас с двойняшками застала?

- С тройняшками. Думал, убьет ведь! Зато потом всю ночь мирились! А эти, - король скривился, - у них ноги от одного моего взгляда раздвигаются, неинтересно. Нет бы хвостом помахать, раззадорить, пообещать, да не дать. Мужик ведь то, что само в руки пришло, без усилий, ценить не будет. Джемма меня мариновала, помню, год целый! - он причмокнул. - Эх, времечко было!

- Помню, Ваше Величество.

- И сколько ей тогда было-то? Девчонка совсем, а я у нее по струнке ходил! Вот таких люблю, с огнем внутренним! Кто, кстати, эта Тэя? - вдруг сменил тему мужчина, заставив меня похолодеть. - Строптивая, да на язычок острая, сразу укротить захотелось! Откуда взялась такая, Севаст?

- Моя подопечная сирота. - Прекратив улыбаться, ответил я.

- Жаль, - Феррат вздохнул, покосившись на меня. Видимо, ожидал, что последует предложение насладиться девушкой.

Ага, щаз, как сказал бы Игги. Я стиснул зубы и отвел взгляд.

- Она мне Доротею, кстати, напомнила, - неожиданно посерьезнел король, заставив меня вздрогнуть второй раз. - Дерзкая такая же, рыжая зараза! И даже черты лица в чем-то схожи.

Я вспомнил об этой истории - когда Феррат был молодым, он влюбился в невесту своего друга, принца Аласлана. Доротея отвергла непристойные ухаживания, был скандал, дошло до дуэли. Феррат был изгнан подальше от двора. Аласлан стал королем, когда пришел срок. А потом в столицу вернулся Феррат - с многочисленной армией, и занял трон.

Королева, которая была на сносях, снова отвергла его, с помощью верных людей сбежала, но умерла в родах, как и младенец-дракон, наследник престола.

- А ты, кстати, об Анне не забыл? - не преминул напомнить король. - Извела меня уже невеста твоя! Впрочем, права она - пора уже вам свадебку сыграть, Севаст.

- Непременно, Ваше Величество. Смотрите, - я облегченно выдохнул и указал пальцем на его слуг, которые шли нам навстречу, ведя королевского скакуна под уздцы.

- Наконец-то! - мужчина протяжно выдохнул. - Всех я научил, что меня нельзя ослушаться, коли жить хочется, а с лошадьми сладить не могу. Вот ведь незадача, понимаешь, Севаст? - темные глаза цепко глянули из-под густых бровей.

- Да, Ваше Величество. - Такой прозрачный намек сложно было не понять.

Глава 5 Косуля


ТЭЯ

Скинув перемазанный в грязи охотничий костюм, я с удовольствием смыла сегодняшний день с себя. Да уж, знатно накуролесила! Обычно у нас Игги бедокурит, а мне приходится быть умной старшей сестрой. Но не сегодня. Где, кстати, мой брат? Надо спросить служанку. Второпях накинув легкий короткий халатик, я вышла в гостиную и едва не налетела на Севаста.

- Что вы тут?.. - пробормотала смущенно, пытаясь закутаться в ткань, которой было так мало. Предчувствие сжало сердце. - Это Игги? С ним что-то случилось? Да не молчите же вы! - я заглянула в лицо.

- Тэя, - хрипло прошептал он.

- Что? Что с братом? Игги жив?!

- Жив, - выдохнул Дарьяр. Глаза вновь превратились в изумрудные озера с вертикальной иглой зрачка. На лице проявилась чешуя. - Все расскажу, только... - мужчина сделал глубокий вдох. - Тэя, сначала переоденьтесь. - Отведя взгляд, он сделал шаг назад. - Жду вас на кухне.

Я переоделась в первое попавшее под руку платье и выругалась, увидев, что у него довольно-таки нескромное декольте. Но сейчас не до этого. Влетела на кухню и замерла, глядя на брата, который сидел на стуле. Глаз подбит, уже заплыл, словно пчела ужалила в висок. Губа в крови. Да, красавчик.

- Жить будет, - улыбнулась Марта, рассматривая его руку с разбитыми костяшками пальцев. - До свадьбы все заживет!

- Сплюньте! - тут же потребовал Игги. - Ну их всех, баб этих! Никогда не женюсь!

- Что случилось, наказание мое? - я села на соседний стул, рядом с Севастом.

- Да как-то само все вышло, - пробурчал брат.

- Его дочь Феррата отделала, - с усмешкой пояснил Дарьяр.

- И ничего и не отделала! - возмутился Игги. - Нас всех, детей, учили из лука стрелять, у меня лучше всех получалось, они и начали задаваться. Принцесса эта кривляка просто. Лошадь, говорит, у меня есть. Я говорю - и у меня есть. Она дальше хвастаться начала. Вот я и сказал, что у меня страус есть! Гадина сразу заткнулась! А потом обзываться начала и.

- Только не говори, что ты ее побил! - ахнула я, глянув на костяшки пальцев.

- Нет, конечно! - возмутился Игги. - Она хоть и дура дурой, но все же девочка. Я ей так и сказал, как есть. Ну, что дура. А брат ее полез в драку.

- Наследник престола, - уточнил Дарьяр.

Вот ведь!..

- Я его победил, кстати! - похвастался Игги. - Но потом они все на меня набросились и.

- И тут появился я, - Севаст усмехнулся. - Как всегда, вовремя. У вашей семьи, смотрю, какая-то явно выраженная нелюбовь к правящей династии, Тэя!

Ему еще и смешно, видите ли! Я отвела взгляд. Надеюсь, мой боевой брат не успел поделиться с принцем и принцессой ценной информацией о том, что их папа узурпатор.

- А ты на охоте кого-нибудь подстрелила? - Игги с любопытством уставился на меня.

- Угу, чуть было самую ценную добычу не завалила! - сквозь смех отозвался Дарьяр.

Я наступила на его ногу и сделала большие глаза. Не хватало только моему брату узнать о том, что король едва не сожрал меня! Он же схватит меч и помчится мстить за сестру, как пить дать! Тогда род Тамалов точно закончится в темнице!

- Так, пожалуй, мне пора, - Севаст встал. - Тэя, вы приглашены на ужин к королю. Вас ждут в шатре.

- Отказаться можно?

- Сами знаете, что нет. Если не хотите разозлить его еще больше.

- Хорошо, приведу себя в порядок и приду.

- Правильное решение. - Дарьяр ушел.

Я строго-настрого велела Игги не выходить из домика, даже если он в окно увидит сотню пробегающих мимо страусов, и, переодевшись, отправилась на ужин.

Мертвая косуля, лежащая на столе под высоким дубом, глянула на меня пустыми остекленевшими глазами. Мясник вспорол ей живот и начал доставать требуху. Феррат вполне мог также поступить и со мной. Одного взмаха огромной драконьей лапы было бы достаточно. Если бы не Дарьяр, он непременно сделал бы это. А мне придется сидеть с королем за одним столом. Но выбирать не приходится.

Шатер ходил ходуном от взрывов смеха, когда я зашла в него.

- А вот и она, - Феррат отсалютовал мне кубком из рога оленя. - Боевая крошка! Единственная, кто видел меня голым, кроме нянек, и с кем я не переспал!

Уже, похоже, навеселе. Как и все остальные. Я пробежалась взглядом по лицам. Одни мужчины. Ясно, мне отведена роль экзотической зверюшки. Почувствуй себя страусом, иначе говоря.

- Садитесь, Тэя, - Дарьяр освободил место рядом с собой.

От его улыбки мне стало спокойнее.

Слуги наполнили мой бокал вином, на тарелке тут же появились закуски. Разговор за столом потек дальше, но расслабляться явно было рано - об этом красноречиво свидетельствовали взгляды, что на меня бросал король. И, едва я расправилась с закусками и передо мной появилась миска с супом, началось.

- Расскажите нам о себе, Тэя, - черные глаза с любопытством уставились в мое лицо. -Откуда вы?

- Все просто, Ваше Величество, - отозвалась я, отложив ложку. - Мой отец держал постоялый двор в городке недалеко от столицы. Когда разбогател, купил поместье, в котором и росли мы с младшим братом.

- Разбогатевший хозяин постоялого двора? - Феррат фыркнул. - Не знал, что такие чудеса бывают! Он что, пару дворян-постояльцев ограбил, укокошил и в саду закопал?

- Мой отец был честным и хорошим человеком! - куда громче, чем позволялось нормами приличия, ответила я. - Папа посвятил жизнь нам с братом, заменил мать после ее смерти! Более благородного человека не сыскать!

Рука Севаста легла под столом на мое колено. С трудом, но мне удалось обуздать гнев и обиду. Горячая влага набежала на глаза, но капать в суп я ей не позволила. Радовать этого чешуйчатого гада с короной на голове слезами? Ни за что!

Сделав глоток вина, успокоилась, как могла. Но рано. Подняв взгляд на короля, увидела, что черные глаза буравят меня. Руки, похожие на сардельки, унизанные массивными перстнями, отбивали ритм по деревянному столу.

- А кем была ваша мать, Тэя? - продолжил Феррат. - Без сомнений, самой благочестивой женщиной на свете? - в голосе проскользнули издевательские нотки. -Лучшей женой и матерью?

- Именно так. - Ответила я. - Как и ваша, вероятно!

Его челюсть на мгновение отвисла. Севаст заерзал, кидая на меня многозначительные взгляды.

- Амиру Атар впервые на моей памяти назвали благочестивой женщиной! - Феррат покачал головой и начал хохотать.

В этот момент в шатер внесли зажаренную на вертеле косулю, и мужчина потерял интерес ко мне, как и все остальные. Лишь Дарьяр, склонившись к моему уху, прошептал:

- Прежде чем что-то сказать, вспомните о том, что от вас зависит и благополучие брата, Тэя. Если не хотите, чтобы он рос и мужал в темнице, подбирайте слова.

Глава 6 Драконий танец любви


ДАРЬЯР

Откуда в этой хрупкой девушке столько смелости? Вместе с неосмотрительностью и горячностью, конечно же. Я с замиранием сердца слушал ее ответы королю, приправленные прямым взглядом, который горел негодованием, и помимо воли восхищался ею. Но эта дерзость могла дорого ей стоить.

К счастью, в шатер внесли косулю, и всеобщее внимание переключилось на нее. Как свора собак, дворяне набросились на добычу, чтобы получить кусок получше, но подошел Феррат и все отступили.

По древней традиции он должен был разделать тушу и выделить каждому долю. В наше время этот обычай немного видоизменился - мясом занимались слуги, передавая королю наполненные тарелки. Ему оставалось только выбрать, что кому достанется.

Один за другим дворяне возвращались за стол с полными мисками. Одни с победной улыбкой - этим повезло оказаться в милости у монарха. Другие были бледными, с бегающими глазами. Один из них даже уронил тарелку на пол. Но тут же все собрал обратно под тяжелым взглядом короля, прозрачно намекнувшего бедняге о грядущих тяжелых временах.

Мне тоже пришлось встать в очередь. Феррат игнорировал представителя рода Севастов до последнего. В одну руку взяв тарелку с сердцем, которое, опять же, по обычаю, предстояло съесть ему, а другой ухватив две тарелки с мозгами косули, он вернулся за стол. Миски с мозгами шлепнулись на стол передо мной и Тэей.

- Приятного аппетита, - съехидничал мужчина и вгрызся в сердце косули.

- Благодарим, Ваше Величество, - отозвался я.

- Г офорят, от мозгоф мудреют, - с набитым ртом отметил чрезвычайно довольный своей шуткой монарх.

Мне к таким было не привыкать. А вот Тэя, судя по ее лицу, больше всего на свете хотела надеть тарелку ему на голову. Мой разум заметался в поисках выхода. Иначе мы оба продолжим ужин в темнице. Но девушка меня опередила.

- Позвольте удалиться, Ваше Величество, - попросила она, встав из-за стола.

- Фто? Угощение короля фам не по фкусу?

- Отчего же, все было очень вкусно, но...

- Но вы все равно торопитесь сбежать от нас, - прожевав, закончил за нее Феррат. - В чем причина?

- В женском недомогании, Ваше Величество, - с усмешкой ответила девушка.

- А. - он хмыкнул, отвел взгляд и даже покраснел. - Идите, конечно.

- Благодарю. - Тэя двинулась к выходу, но в этот момент в шатер ворвалась.

- Джемма! - потрясенно выдохнул король.

Основательно погрызанные остатки сердца косули выпали из его руки и шлепнулись на тарелку.

- Что, не ждал, Твое Величество? - осведомилась она, уперев руки в осиную талию.

Золотое платье, которое уместнее смотрелось бы на роскошной свадьбе, нежели в охотничьем шатре, отлично подчеркивало пылающие гневом желтые глаза и кожу цвета кофе с молоком. Темные кудряшки воинственно торчали во все стороны - у них был характер их обладательницы, справиться с ними не удавалось ни одной служанке.

- Почему, - пробормотал монарх. - Ждал, конечно.

- Ну да, весь месяц ждал, мерзавец! - она фыркнула. - Весь двор в постель затащил, или не успел?! Я смотрю, тут уже претендентки вьются? - она обожгла взглядом Тэю, которая тут же поспешила покинуть шатер. - Старый развратник!

- Джемма...

- Что мямлишь? Ты король или утиная гузка?

- Женщина! - Феррат побагровел и ударил кулаком по столу.

Я с облегчением выдохнул, увидев, как моя тарелка с мозгами, ускакав, опрокинулась прямо на колени соседа.

- Ах, так?! - Джемма подскочила к нему, схватила со стола нож и под изумленный выдох знати приставила его к шее любовника.

- Опомнись, безумная, - он начал медленно вставать. Стул проскрипел ножками по полу в полной тишине. - Джемма, ты забыла, кто перед тобой?

- Это ты забыл, кто перед тобой! - прошипела она. - Кто клялся мне в вечной любви?! Кто говорил, что это, - нож медленно прочертил по экватору объемного живота линию от горла до паха, - принадлежит мне навсегда?!

- Я, - подтвердил Феррат. - И ничего с тех пор не изменилось, что бы ты себе не напридумывала! Ты мне сердце выгрызла, женщина! Вот такое оно стало уже! - он ткнул пальцем в тарелку с остатками сердца косули.

- А ты мое разбил! - в желтых прекрасных очах Джеммы засияли слезы.

Увидев, как загорелись глаза Феррата - так наш монарх всегда смотрел на любовницу, которую обожал долгие годы, я отошел в сторону и шепнул замершим дворянам:

- Освобождаем помещение, живо.

Взгляды переместились на меня.

- Но, как же, Севаст? - пробормотали хором некоторые из них.

- Король желает остаться наедине с дамой, - намекнул я. - Чего непонятного?

- Ваше Величество, - посмел вмешаться один из недоверчивых.

- Да проваливайте уже! - рявкнул он, махнув рукой.

Мы покинули шатер.

Ночной холодный ветер коснулся разгоревшихся щек. Да, Джемма - это нечто! Но где Тэя?

Я пошел по лагерю, позволив дракону внутри проснуться. Мой зверь безошибочно вывел меня к девушке - благодаря аромату ее волос, который сводил с ума и меня, и дракона. Она стояла у обрыва и смотрела в небо, которое в ответ глядело прямо в душу драконьим оком - полной луной, укутанной желтым сиянием.

- Не помешаю? - тихо спросил я, подойдя к девушке.

- Нет. - Она улыбнулась. - Простите, Дарьяр.

- За что?

- За то, что не смогла сдержаться за ужином. И за то, что до сих пор не поблагодарила вас за мое спасение. Спасибо вам.

- Пожалуйста.

- О, что это? - ахнула Тэя, когда две тени пронзили лунный глаз и закружились, сплетясь крыльями.

- Драконий танец любви, - тихо пояснил я, тоже с замиранием сердца глядя на пару, что купалась в лунном свете, камнем ныряя вниз, свечкой взлетая ввысь, замирая напротив друг друга, расправив мощные крылья.

- Как красиво! - прошептала девушка.

- Очень красиво, - я кивнул, глядя на ее подсвеченное лунным светом лицо с сияющими глазами.

Какой потрясающей драконицей она бы была! Плюнул бы на все, увез из страны, пусть искали бы, пока не надоест! Впервые мне кажется, что я смог бы удовольствоваться одной женщиной до конца жизни и быть счастливым.

Я отвел глаза от Тэи и ухмыльнулся. Это лишь шальные мысли под влиянием романтичного момента. Мы из разных миров. Наши жизни соприкоснулись на какое -то время, но скоро нас бурным течением судьбы унесет в разные стороны. Наверное, мы никогда больше не встретимся. И это к лучшему.

- Кто эти драконы? - спросила девушка.

- Феррат и Джемма.

- Она его...

- Любовница, верно.

- А как же жена?

Хм, никогда об этом не задумывался. Еще одно доказательство того, насколько мы разные с Тэей.

- Королева мудрая женщина. Она родила мужу наследника и принцессу. На этом их отношения, можно сказать, закончились.

Я промолчал о шутке, которая давно ходит по двору: о том, что в случае необходимости последнее место, где стоит искать Феррата, это супружеская спальня.

- Мне жаль ее. - Едва слышно прошептала девушка.

- Почему? Такова жизнь.

- Это несчастная жизнь. Бывает по-другому.

- Не часто.

- В вашем сословии, возможно. - Возразила она. - У меня же перед глазами были родители, нежно любящие друг друга.

- Что ж, им повезло.

Драконы пронеслись над нами, обдав холодной волной. Вскоре из рощи неподалеку, куда они приземлились, послышались характерные звуки страстного, э-э, примирения.

- Позвольте проводить вас до вашего домика, - я усмехнулся. - И рекомендую отправить Марту на поиски беруш, если хотите уснуть. Ведь Феррат с Джеммой не угомонятся до самого утра!

Часть 4 Жених и невеста Глава 1 Булочки


ТЭЯ

Из-за прибытия Джеммы охота, которую предполагалось растянуть на неделю, закончилась за один день. И это оказалось к счастью, ведь продлись она дольше, не миновать мне темницы. Примирившиеся любовники, воркуя, как молодожены, вернулись в столицу. Остальные тоже разъехались по домам. Мы вернулись в поместье Севаста.

Уставшая и утомленная долгой дорогой, я отвела Игги в его покои, отпустила спящую на ходу Марту отдыхать, приняла ванну и тоже забралась в постель. Но уснуть не успела -в коридоре зашлепали ножки. Скрипнула дверь, и брат, так похожий на ангелочка в длинной ночной рубашке, подошел к кровати и пожаловался:

- Я уснуть не могу.

- Почему?

- Привык сначала пить теплое молоко с печеньками.

- Так попроси своего слугу.

- Раньше ты мне его приносила. - Нижняя губа брата задрожала. - Всегда. А теперь не приносишь.

- Прости, малыш, - мне стало совестно, ведь на самом деле, напрочь забыла о нашем ритуале, который мы неукоснительно соблюдали много лет. - Будут тебе и молоко, и печеньки, забирайся пока в мою постель.

- Хорошо. - Игги улыбнулся и нырнул под одеяло.

Я поцеловала его в щеку, надела теплый халат и зашаркала тапочками по коридору, пытаясь вспомнить, где тут располагается кухня. Свеча в моей руке больше чадила, чем освещала лабиринты дворца Севаста. Стрелочки бы, что ли, рисовали на стенах.

Порядком поплутав, я уловила аромат свежей выпечки. Наверное, кухня где-то рядом. Ага, а вот и дубовая дверь. Тяжелая какая! Одной рукой намучаешься открывать. Пришлось поставить свечу на пол. Потянув за медное кольцо двумя руками, я справилась с дверью. За которой неожиданно обнаружился Михаэль.

На застигнутом врасплох драконе был надет фартук. Волосы прикрывала косынка. А в руках он держал противень с булочками, источающими дивный аромат.

- Тэя. - Смущенно пробормотал мужчина.

- Прости, что помешала, - тоже сконфуженная, ответила я, - тому, что ты делал. - Во мне проснулся интерес. - А чем ты, кстати, занят?

- Любимым делом. - Он улыбнулся. - Странно, да?

- Немного.

- Ты проходи, все объясню.

- Хорошо, - я взяла с пола свечу и зашла на кухню.

Михаэль поставил противень на большой стол и споро переложил выпечку на тарелки. Накрыл полотном, посмотрел на меня и развел руки, испачканные мукой, в стороны:

- Все просто, Тэя. Я обожаю печь. С самого детства. Но положение не позволяет. Родовитым драконам не престало таким заниматься.

- И ты делаешь это по ночам?

- Да, иногда отдаюсь во власть своей порочной страсти, - пошутил он.

- Не волнуйся, никому не скажу. Но - при одном условии!

- Шантаж?

- Ага.

- Что ж, огласите список требований.

- Я хочу твои булочки!

Мы замерли, одновременно поняв, что я сморозила, синхронно покраснели и отвели глаза.

- С изюмом или орехами? - со смешком уточнил Михаэль.

- Обе.

- Хорошо, - он поставил передо мной тарелку с крутобокими булочками и налил ароматного чаю.

Выпечка буквально таяла во рту. Умяв угощение, я попросила добавки. Мужчина расцвел и вновь наполнил тарелку.

- Уф, тебе на самом деле надо быть поваром, - погладив свой округлившийся живот, констатировала я. - Безумно вкусно, спасибо!

- Благодарю, - он усмехнулся. - Больше всего на свете хотел бы пекарню свою открыть. - Странно, да? Избалованный дракон, у которого всего в избытке, завидует простолюдинам.

- Поверь, у кого-то из них могут иметься похожие мечты, недостижимые в силу других причин.

- Ты права.

- Мой папа говорил, что если чего-то по-настоящему хочешь, то за это стоит бороться -изо всех сил.

- Вам с братом повезло с отцом.

- Ой! - я вскочила. - Брат!

Вот ведь!.. Пошла за молоком с печеньками, наелась булочек и напрочь забыла об Игги! Сестра, называется!

Когда я вернулась в спальню, брат уже смотрел десятый сон. А вот мне спать совершенно расхотелось. Поставив кружку с теплым молоком и тарелку с булочками на столик, я вышла в сад. Убывающая луна напомнила мне драконий танец. Но следом пришла картинка с прищуренными черными глазами короля Феррата. Пришлось помотать головой, чтобы избавиться от нехорошего предчувствия.

Шевеление в кустах отвлекло меня. Подойдя ближе, я увидела старого знакомого -покачивая маленькой головой на длинной шее, в траве спал страус. Ветка предательски хрустнула под моей ногой, и он приоткрыл один глаз, подернутый пленкой. Сдавленный крик, похожий на кудахтанье, вырвался из клюва.

- Не бойся, - прошептала я, но напуганная птица вскочила, заметалась по саду, рискуя переломать ноги, и понеслась, куда глаза глядят.

Мне пришлось броситься в погоню. Надеюсь, хоть в темноте сумею догнать эту безумную курицу, пока до нее кто-нибудь другой не добрался. Тут псарня недалеко, из охотничьих угодий вполне могут наведаться в гости лисы, а может, и волки, которые не прочь будут перекусить этим чудом в перьях. А по дворцу бродят доги размером с лошадь - ленивые, правда, до безобразия.

- Стой, паразит! - крикнула я, когда страус, едва успев затормозить перед бассейном, метнулся в кусты, застрял в них - наружу торчала только задница с растопыренным хвостом, но начал работать мощными лапами, и в меня полетели земля, мелкий гравий, поломанные веки и листья.

Пришлось прикрыть лицо. Когда проморгалась, зверюги в кустах уже не было.

Ах, так, значит? Глупая птица! Хотя, если вон там срезать, вполне могу успеть перехватить пернатого негодяя! Только самой бы ноги не переломать!

Я понеслась наперерез, но с дорожки шагнула какая-то тень, вынудив меня врезаться в нее на полной скорости. Сдавленный крик, и мы оба полетели в кусты. Я оказалась в более выигрышном положении, потому что приземлилась на что -то мягкое. Что это, кстати?

Приподнялась на локтях, вгляделась и обомлела.

- Дарьяр?..

- Вы сногсшибательная девушка, Тэя, - промурлыкал он, усмехаясь. - Во всех смыслах!

- Это страус виноват, - пробормотала я и попыталась подняться.

- Мой долг перед ним растет, - пробормотал Севаст, прижав меня к себе еще крепче.

- Вы все неправильно поняли! Я булочки с молоком брату принесла, а он уже спал, вышла в сад, а там он тоже спал.

- Игги?

- Да нет, страус! Разбудила его нечаянно, он побежал прочь. Темно ведь, переломает лапы! Нет бы спокойно позволил себя поймать, булочек бы поел...

- Булочки, значит, - ухмыльнулся Дарьяр. Ладони поползли вниз с моей талии. -Булочки - это очень хорошо.

Я ахнула, когда он сжал ягодицы. Дать пощечину, к сожалению, не представлялось возможным в виду того, в какой позе мы располагались. Да и его глаза, снова прорезанные вертикальной иглой зрачка, отбивали желание бить мужчину.

- Ты, смотрю, по-прежнему себе ни в чем не отказываешь, - насмешливо протянул женский голос. - Тискаешь милашек прямо в кустах?

Дарьяр подхватил меня, и мы в два счета оказались на ногах.

- До спальни не дойти было? - продолжила незнакомка.

Даже полутьма не скрывала красоты ее точеного лица и фигуры в форме песочных часов.

- Вас это не касается! - огрызнулась я, покраснев.

- Напротив, кошечка, еще как касается. Так что спрячь коготки и захлопни наглый ротик, пока тебе хвост не отдавили!

- Да кто вы такая?!

- Позвольте представиться, - она отвесила издевательский, но, тем не менее, грациозный поклон, - Анна Феррат, кузина короля. И невеста Дарьяра Севаста.

Глава 2 Скрестить мечи


ТЭЯ

К утру стыд не прошел. Вчера, подгоняемая им, я ушла из сада, оставив Дарьяра с невестой. Уши горели до сих пор. Представляю, как ситуация выглядела с ее стороны. Если бы мой жених в кустах барахтался с посторонней мамзелью, я бы не церемонилась и выражения не подбирала! Они бы долго от меня по саду улепетывали, уворачиваясь от летящих вслед тяжелых предметов!

Тяжело вздохнув, я проигнорировала платья, которыми Севаст наполнил мой гардероб -с каждым днем их становилось все больше, будто они размножаются, и достала один из своих дорожных нарядов, скромный, но добротный. Потом отправилась искать брата.

Непоседа Игги обнаружился в саду. Оказалось, Дарьяр учит его бою на мечах. Я застала их как раз в момент, так сказать, теоретической части, и залюбовалась. Хотела бы сказать, что сердце щемило от того, с каким восхищением брат глядит на своего учителя, впитывая каждое его слово. Но на самом деле в груди замирало от суровой красоты дракона, одетого в белую свободную рубашку и черные брюки, обтягивающие все места, в том числе, длинные мускулистые ноги.

Я прекрасно сознавала, что облизываюсь на чужого жениха. От этого мне становилось тошно от самой себя. Но отвести взгляд никак не получалось.

- Итак, что ты запомнил? - опустив меч, спросил Дарьяр.

- Величайший воин - тот, кто не достает свое оружие, - отрапортовал мальчик.

Я хмыкнула. Начало мне нравится!

- В реальном бою нет приза за второе место.

Верно, но уже настораживает.

- Никогда нельзя недооценивать противника, надо быть всегда готовым к любым действиям с его стороны, и никогда не поворачиваться к врагу спиной.

- Молодец, - Севаст одобрительно улыбнулся. - Продолжим. Меч из ножен ты научился правильно вытаскивать. Теперь запомни: ты должен быть сосредоточен, но спокоен, расслаблен и при этом крепко стоять на ногах. Оружие держи в среднем положении.

- Так? - Игги вытянул руку.

- В таком положении ты теряешь способность толкать и парировать удары. Локти должны быть согнуты и ближе к телу. Да, вот так. Помни, что бить нужно по противнику, а не по его мечу.

- Девушек Дарьяр, увы, не учит боевым приемам, - раздался рядом женский голос. - Их он учит кое-чему другому. Доброе утро, Тэя.

- Доброе утро, Анна.

От одного взгляда ее черных, как у Феррата, глаз по телу побежали, будто пытались спастись бегством, крупные мурашки. И прохладное утро тут было вовсе ни при чем.

- Прошу простить меня за вчерашнюю... - начала я, но она резко оборвала, вскинув руку.

- Я всегда спокойно относилась к его девкам.

- У меня и в мыслях не было ничего подобного!

- Заткнись и послушай, - ее ногти, став драконьими когтями, впились в мою ладонь. В черном омуте глаз проявилась алая стрела зрачка. - Я ничего не желаю знать. Но в твоих интересах подхватить братца и как можно быстрее убраться в ту нору, из которой ты вылезла! Или пожалеешь!

Сад наполнился звоном скрещенных мечей. Но силы явно были неравны. Однако время славится как раз тем, что уравнивает все и всех - без исключений.

- Тэя! Ты видела? - Игги подбежал ко мне, взахлеб делясь впечатлениями. - Я уже три приема выучил!

- Молодец! - его радость заставила и меня улыбнуться. - Главное, не поранься.

- Женщины! - брат презрительно фыркнул, закатив глаза.

- Не беспокойтесь, Тэя, мечи учебные. - Успокоил Дарьяр, подойдя к нам. - Они не заточены.

- Хорошо. - Запах от разгоряченного мужского тела заставил мои ноздри затрепетать. Да что же такое со мной происходит! Совсем совесть потеряла!

- Фуу, дорогой, ты воняешь, как козел! - Анна сморщила носик.

- Откуда тебе знать, как пахнут козлы? - с усмешкой отозвался он.

- Ты забыл, кто мой кузен? - парировала она.

- И то верно.

Они расхохотались.

Их смех резанул слух. У них общее прошлое, воспоминания, шутки. И будущее у них тоже совместное. И в нем нет места какой-то простолюдинке.

Глава 3 Два пути


ДАРЬЯР

Шум за окном спальни заставил меня, в одних легких брюках лежащего на кровати, выплыть из воспоминаний о тех ощущениях, которые накрыли, когда Тэя сбила меня с ног и уронила в кусты. Когда-то сам так поступал с девушками, которые обычно не особо возражали, сопротивляясь приличий ради. Ох уж этот страус!

Я встал и отдернул занавесь, надеясь, что там Тэя. Ловит гномов, например. Или геноцид феям устраивает. Без разницы, пусть, если это позволит мне еще немного поприпираться с ней. Уже соскучился по колким ответам, заманиванию этой наивной красавицы в ловушку, грозно полыхающим зеленым глазам. А больше всего - по аромату ее волос.

Но за окном стояла Анна. Из-за нее Тэя избегает меня, отводит глаза, когда наши взгляды встречаются. После того, как нагрянула невеста - Феррат подсуетился, вероятно, вижу гостью только за ужином, завтракать и обедать она предпочитает в своей комнате.

И что ты тут забыла, интересно? Именно это мне и хотелось спросить у суженой. Пытаешься поймать жениха на горячем? И что это изменит, собственно? Думать, что чувство вины заставит меня поторопиться со свадьбой, значит, и вовсе не знать Дарьяра Севаста. Да и ты, вроде, умная девочка, в курсе, что таким, как твой будущий муж, закатывать скандалы бессмысленно, не поможет, только оттолкнет.

Я окинул Анну внимательным взглядом. Персиковый халатик с нарочито небрежно повязанным поясом, чтобы в разрезе мелькали стройные ножки, распущенные по плечам темные волосы, легкая бледность на лице, выдающая волнение. Нет, это ты, Дарьяр, великовозрастный идиот. Все же ясно, как день. Хорошо, давай поиграем!

Я открыл дверь в сад и пропустил ее в комнату. Несмотря на стальной характер, Анна все же отвела взгляд, смущенная моей наготой, ведь шаровары из тонкого материала мало что скрывали, по большому счету.

Это озадачило. Даже зная, что невеста девственна, я никогда не увязывал воедино ее и девичью стыдливость. Это как жизнь и смерть - хотя и понимаешь, что рано или поздно умрешь, но, по сути, не осознаешь этого.

- Что привело тебя ко мне? - невинный, опять же, вопрос слетел с моих губ.

- Ты против? - прямой взгляд выдал ее нервозность.

- Это зависит от того, зачем ты здесь.

- Просто соскучилась.

Даже так? Пожалуй, это самое романтичное, что я слышал от нее за девять лет помолвки!

- Давай выпьем Тали? - Анна продолжала удивлять.

- Что ж, выпьем. - Я отошел к столику с напитками.

Лучше налью сам, вдруг ей взбрело в голову пустить в ход приворотные зелья? В эффект не верю, но провести ночь в туалете из-за расстройства желудка не хотелось бы -все же сушеные жабы и хвосты тритонов вряд хорошо влияют на пищеварение.

- Тост? - продолжил издеваться я, протянув ей бокал с Тали.

- Говори, - Анна усмехнулась.

- Прости, уже засыпаю, ничего в голову не приходит. - Отсалютовал ей бокалом, опрокинул напиток в рот и, насладившись покалывающими рот пузырьками, позволил ему скользнуть в желудок.

- Может, мне удастся тебя разбудить? - девушка сделала крошечный глоток, скинула халатик и осталась в сорочке, которая прикрывала тело не лучше, чем мои шаровары.

- Что-то ты непременно разбудишь, - я ухмыльнулся, прекрасно понимая, что ей видна реакция тела жениха, которого красотки давненько не баловали женской лаской.

- На то и расчет, - улыбаясь, невеста подошла ко мне.

Погладила по щеке, обвила шею и потянулась к губам. Целовались мы не впервые, но сказать, что ее техника улучшилась со временем, не могу. Анна, скорее, просто открывала рот и позволяла себя целовать. Может, для кого -то это и представляло интерес, но меня всегда возбуждали женщины, умеющие или хотя бы желающие получить удовольствие.

- Что не так? - отстранившись от меня, спросила девушка, бедром ощутившая падение, хм, интереса к своей особе.

Все, абсолютно все. Таким был бы правильный ответ.

- Я хочу тебя, Дарьяр, - прошептала невеста, удивив так, что даже не сразу понял, что она хочет сделать - встав на колени передо мной.

К счастью, едва шаловливые ручки успели стянуть с жениха шаровары, я рывком поднял ее, уложил на кровать и лег рядом. Анна и подобные ласки? Невозможно. Вгляделся в ее лицо. Неужели она почувствовала в Тэе настолько серьезную соперницу, что решилась на крайние меры?

- Дарьяр, - прошептала Анна. - Давай выключим свет и...

- Зачем ты здесь?

- Ты еще не понял?

- Говори! - я прижал ее к постели.

- Я хочу тебя, - повторила она, начав нервничать. Глаза забегали.

- Не меня. - Уточнил я, не отрывая взгляда от лица невесты. - Ты хочешь последствий. Чтобы загнать жениха в ловушку. Так, Анна? Неужели ты настолько отчаялась, что готова залететь и шантажировать ребенком?!

- Девять лет! - рявкнула она, оттолкнув меня и вскочив с кровати. - Девять! Лет!

Столько ты позоришь кузину короля! Надо мной смеется весь двор! Картинки рисуют, где я старуха в подвенечном платье!

- Так может, пора это исправить? - с трудом сдерживая ярость, осведомился я. - Сама видишь, между нами пустота! Помолвку надо расторгнуть, сможешь выйти за кого захочешь!

- Нет уж, дорогой! - прошипела девушка, вплотную подойдя ко мне. - От свадьбы не отвертишься! Не забывай, кто я! У тебя лишь два пути, Дарьяр: к алтарю или на плаху!

Глава 4 Пей до да, проснешься не одна


ТЭЯ

- Ты спать будешь? - я вздохнула, глядя на скачущего по кровати Игги. - Весь испрыгался! Лягушка, а не мальчик!

- Буду! - он лег и накрылся одеялом. - Тэя, а тебе нравится Дарьяр?

- Нет! - почти выкрикнула я.

- Почему? - брат недовольно надулся. - Он классный! Хочу быть таким, когда вырасту!

- Драконом?

- Увы, - Игги погрустнел, - так нельзя. Но я бы не отказался. Вот если бы, как в сказке, найти волшебную палочку!

- Ни в коем случае! Представляю, что бы ты наворотил!

- А вот ты, кстати, Дарьяру нравишься! - последовало новое откровение от маленького... жука.

- Не выдумывай. Закрывай глаза.

- Он меня постоянно о тебе расспрашивает. - Сообщил брат и закрыл глаза.

- И что ты ему успел наговорить?

В ответ послышался притворный храп.

- Игги!

- Я сплю. Как ты и велела.

- Г овори уже!

- То спи, то говори! - пробурчал он. - Женщина, тебя не поймешь!

- Игги!

- Если он тебе не нравится, почему так разволновалась? - хитрый жук приоткрыл один глаз.

- Потому что... - я взмахнула руками. - Мало ли, что ты наговорил! Стер мою репутацию в порошок, наверное!

- Расслабься, - Игги с важным видом усмехнулся, - о том, что храпишь, как пьяный конюх, не рассказывал. И что когда поешь, ни в одну ноту не попадаешь, будто кошка драная орешь.

- Ну, спасибо.

- Пожалуйста.

- И это неправда, я не храплю!

- Букашкам это скажи.

- Каким еще букашкам?

- Которые по стене ползут и от твоего храпа, сотрясающего все вокруг, на пол падают!

- Выпороть бы тебя, - я не выдержала и рассмеялась.

- Не переживай, я вообще Дарьяру сказал, что тебе Михаэль нравится. - Огорошил Игги.

- Что?..

- Разве не правда? Вы ведь с ним друзья?

- Угу, - я кивнула, обреченно представив, как это понял Севаст. Хотя, ему ли переживать? У него Анна есть, как выяснилось!

- Кстати, Михаэль сегодня с родителями обедал, они приезжали сюда. У них дела какие-то с Дарьяром. Папа блондинчика, оказывается, банкир.

О, значит, можно надеяться, что сбор суммы для возврата долга скоро будет закончен. И как же не хочется себе признаваться в том, что меня эта новость не особо порадовала.

- Они в саду за столом сидели. - Продолжил брат.

- А ты подслушивал?

- Нет! Я страуса в кустах выслеживал.

А глаза честные-пречестные!

- Ну, и что ты там навыслеживал?

- Не повезло Михаэлю с родителями. Мать доставала - все ей не так, и отец туда же, разочарованием своим назвал.

- Игги, нельзя подслушивать. И тем более, потом кому-то рассказывать, что услышал.

- Но тебе-то можно говорить.

- Только мне, договорились?

- Ага.

- А теперь спи.

- Тэя, а страусу не холодно в саду?

- Нет. Но если замерзнет, мы ему поможем.

- Как?

- Пальто дадим! Спи давай, мучитель страусов!

- Я с ним... - брат широко зевнул. - Подружиться хочу. - Глаза, наконец-то, закрылись.

Я поправила одеяло и подошла к окну. Из него хорошо просматривалась беседка и сидящий в ней Михаэль. Что ж, Игги прав, мы в самом деле стали друзьями. Значит, надо его поддержать.

Ограбив Севаста на бутылку хорошего Конти - спишем это на проценты по долгу, я прихватила пару бокалов и подошла к беседке. Михаэль посмотрел на меня с грустной улыбкой и попытался пошутить:

- Бойтесь девиц, с Конти приходящих.

- И забывших о закуске. - Я села рядом с ним и залюбовалась лужайкой, тонущей в лунном свете.

Ветер лениво шебуршал в кронах деревьев, укладываясь спать. Сонно что-то дочирикивали птахи. Воздух пах свежестью и цветами. Хорошо как!

- Игги рассказал вам о моем обеде с родителями? - Михаэль усмехнулся и взял у меня бутылку.

- Только ему не говорите, он уверен, что прячется лучше всех, даже если из кустов точит его задница!

- Так и было, - мужчина рассмеялся и, сняв оплетку с горлышка, с деликатным хлопком открыл шампанское. - Только благодаря Игги я пережил тот обед с родителями.

- Тяжело с ними, да? - я подставила бокалы под Конти.

- Да уж, нелегко, - он посерьезнел, наливая. - Кроме меня, сыновей нет, только дочь. Посему сомнительная честь возглавить наш банк возложена на меня.

- О мечте открыть пекарню вы им не говорили?

- Нет, конечно! Отец тут же инфаркт схватит! И мать. - Михаэль вновь погрустнел. -Самое смешное, что моя младшая сестренка идеально подходит для работы банкиром. И это ее тайная мечта. Она с детства за пару секунд высчитывает все ставки, проценты и прочее, в чем я не смыслю вообще. Но...

- Но она девочка, да? - я с пониманием кивнула.

- Увы. От нее ждут выгодного брака и выводка детишек.

- Невесело.

- Простите, я унылый собутыльник, - мужчина покачал головой.

- Тогда давайте уже выпьем.

- Пей до дна, проснешься не одна, - пробормотал он.

- Михаэль!!! - я поперхнулась Конти.

- Простите, - блондин покаянно улыбнулся. - Это из арсенала Дарьяра.

- Чувствуется.

- Тэя, можно спросить? Он же вам нравится, верно?

Сегодня все сговорились, что ли?

- Скажите правду, ведь нравится?

- Ну, да, - с неохотой призналась я, - и что? - Такие всем нравятся. Но они появляются в жизни девушки с единственной целью - разбить ей сердце. Чтобы последующие решения она принимала, руководствуясь исключительно разумом.

- Ускоренный курс школы жизни.

- Именно.

Мы выпили по второму бокалу. В голове приятно зашумело. Все-таки на голодный желудок коварное Конти пить нельзя.

- Пойдемте в дом? - предложил Михаэль. - Испеку вам печенье, хотите?

- С изюмом?

- И с изюмом, и с орешками!

Я пошла за ним следом, бросая взгляды на. Это все Конти виновато, но не могу не отметить - у блондина все булочки были очень даже ничего!

Глава 5 Ревность


ДАРЬЯР

Вытолкав прочь разъяренную Анну, плюющуюся угрозами, я оделся, побродил по дому и поймал себя на мысли, что ноги сами несут к покоям, где уже, наверное, сладко спит Тэя. Выругался и ушел на второй этаж.

Постоял в полутьме у портретов родителей, перешел к картине, на которой были изображены дед и бабушка. В нарушение всех правил им не сделали два разных полотна, дедушка настоял, чтобы даже тут они с любимой остались вместе.

Она была Истинной, которую драконы встречают так редко. Каково это, интересно? Так любить, что жизни вдалеке от нее не мыслишь, дышать не можешь. А рядом со своей половинкой таешь от счастья. И это не проходит, не съедается рутиной, остается таким же сильным чувством, как в самые первые месяцы влюбленности.

Вряд ли подобное можно понять, не испробовав. Чтобы ощутить такое, надо найти свою Истинную. Я, можно сказать, пытался - перепробовал всех доступных, да и недоступных, дракониц. Ни одна не тронула сердца. Были вспышки страсти, но они, как фейерверки, прогорали так быстро, что и распробовать не успевал. А душа всегда оставалась глуха.

Вздохнув, я вышел на балкон и скрипнул зубами. Вот только не хватало! Тэя и Михаэль в беседке. В душе заворочалась ревность. Даже понимая, что не имею никакого права злиться, я в бессильной ярости сжимал перила, с трудом удерживая дракона внутри.

У этой девушки удивительная способность заставлять меня, довольно -таки хладнокровного мужчину, терять любой контроль над собой. В тот день, в охотничьем домике, когда она выскочила из ванной в коротком халатике, который облепил мокрое тело как вторая кожа, я едва не обратился в дракона, разнеся жилье в щепки!

Вот что они делают в беседке ночью?! Благовоспитанная девица, называется! О, еще лучше, у них там бутылка вина! Встают и идут, смеясь, в дом. Пошатываются. Так, как хозяин этой резиденции имею полное право вмешаться!

Рыча, я сбежал на первый этаж и замер в холле, который тонул в полутьме. И где они? Куда делись? Да не может быть! Дошел до покоев Михаэля, постучал. Тишина. Помедлил, вошел внутрь. Никого. Облегченно выдохнул, улыбнулся. Но вспомнил, что они могли пойти к Тэе, и снова наполнился злостью.

А вот и ее покои. Рука замерла над дверью. Если она там одна, то как буду объяснять, почему приперся посреди ночи? А если Михаэль там... Мне ли читать нотации о нравственности? С моей-то репутацией! И на каком основании?

Никогда не пасовал перед трудными задачами, а тут отступил, поджав хвост, и, сжимая кулаки, вернулся в свою спальню. Уснул только к рассвету.

К утру мое настроение не улучшилось. На свежую голову понял, конечно, что вел себя как последний идиот, однако думать мог только о том, куда делись Тэя и Михаэль. Но

когда вышел в сад и увидел ее, все мысли разлетелись в разные стороны, как птички от кота.

Ссориться и не думал, но первым, едва подошел к ней, с языка язвительно сорвалось:

- Доброе утро! Вы уже встали? Удивительно!

- Доброе утро, - отозвалась она. - Почему удивительно?

- Ну, вы же до поздней ночи просидели вчера с Михаэлем в беседке, а потом... Даже не знаю.

Я идиот.

- Мы просто выпили по паре бокалов Конти, - пожав плечами, ответила Тэя. Потом, будто с опозданием поняв, что такие вопросы наглость с моей стороны, она вскинула на меня взгляд, - а на каком основании вы мне допрос устраиваете с утра пораньше, Севаст?

- Что, стоило дождаться вечера?

- Стоило оставить любопытство при себе.

Даже если учесть, что она права, это уже перебор!

- И прежде чем требовать отчета с других, лучше на себя посмотрите, - не угомонилась Тэя.

- Это еще что значит?

- То и значит! - рявкнула она, развернувшись ко мне лицом. - Прежде, чем подбивать клинья к девушке, сначала нужно рассказать ей правду о себе!

- Какую же правду я вам не рассказал? - да, у меня хватило наглости и на этот вопрос.

- Например, о том, что у вас есть невеста!

- А много вы знаете мужчин, которые перед тем, как начать ухаживать за понравившейся особой, предупреждают ее о том, что у них есть невеста? - я улыбнулся.

- Вы. вы. - она так метала глазами молнии, что могла испепелить меня на месте. Но даже с места не сдвинусь, чтобы не пропустить ни секунды!

- Анна, кстати, уехала. - Мой язык сегодня жил своей жизнью.

- И что это меняет?

Сам не знаю. Но в том, что она придумает, как отомстить, уверен.

- Тэя, привет! - раздался сбоку мужской голос.

Как некстати!

Молнии в глазах девушки погасли. Она медленно посмотрела на рыжеволосого молодого мужчину, который подошел к нам.

- Это еще кто? - осведомился я.

- Это... - Тэя покраснела, стиснула кулаки, но договорила, - это мой жених Лерой.

Мои брови уползли на лоб. Потом осознал всю комичность ситуации. И это Тэя только что костерила меня за то, что не сообщил об имеющейся невесте? Ну-ну. Сдержать хохот я не смог.

Глава 6 Поймать удачу


ТЭЯ

Вот ведь!..

Как назло, стоило попрекнуть Севаста тем, что он не удосужился рассказать мне об Анне - хоть подумала бы сначала, на каком основании такое требовать, как появился Лерой, мой жених.

Я посмотрела исподлобья на хохочущего в голос Дарьяра и перевела взгляд на жениха. Нарисовался, не сотрешь, как говорил наш с Игги папа. Когда же видела Лероя в последний раз? Когда он попрощался со мной под нашим дубом в поле, чмокнул в щеку и ушел ловить удачу - по его же собственным словам?

Нет, он несколько лет назад спустя приходил навестить мать, которая жила в деревне неподалеку от поместья. Заглянул и ко мне, конечно же. Помню, как нам неловко было, ведь оба выросли.

В детстве я искренне считала, что люблю его и обещала выйти замуж - но тогда мне было четырнадцать. В семнадцать же это казалось милым детским чудачеством, не более. Лерой тогда пробыл всего пару дней и уехал. Больше я о нем и не вспоминала, решив, что все в прошлом.

Сейчас-то ему что нужно от меня? Я помимо воли отметила, что он уже вовсе не тот прыткий мальчишка, с которым мы ловили лягушек в пруду и таскали с кухни удивительно вкусный пирог Матильды. Вытянулся, приобрел мужскую стать - широкие плечи, узкий таз, длинные ноги.

Может, еще и рыжая короткая борода, которую он зачем-то отрастил, добавляет лет пять к реальному возрасту. И скрадывает веснушки, которые мне очень нравились - когда парень морщил нос, казалось, они прыгают по его лицу. Но глаза те же - темно-синие, как васильки на лугу.

- Пойдем, - я взяла Лероя под руку и потянула в сад.

Севаст перестал, наконец-то, хохотать, как бешеная гиена, и ушел в дом. Но рано радовалась, как оказалось - вскоре снова почувствовала его взгляд и обернулась. Нахал стоял на балконе. Вот так, под его прожигающим насквозь присмотром мы с Лероем и пошли по саду.

- Ты не рада меня видеть, Тэя? - не звонким мальчишеским, как раньше, а низким мужским голосом спросил жених.

Хотя, почему жених? Скорее уж друг детства. Официальной помолвки не было, но я сразу заявила папе, что согласилась выйти замуж за Лероя. Мудрый отец обещал не препятствовать, если дочь будет хотеть того же к восемнадцати годам. И оказался прав -через пару лет детская влюбленность осталась в прошлом.

- Почему не рада? - пробормотала я. Попробуй вот так с ходу придумай ответ, чтобы и не соврать, и не обидеть. - Просто неожиданно!

- Вооот, - он расплылся в довольной улыбке. - Хотел сделать сюрприз!

- Тебе удалось.

- Мать навещал, она и рассказала о твоем папе. Соболезную, Тэя. Как ты?

- Нам с Игги его всегда будет не хватать. Как ты, кстати, нас нашел тут? - сомневаюсь, что Матильда рассказала ему, где меня искать. Она его всегда недолюбливала и гоняла от любимой племянницы.

- Неважно. - Отмахнулся Лерой. Взгляд васильковых глаз стал жестким. - Лучше скажи, дорогуша, не за предоставление ли услуг определенного рода этому дракону он разрешил тебе жить в такой роскоши?

- Что?!! - я, остолбенев, уставилась на него. Рука сама взлетела в воздух и обрушилась на лицо мерзавца.

А дальше все было очень быстро.

По саду тенью промелькнул Севаст. По-моему, он просто спрыгнул с балкона на втором этаже! Крутанув Лероя за плечо, мужчина врезал кулаком в щеку, которая еще даже не успела покраснеть от моей оплеухи. Следом посыпались другие удары.

Я замерла, но увидев проступившую на лице серебристую чешую, а на руках драконьи когти, поспешила вмешаться, пока Лерою не потребовался доктор. Встала между ними, уперлась руками в грудь Севаста и едва не обожглась - такой она была горячей!

- Дарьяр, остановитесь! Пожалуйста!

Зеленые омуты, пронзенные вертикальным кинжалом зрачка, с трудом сфокусировались на моем лице. Тяжело дыша, он сначала притянул меня к себе, а потом и вовсе рывком прижал к своему телу. Ухмыльнулся, склонив голову на бок, шумно втянул носом воздух. Из приоткрытых губ выскользнул тонкий раздвоенный язык.

- Ссс ума сссошшшшла? - наполовину прошептал, наполовину прошипел он. - Ведь убить тебя мог!

- Н-не надо никого убивать, - едва слышно попросила я. - Пожалуйста.

- Уговорила. - Дракон прикрыл глаза и сделал шаг назад, одновременно разжав объятия.

Никогда не признаюсь, но я хотела обратно - прижаться к его полыхающему телу, провести ладонью по мерцающей на лице чешуе и...

- Не сссмотри так! - предупредил Севаст, тяжело сглотнув. - Иссскушшшшаешшь!

- Не буду. - Я опустила взгляд.

А когда снова посмотрела на Дарьяра, он уже был в человеческом облике. К сожалению.

- Что этот мерзавец сделал? - мужчина кивнул на Лероя, который лежал в цветнике.

- Ничего, что касалось бы вас.

- О, вернулась прежняя Тэя! - он усмехнулся и, сделав шаг, снова оказался около меня. -А где же та, что глядела на дракона с таким желанием, что ему едва удалось сдержаться? -его глаза на мгновение вновь прошила игла зрачка.

- Она вам почудилась, господин Севаст.

- Я знаю, что видел, - он уязвленно мотнул головой.

- Я, кстати, тоже. - Сделала шаг назад и кивнула на Лероя, который поднимался на ноги. - Не считаете должным извиниться за свое безобразное поведение?

- Прости, Тэя, - прохрипел бывший жених, держась за живот.

- Не ты. С тобой позже поговорю. - Не глядя на него, сказала я. - А вы, господин Севаст? У вас нет желания сказать «простите»?

- Почему вам можно его бить, а мне нет? - ухмыльнувшись, уточнил Дарьяр.

- Потому что он мой жених, а не ваш. Я же не бью Анну, верно?

- Хотел бы на это посмотреть! - дракон расхохотался. - Если надумаете ее побить, непременно сообщите мне, хочу это видеть!

- Не заговаривайте мне зубы, - не повелась я. - Лерой ждет ваших извинений.

Глаза Севаста блеснули. Почему мне кажется, что он что-то задумал?

- Хорошо, забудем об извинениях, - сорвалось с моих губ. Но было поздно.

- Чтобы выразить, насколько мне жаль, - Дарьяр сделал шаг к Лерою, который тут же отшатнулся, - предлагаю вам жить в поместье.

- В этом нет необходимости, - торопливо заверила я.

- Конечно, есть! - Севаст вновь ухмыльнулся.

- Согласен! - подключился Лерой.

Кто бы сомневался! Ничего, надо всего лишь быть терпеливой. Дождусь возврата долга, и они оба станут лишь моими воспоминаниями!

- Приятного дня, Тэя, - промурлыкал мне на ухо Севаст и, после того, как обжег взглядом, направился к дому.

- А ты, дорогуша, - процедила я, когда он скрылся с глаз, - еще раз позволишь себе такое хамство, станешь его ужином! И не то что спасать не буду, я тебя еще соусом натру, посолю и поперчу, а в рот или в задницу, как повезет, лимон засуну, уяснил?!

- Да. - Лерой отвел взгляд. - Но сама посуди, что мне оставалось думать?

- Думать, похоже, ты так и не научился! И не оправдывайся, это бесполезно, как подорожник к перелому прикладывать!

- Но я рад, что ты до сих пор моя невеста! - мужчина улыбнулся.

- С чего ты взял? - я оторопела.

- Сама же меня этому дракону женихом представила. Разве не так?

- Так, но... - как же все быстро запутывается! Еще немного и вся эта ситуация завяжется в тугой, не развяжешь, узел - причем, на моей шее.

- Пойдем к озеру? - Лерой с опаской оглянулся, подхватил меня под локоток и увлек к водной глади, которая сверкала вдалеке жидким серебром.

- Пойдем.

- Так сколько стоит сейчас твое поместье? - словно невзначай осведомился мужчина, когда мы вышли на берег.

- Не мое, а наше с Игги. Примерно столько, - я озвучила сумму, которую с меня затребовали кредиторы.

- Отлично! - он заметно оживился. - Даже если делить пополам, а этого делать не надо, ведь ты опекун брата до совершеннолетия. Шикарно выходит!

- И не говори, - подыграла я, когда мы вышли на мостик. - Огромные деньги по нынешним временам.

Вот, значит, почему он явился - прознал о моем наследстве.

- Помнишь, у нас была мечта, Тэя? - Лерой с проникновенным выражением лица заглянул в мое лицо.

- Напомни, дорогой.

- Мы хотели купить дом в столице. Небольшой, всего этажа на три. И жить там припеваючи!

Я усмехнулась. Насколько помню, это была твоя мечта.

- Если с умом подойти к сделке, поторговаться, - мужчина нахмурился, - нам хватит и половины суммы. Вторую часть можно положить в банк и безбедно жить на проценты.

- И не говори, - меня уже откровенно пробивало на смех.

- Да? Тебе тоже нравится эта идея? - он расцвел. - Всегда знал, что мы созданы друг для друга, любимая!

Мужчина раскрыл объятия и попер на меня. Я едва успела ускользнуть в сторону, освободив ему путь в озеро, и неимоверным усилием воли удержалась, чтобы не дать пинка для скорости.

- Тэя! - жалобно глядя, крикнул расчетливый жених, барахтаясь у берега.

- Что?

Хотела добавить, чтобы там себе невесту поискал - богатую и тупую, дочь Морского царя, например. А я немного умнее, уж прости. Но потом посмотрела на него, облепленного тиной и решила, что это слишком слабое наказание для ушлого мерзавца, который считает, что я так и осталась восторженной девочкой, которой нравились его веснушки. Решил, что наивная глупышка Тэя - та самая удача, которую ты поймал за хвост? Как бы ни так!

Нет, прямо сейчас я тебе говорить о том, что у меня ничего за душой нет, кроме огромного долга за отчее гнездо, не буду. Ты мне еще пригодишься, Лерой.

- Долго купаться будешь? - я села на мостик и протянула ему руку. - Вылезай, жених!

Глава 7 Пламя


ДАРЬЯР

Сам не знаю, как сиганул с балкона и оказался рядом с этим рыжим подонком, когда девушка отвесила ему пощечину! Как он посмел ее обидеть?! Дракон почти что взял вверх, и если бы не Тэя, я непременно убил бы проклятого жениха. Но ее ладони почувствовал даже сквозь рубашку. Что говорила, зверь не понимал, но девушке, как ни странно, удалось угомонить этого разъяренного монстра.

Разум прояснился, меня уже не волновал рыжий. Все внимание дракона, застывшего на половине превращения, привлекла к себе девушка. Мои ноздри дразнил дивный аромат Тэи. Я тонул в ее глазах вместе со зверем, желая идти на самое дно зеленых омутов, навсегда остаться там, никогда не выплывать!

Руки притянули ее к себе, кровь забурлила, заставив рывком прижать мою желанную к своему телу. А ведь она ни капельки не боится! Смотрит на меня без страха. Глядит так, будто... Любуется?

Попробовал ее запах на вкус кончиком раздвоенного языка. М-м-м! Какая же она лакомая - но вовсе не в смысле еды!

Кстати! А ведь я и в самом деле мог ее сожрать! Запоздавшее осознание ударило изнутри, заполнив до отказа ужасом и яростью. Тэя на самом деле считает, что рыжий мерзавец стоил спасения ценой ее жизни?! Едва не задохнулся от ревности. Безумная! Неужели он и вправду что-то значит для нее?

- Ссс ума сссошшшшла? - наполовину прошептал, наполовину прошипел я. - Ведь убить тебя мог!

- Н-не надо никого убивать, - едва слышно попросила девушка. - Пожалуйста.

- Уговорила. - Я прикрыл глаза и сделал шаг назад, разжав объятия.

Но почувствовал ее взгляд на себе, снова посмотрел в лицо и задохнулся от того, что прочитал на нем. Истинное желание, когда нет места мыслям, запретам, последствиям и приличиям, когда ничто не имеет значения - кроме того, что тебе необходимо, как воздух!

Не осознавая, что сводит с ума моего зверя, она бесхитростно - и потому в сотни раз сильнее, манила меня к себе. Все барьеры рушились один за другим, освобождая истинную сущность. На такой зов и сквозь огонь пойду! Умру, чтобы еще раз его увидеть!

Но пришлось попросить девушку не смотреть так, иначе не смог бы одолеть своего дракона. А когда вернулся в человеческий облик, Тэя уже была прежней, словно та, что на мгновение приоткрылась, настоящая, лишь почудилась.

Раздосадованный этим, я потребовал сказать, что натворил ее жених. Но взамен получил требование извиниться перед ним. Опять шагаешь в ловушку, красавица! Что ж, поиграем!

- Чтобы выразить, насколько мне жаль, - я сделал шаг к жениху, который тут же отшатнулся, - предлагаю вам жить в этом поместье.

- Согласен! - тут же заверил он.

Что ж, отлично. Но легкой жизни, мерзавец, я тебе не обещаю!

Пока шагал в дом, вспомнил ссору, которую прервало появление жениха. А ведь то, что Тэя выпалила о невесте. Неужели? Да, так и есть! Она ревнует! Теперь, после ее сегодняшнего взгляда, уверен в этом! На моих губах заиграла улыбка, а в душе задрожало счастье.

- Письмо от Его Величества, - сказал слуга, подойдя ко мне.

Я перестал улыбаться и взял с подноса в его руках плотный желтый конверт. Поддел заклеенный край, послание открылось с легким хлопком, весьма похожим на звук захлопнувшейся ловушки.

Глаза пробежали по строчкам, заполненным изящным почерком королевского секретаря. Сухие формулировки, лишенные эмоций, тем не менее, не помешали мне живо представить перекошенное яростью лицо Феррата. Интересно, Анна пустила слезу, когда в красках расписывала, какому унижению ее подверг наглец Севаст?

Актриса она никудышная, надо признать, но своего царственного кузена знает как облупленного и прекрасно осведомлена, какие рычаги давления использовать, чтобы он почувствовал себя уязвленным и пожелал наказать виновника, который и так уже ходит по обрыву, то и дело заглядывая в нутро пропасти.

- Пригласите госпожу Тэю, пожалуйста, - попросил я.

Девушку нельзя оставлять здесь одну. Из-за меня она заполучила опасных врагов из правящей династии. Справедливости ради надо отметить, что частично в этом виноват ее острый язычок без костей. Но как бы то ни было, я обязан защитить Тэю, упредив удар. А он точно будет. Вопрос только в том, когда именно и в каком виде.

- Вы, наконец-то, собрали необходимую сумму? - осведомилась девушка, подойдя ко мне.

- Сумму? - и забыл уже о мнимом финансовом долге. - А, вы об этом.

Понимание уязвило до глубины души. Такой вопрос после всего, что только что было? И после этого мужчин считают бессердечными?

- Вам так не терпится от меня избавиться, Тэя?

- Как и вам от меня, полагаю, - она пожала плечами.

Поспорил бы. Я принюхался. Что за?..

- От меня пахнет тиной, - пояснила она. Зеленые глаза заискрились смехом.

- Яснее не стало.

- Понимаете, Дарьяр, по причинам, которые я предпочту оставить тайными, дабы вновь не подвергать жениха опасности - он еще от первого вашего нападения не отошел, мне пришлось отправить Лероя охладиться прямиком в озеро.

- Он обидел вас?! - внутри снова полыхнула ярость.

- Сказала же, причины оглашать не буду.

- Надеюсь, вы его утопили. - Пробурчал я.

- Увы, кое-что не тонет, - с усмешкой ответила девушка.

Не выдержав, я снова расхохотался. Значит, у нее нет чувств к нему. Не повезло рыжему. А вот мне, напротив, посчастливилось.

- Рада, что вам весело, но, может, все-таки объясните, зачем позвали?

- Чтобы сообщить, что вы должны ехать со мной ко двору Его Величества.

- Что это значит? - Тэя напряглась. - Я чем-то успела снова прогневать его царственную задницу и даже не заметила?

Так и есть.

- Мне приказано явиться под его ясные очи, - попытался сформулировать получше, но добился противоположного эффекта, - а вас я беру с собой.

- Вы меня с комнатной собачкой не перепутали, господин Севаст? - ее глаза полыхнули, щечки раскраснелись, и мои инстинкты сработали сами по себе.

Я снова рывком притянул ее к себе, поглощенный единственным желанием - узнать, каков вкус ее губ.

М-м-м! Нежные. Сладкие. Манящие.

Хочу еще!

Но она оттолкнула и тут же влепила пощечину. Отменную, надо признать, отвесила оплеуху.

- Вы любите бить мужчин, Тэя? - осведомился я, изогнув бровь. - На сегодня это уже второй случай рукоприкладства в вашем исполнении.

- Нет, не люблю! - обжигая бунтующей зеленью очей, парировала девушка. - Но если мужчины заслужили, то приходится!

- Значит, цена за поцелуй с вами - пощечина? - уточнил я с невинным видом.

- Да!

А вот и звук очередной захлопнувшейся ловушки, в которую она угодила!

- Тогда ударьте меня еще раз, Тэя.

- З-зачем?

- Затем, что я поцелую тебя еще раз, красавица!

- Ни за...

Я смял ее губы своими, заставив замолчать.

Дракон заворочался внутри, потянулся к ней, побудив меня ревновать к самому себе. Тебя уже целовали сегодня, чешуйчатый, имей совесть, уступи место! Заурчав от удовольствия, я прижал ее, изо всех сил пытающуюся вырваться, к себе.

Одна моя ладонь легла на затылок строптивицы, другая на поясницу, которая искушающе прогнулась под пальцами, маня спуститься чуть ниже. Языки сплелись, даря телу будоражащую дрожь пополам со сладкой негой, дыхание обжигало кожу, разгоняя горячие волны по телу. Как же хорошо!

Почувствовал, что Тэя больше не отталкивает, сама льнет ко мне, и застонал от волны блаженства, которая поднялась внутри, сметая все доводы разума, когда ее руки обвили шею. Желанная моя! Не ошибся, ты тоже хочешь этого! Я нравлюсь тебе, хоть ты и отлично это скрываешь! Но тела не лгут.

Поглощенный поцелуем, я не сразу услышал гул, который наполнил комнату. Но мощная вспышка за спиной и жар, опаливший кожу даже сквозь одежду, заставил оторваться от губ самой желанной в мире девушки. Все еще прижимая ее к себе, я обернулся через плечо и застыл, глядя на пламя, которое вырвалось из камина и огромным пылающим языком тянулось к стене.

Прокатившись по ней огненной волной, оно мгновенно переметнулось на потолок, превратив его в полыхающие над нашими головами врата в преисподнюю. А потом внезапно исчезло. И можно было бы счесть это галлюцинацией, если бы не почерневшая от копоти стена и потолок с закопченной люстрой.

- С вами все хорошо? - я перевел взгляд на Тэю.

- Что это было? - выдохнула она.

- Магия огня.

Вопросительный взгляд девушки сфокусировался на моем лице, побуждая к пояснениям.

Вот только как это объяснить? Я бы мог подозревать, что король способен таким образом намекнуть мне, непослушному вассалу, что с власть имущими шутки плохи. Но есть одно но.

- Магия огня давным-давно утеряна. - Тихо сказал я. - Ею владели только огненные драконы.

Часть 5 Драконий огонь Глава 1 Охрана для ухи


ТЭЯ

Старательно игнорируя Севаста, который после того самого, пламенного поцелуя улыбался как кот, дорвавшийся до сметаны, я всю дорогу смотрела в окно и дворец Феррата заметила издалека. Да это целый город! А мне еще родовое гнездо Дарьяра казалось огромным!

Кстати, очень красиво смотрится: в центре крепость из светло-песочного камня, а от нее в разные стороны расходятся лучи высоких стен с опорными башнями. Крыша, похоже, покрыта позолотой, даже издалека слепящей глаза. Монументальность строения заставляла чувствовать себя горошинкой, которая ненароком выкатилась из стручка рядом с горой.

Карета проехала по широкому подвесному мосту и въехала во внутренний двор, где сновали люди. Было шумно, как на базаре в разгар торговли. Мы с Игги вышли и задрали головы, осматриваясь. Сколько же народу нужно, чтобы все это обслуживать?

- Здесь только трубочистов несколько сотен, - посмеиваясь, сказал Севаст и вновь был мной проигнорирован.

Игги отвлекся на секунду и глянул на нас, изогнув бровь - в точности, как делал папа.

Но взрослые проблемы, видимо, занимали его меньше, чем окружающее, поэтому он быстро потерял интерес.

Улыбаясь так широко, что видны были все до единого зубы, к нам подскочил дворцовый распорядитель. Слуги выгрузили сундуки и двинулись за ним, как и мы с братом, едва успевающие глазеть по сторонам, любуясь фонтанами, искусно фигурно подстриженными деревьями, цветочными клумбами размером с дом и, конечно, самим дворцом.

Мраморная белая лестница, будто втекающая с лужайки в крыло дома, привела нас к отведенным покоям. Узнав, что в них три этажа и больше десяти комнат на каждом, я пришла в ужас. Еще и в хитросплетениях дома Севаста не успела разобраться, а уж во дворце Феррата точно потеряюсь. Найду выход только когда превращусь в седую бабульку. Или по дороге подслушаю какую-нибудь тайну и меня напоят ядом.

- Конечно же, вас поселили как можно дальше от меня, - скривился Дарьяр.

- Очень этому рада! - не удержалась я, глядя на Игги, который носился из комнаты в комнату.

- Будете вечно обижаться?

- Нет, только до тех пор, пока не получу долг и не уеду домой.

- Что ж, если моя персона вам так противна, то избавлю вас от своего общества, -отвесив издевательский поклон, он ушел, и я в самом деле вздохнула с облегчением.

Когда этот мужчина рядом, по коже помимо воли бегают мурашки, заставляя вспоминать о тех ощущениях, что мне дарили его губы. А я так хочу об этом забыть! И одновременно жажду пережить то волшебство снова...

ТЭЯ

- Идем же, идем! - взмолился Игги, нарезая вокруг меня круги.

- Идите, госпожа, - Марта улыбнулась. - Я сама разберу вещи, а вы полюбуйтесь на дворец. Когда вернетесь, как раз все к обеду готово будет.

- Чур, уговор, - предупредила я брата, - вести себя хорошо и слушаться сестру!

- Конечно! - он закивал, вынудив меня рассмеяться - сейчас этот живчик пообещает даже сладкое никогда больше в жизни не лопать, лишь бы разрешили облазить окрестности!

Мы вышли на лужайку перед крылом, в котором нас поселили. Сорванец тотчас умчался, и мне пришлось в одиночестве отправиться на прогулку, любуясь красотой вокруг. Впрочем, наслаждалась я недолго. Знакомая рыжая шевелюра привлекла мое внимание, когда проходила мимо конюшен, которые были размером с город.

- Лерой?! - ахнула, когда мужчина обернулся.

- Не ожидала? - посмеиваясь, он подошел ко мне.

- Как ты здесь оказался?

- Местечко тут себе нашел, - бывший жених пожал плечами, - в этой громадине всегда люди требуются, уж не раз тут работал. Не все же могут, как ты, бродить по саду, нюхать розы и томно вздыхать! - в его глазах промелькнула явная зависть, но уже через мгновение мужчина расплылся в улыбке, - идем, кое-что похожу!

Главное, чтобы Дарьяр не увидел, как ты мне кое-что показываешь. Я устыдилась собственных мыслей и покраснела. Этот дракон дурно влияет на мою... Да он вообще на все дурно влияет! Стоит хотя бы вспомнить о странном поведении пламени в камине. Севаст сказал, что это магия огня, и уточнил, что сам ею не владеет. Если ко всему прочему выяснится, что я какая-нибудь ведьма.

- Смотри, - Лерой тем временем подвел меня к пруду.

Неужели отыскал таки кикимору, которая согласилась за него замуж пойти?

- На что? - я с опаской глянула в воду.

На глубине, пронзенной солнечными лучами, сновали стайки мальков и важно проплывали, шевеля веерами плавников, здоровенные желтые рыбины.

- Каждая такая знаешь, сколько стоит? - Лерой ткнул в них пальцем.

- Не знаю.

- Половину стоимости твоего поместья!

- Серьезно?

Эти дворяне совсем с ума сошли!

- Сопри одну и живи безбедно! - мужчина с завистью покачал головой. - Но увы, их каждый день трижды пересчитывают, когда они на кормежку приплывают. Есть даже специальный человек, который их питанием заведует.

Точно, все рехнулись.

- А еще, смотри, - Лерой кинул на гвардейцев в синей форме, которые замерли на мосту через пруд. - Эти охраняют рыб.

Личная охрана для ухи! Теперь я видела все.

- Спасибо за экскурсию, пойду Игги искать - обедать пора. - Отговорилась я.

Мужчина недовольно нахмурился, но мне было все равно. Его зацикленность на деньгах и готовность на все ради них раздражали. Хотя кто бы говорил, сама жду, когда Севаст отдаст долг. Но как после этого возвращаться к привычной жизни, не представляю. И скучать ведь буду вовсе не по красоте и роскоши его поместья...

Глава 2 Защитное око


ДАРЬЯР

Конечно же, Феррат постарался - с подачи Анны, чтобы Тэю поселили как можно дальше от моих именных покоев, которые располагались недалеко от центральной крепости. Впрочем, это неважно, я приставил к ней верных слуг и хорошую охрану -надеюсь, девушка не заметит дюжих молодцев, следующих за ней по пятам. В первые дни, когда все внимание поглотит дворец, ей будет не до этого. А потом, вполне вероятно, мне придется объясняться.

Кстати, нельзя терять время, надо выяснить, чем было вызвано поведение пламени в тот день, когда я поцеловал ее. Но как отвлечься от мыслей о вкусе губ Тэи, теле, льнущем к моему, переплетении языков? Прикрыл глаза, на пару секунд позволив дразнящим воспоминаниям поглотить разум, и снова оказался в обжигающих объятиях желания.

Так, мне надо узнать как можно больше о магии огня. Помотал головой и сделал глубокий вдох. Как вытянулось бы лицо Феррата, если бы он узнал, что приказав явиться во дворец, тем самым оказал мне услугу - ведь именно здесь расположена лучшая библиотека королевства. В которую мне и предстоит наведаться.

- О, господин Севаст! - щуплый библиотекарь встал из-за стола при моем появлении. -Какая неожиданность! Не ожидал вас здесь увидеть!

Хм. Это он сейчас на что намекал?

- Что привело вас к нам? - он поправил очки, сползающие с переносицы.

- Нужны книги по огненной магии.

- О, а чем вызвана такая потребность, позволите полюбопытствовать?

- Просто интересуюсь темой, - увильнул я.

- Ясненько, - мужчина усмехнулся. - Что ж, следуйте за мной.

Он шустро засеменил вперед к витой деревянной лестнице, убегающей ввысь. Когда больше половины ее осталось позади, мы миновали коридор и оказались в зале, полном стеллажей, убегающих вдаль.

- Вот, пожалуйте, - библиотекарь обвел их рукой. - Все до единого в вашем распоряжении!

Почему мне кажется, что он издевается? Я в таком количестве копаться лет тридцать буду, минимум.

- Понимаете, - надо сузить круг поисков, - требуется книга, в которой содержится максимум информации по теме в сжатом виде. И желательно, чтобы она была достаточно древней. - Ведь, насколько понимаю, из более поздних источников информацию о магии огня попросту вымарывали.

- Знаю, что вам нужно! - мужчина снова засеменил к лестнице.

Мы проделали обратный путь и, захватив со стен по светильнику, продолжили спускаться, пока не оказались в подвале. Ежась от влажного холода, который заползал под одежду ледяными щупальцами, библиотекарь привел меня к дубовой двери, обитой кованым железом.

Он долго гремел связкой ключей, подслеповато разглядывая каждый, прежде чем нашел нужный. Скрежет замка был похож на надсадный кашель. Дверь отворилась с недовольным скрипом, пропустив нас внутрь комнаты. Пламя в светильниках заметалось, пригибаясь, чтобы выстоять под натиском сквозняка.

- Здесь. - Мужчина подошел к наклонному деревянному постаменту и указал на лежащую на нем книгу.

Ого, да она в высоту в половину моего роста! Я прикоснулся к обложке. Пальцы заскользили по холодным пупыркам. Да не может быть! Поставил светильник в нишу стены, положил обе ладони на поверхность книги и потрясенно ахнул.

- Да, она сделана из кожи дракона. - Подтвердил библиотекарь. - Он был тем самым, огненным. Смотрите.

Мужчина поднес светильник к краю обложки и легонько подул на пламя. Оранжевый язычок послушно прогнулся и лизнул драконью кожу. По ней, словно дрожь, пробежали искорки, и через секунду вся она поменяла цвет, став огненной.

- Впечатляет? - библиотекарь довольно усмехнулся. - То ли еще будет! Откройте ее.

Я осторожно поддел тяжелую обложку и осторожно раскрыл книгу. Первый лист на ощупь был таким же, ледяным и пупырчатым. Выходит, вся она из кожи? Но если прикинуть толщину этого огромного тома, то сколько же «материала» потребовалось?

- Десять последних огненных, - раздалось в ответ от мужчины, который вновь поднес светильник к уголку книги.

По листу опять заскользили искорки, он вздрогнул, будто живой, и на поверхности проступила изящная пламенная вязь букв. «Огненный трактат». Стало быть, таково название. Я протянул руку, но в следующий момент отдернул, да и сам отшатнулся -потому что в середине страницы раскрылся... драконий глаз!

Красное око с желтым вертикальным зрачком уставилось на меня. Я сделал шаг в сторону и. глаз тоже сдвинулся, пристально следя за мной!

- Он. настоящий? - едва слышно выдохнул я, замерев, будто книга могла наброситься на меня. Хотя, кто ее знает.

- Да. - Мужчина кивнул. - Это магия огня. Защитное око вживили в лист с помощью заклинаний. Оно охраняет книгу и решает, кому открыть ее тайны, а кому.

- Откусить пальцы? - предположил я.

- Было и нечто похожее, - он усмехнулся. - Но вам трактат явно благоволит. Так что наслаждайтесь! - хихикнув напоследок, библиотекарь зашлепал к выходу, оставив нас с книгой сверлить друг друга взглядами.

- Я. - голос осип, пришлось откашляться, - я с хорошими намерениями, если что. -Надо же предупредить на всякий случай, мало ли.

Око недоверчиво прищурилось.

Разговариваю с книгой. А что, каждый день веду с ними беседы, велика невидаль! С губ сорвался нервный смешок. Надо просто быть осторожнее, хотя и так ясно, что это не тот случай, когда будешь загибать уголки страниц! Если не хочешь остаться без рук.

- Понимаешь, нужна информация о магии огня, - я медленно подошел к книге. - Чтобы понять. Если это опасно, мне необходимо знать, чтобы защитить Тэю. Поверь, намерения самые что ни на есть добрые!

Око задумалось.

- Ну, так как? - я попытался улыбнуться. - Дружба?

Глаз расширился, словно дивясь моей наглости.

- Понял, дружить не будем. - Кивнул, покачал головой. Заносчивый, однако, охранник у книги! - Тогда предлагаю сотрудничество. Ты позволишь заглянуть в свои, э-э, глубины, -вот честное слово, будто девицу уговариваю, - а я после этого оставлю тебя в покое, обещаю. - Точно, будто красавицу соблазняю.

Око замерцало, словно оценило юмор, и медленно закрылось. Что ж, сочту это разрешением.

Глава 3 Для чего коту шарики под хвостом?


ТЭЯ

Моего сорванца я заметила издалека. Игги стоял в центре зеленой лужайки, около него начинал собираться народ. Что он учудил на этот раз? Ладно, в крайнем случае, сделаю вид, что этого отрока впервые вижу. Шутка.

- А что, к нам цирк приехал? - осведомилась дама под кружевным зонтиком, похожая на пирожное - желтое, воздушное, пышное. Так бы и укусила за бочок!

Правильно догадались, мадам, цирк! Скучно теперь точно не будет - Игги в городе! Вернее, во дворце. Проглотив нервный смешок, я поработала локтями и пробилась вперед. Вот ведь!.. Кота-то он где успел раздобыть?

Я покачала головой, глядя на сидящего в центре лужайки роскошного котяру серебристого цвета. По его морде с приплюснутым носом ясно читалось сожаление о том, что сегодня он изменил привычному маршруту кровать-лоток-миска-кровать.

Тоска во взгляде делала его похожим на бабушку, которой дети против воли всучили целый выводок ненавистных внуков, и вместо тихих выходных в компании с бутылочкой виски ей теперь предстоят адские гонки по вертикали.

Покосившись на Игги, который делал стойку на ушах - ну точно, цирк, животное поднялось и на мягких лапах попыталось втихаря покинуть «арену». Но мой брат наступил на поводок шлейки, которая была надета на пушистом, и тот снова уселся на попу.

- А теперь, - неугомонный отрок подошел к коту, и тот напрягся. - Кто знает, зачем котам шарики под хвостом?

Дружный смех толпы был ему ответом. Со всех сторон посыпались версии, одна скабрезнее другой. Паре разодетых в пух и прах щеголей мне очень захотелось треснуть по голове их же тростями. Ведь видят же, что это ребенок! Дамы сначала молча краснели, но потом более бойкие тоже включились в игру.

- А вот и нет! - Игги довольно рассмеялся. - Никто не угадал! Эти шарики под хвостом нужны коту, чтобы мяукать!

Переждав ропот и возмущение зрителей, брат пожал плечами, и, когда все стихло, сказал:

- Не верите?

- Не верим!

- Тогда смотрите, - Игги подошел к хвостатому «напарнику» и, прежде, чем тот сообразил, что происходит, и чем ему это грозит, мальчик развернул его попой кверху, задрал хвост и потянул за... За предмет спора, так сказать.

Возмущенное мяуканье кота огласило дворцовые окрестности. Наверное, даже дорогущие рыбы вздрогнули в своем пруду. Выскользнув из шлейки, кот ужом вывернулся из рук мучителя и ускакал прочь такими прыжками, что позавидовал бы любой гепард.

- Слышали? - довольно улыбаясь, Игги сорвал аплодисменты и поклонился.

В центр круга, образованного толпой зевак, полетели монетки. Причем, такого достоинства, что я изумленно изогнула бровь. А следом посыпались и купюры. Хм, а ведь если подумать, таким образом и на долг за поместье можно насобирать.

Я устыдилась собственных мыслей. Зарабатывать на эксплуатации детского труда! Не стыдно, госпожа Тамал?

- Кто-то обещал слушаться, - когда разошлась толпа, напомнила я, подойдя к отроку, который ползал по траве, собирая «зарплату».

- Да. Но про то, что нельзя устроить представление, ты ничего не говорила! - честные глаза уставились на меня.

- Ну, знаешь, предугадать, что ты задумаешь в следующий раз, никто не в состоянии!

- Смотри, сколько, - он встал и вытянул вперед ладони, наполненные ворохом мятых купюр. - А еще все четыре кармана монетками набил!

Иногда педагогика ставит меня в тупик. Вот хвалить его или ругать? Понятия не имею, если честно!

- Главное, купаться не ходи, а то утонешь - из-за веса монет на дно пойдешь. -Пробормотала я.

- А здесь можно искупаться? - встрепенулся брат.

Вот взяла и ненароком идею сорванцу подала. Да, воспитатель из меня никакой. Зато я его всем сердцем люблю, это важнее всяких правил!

- Насчет купания узнаем. Но пообещай, что будешь плавать только под моим присмотром.

- А если купальни раздельные для мальчиков и девочек? - глаза мальчика заискрились смехом. - Потому что голыми купаются?

- Тогда. тогда. - я представила ухмыляющегося Дарьяра, который выходит из воды без. Ох, где же моя совесть? Самой по голове тростью надо треснуть, чтобы мозги на место встали!

- Что?

- Тогда пойдешь плавать с Михаэлем!

- Ладно.

- А теперь идем обедать.

Глава 4 Огненный трактат


ДАРЬЯР

Итак, третья страница, прохладная на ощупь, темная. Я взял из ниши в стене светильник и поднял над поверхностью. Что ж, тогда сделаем то же, что и библиотекарь. Осторожно позволим пламени лизнуть уголок. Да, искорки пошли! Надеюсь, сейчас проявится текст.

Но книга вновь сумела удивить - из пламени, которое начало разгораться в центре листа, проступила не вязь букв, а... картинка! Столб огня в центре, трава рядом, горы вдалеке со снежными шапками, небо над ними с летящими птицами. Красиво и.

Я вновь отшатнулся, когда по странице пошла рябь и рисунок ожил! Пламя загудело, пахнуло в мое лицо жаром. Отчетливо запахло горящим деревом. Птицы над горными пиками с криками скрылись с глаз. Столб огня разгорался, пока не занял почти всю картинку. Красно-желтые языки поползли на соседнюю страницу, лизнули переплет, тягуче потекли на пол крупными каплями.

Они шлепались прямо мне под ноги, но я не мог сдвинуться с места. Потому что все то, что было на рисунке, теперь стало моей реальностью! Г оры вдалеке, крик птиц в вышине, трава под ногами. И гудящее рядом пламя.

Я едва успел отскочить, чтобы не получить ожог, и вынужден был прикрыть лицо руками, спасаясь от жалящего пекла. Но вскоре напрочь забыл об этом - потому что из насыщенно оранжевых глубин начал проявляться женский лик.

Когда он уже отчетливо просматривался, стали видны линии прекрасного тела. Незнакомка с трудом шла сквозь огонь, который, будто ревнивый любовник, засасывал ее обратно в себя, не желая отдавать этому миру. Но ему пришлось смириться и отпустить ее, ибо она была сильнее.

Красавица шагнула босой ступней на траву, ноги подкосились, и девушка рухнула без чувств - видимо, из-за того, что все силы отдала борьбе с огнем. Я медленно подошел ближе, разглядывая ее. Редкая красавица!

Длиннющие ресницы подрагивали, отбрасывая тень на нежный овал лица, на котором мерцали капельки пламени. Волосы слиплись от темнеющей огненной массы. Нагое безупречное тело тоже покрывалось корочкой, приобретающей насыщенный коричневый оттенок.

Кто она, откуда, почему пришла сюда? Боюсь, ответов уже не отыскать, их скрыло время. Вряд ли причины были благими - тогда зеленые глаза незнакомки, раскрывшись, не наполнились бы слезами. Но то, что произошло в ее прошлом, в нем и останется -навсегда.

Она села, подтянув колени к груди и оглядываясь по сторонам. Насторожилась, увидев девушек, которые направлялись к ней. Но они, подойдя ближе, сняли с себя легкие плащи и укрыли ее наготу. На губах огненной девы появилась благодарная улыбка.

Время быстро понеслось вперед, солнечным диском пробегая по небосводу за считанные секунды, останавливаясь, когда я должен был увидеть что -то важное.

Купание незнакомки в озере - в воду она вошла в обличии человека, а из волн ввысь вырвалась потрясающе красивая драконица цвета огня.

Отблески пламени в пещере - на шести золотых яйцах, в которых спали ее сыновья.

Их свадьбы - шесть девушек из местного селения стали отличными женами.

Шесть! Я ахнул - именно столько родовых линий у драконов! Сер, Пент, Фер, Рат, Ат, Ар. Затем, породнившись друг с другом, они сплели основные, королевские ветви Драконьего древа: Серпент, Феррат и Атар. Получается, у всех нас одна прародительница - драконица, которая вышла из столба пламени! А ведь я узнал об этом впервые, и вовсе не потому, что не слушал учителей в детстве!

Вгляделся в события, которые прошлое продолжало сплетать вокруг меня, и с горечью усмехнулся - все старо, как мир. Возгордившись, представители драконьих ветвей возомнили себя лучше всех. А потом и между ними поползли первые ростки вражды.

Начало розни положил невинный и даже правильный обычай. По завету прародительницы - огненной драконицы, в то время представители трех ветвей правили по очереди, исключением был период войн - на их время правление действующего монарха просто продлевалось. Этой лазейкой, разумеется, не преминул воспользовался пра.. .дед нашего нынешнего короля.

Прошло время и бесконечные войны надоели всем. Роптали и простые подданные, и знать. Да и соседей порядком раздражал правитель, обожающий битвы - ни тебе спокойно посевную закончить, ни на очередной принцессе жениться - того и гляди, вместо первой брачной ночи опять в военный поход отправляться. Непорядок, иными словами.

В конце концов Серпенты и Атары объединились и общими усилиями свергли зарвавшегося собрата. Но... Сами тоже не смогли определиться, кто должен занять трон. Один требовал корону себе по праву очереди, другого же перспектива снова ждать годы вгоняла в такое жестокое расстройство, что мысль взять желаемое силой со временем перестала казаться предательством.

В разгар гражданской войны вернулась огненная дева. Все три рода получили заслуженное наказание - были отлучены от правления. Стремясь, очевидно, исправить то, что наворотили ее потомки, драконица сама села на трон. Им это не особо пришлось по душе, и вчерашние враги превратились в союзников.

Потеряв разум от жажды власти, они свергли прародительницу своего вида и даже попытались ее убить. Сделать этого они не смогли, но крепко огненную деву обидели. В наказание она навсегда покинула этот мир, а напоследок прокляла всех драконов, наказав им и дальше жить в раздорах, войнах и бедах, раз уж им так нравится, и отняла у них магию огня - дарующую здоровье, долголетие и мудрость. Последнее, видимо, потерялось по дороге - потому что лично я не заметил наличие оного у этих трех идиотов.

Но даже отпетым негодяям должна быть оставлена надежда. Перед самым уходом прародительница пожалела своих непутевых отпрысков и пообещала, что среди обычных будут рождаться и огненные драконы, владеющие всей силой магии пламени. Они помогут драконьему племени измениться и очиститься.

Дева ушла - как и прибыла в этот мир, через столб пламени, но оставила приглядывать и по мере сил помогать наделенных силой целительниц. Поток в их обители за лечением, помощью и советом никогда не иссякал. Там же учились под присмотром наставниц обращаться с магией огня первые огненные драконы.

А потом... В отличие от девы, я не столь лестного мнения о своем виде, посему развитием событий удивлен не был. Королевские ветви древа собрались на Совет и за чарочкой хмельного пришли к выводу, что слова прародительницы стоит трактовать так: появится огненный дракон, который будет более достоин занять трон, чем они.

Царственные задницы сжались, так как их обладателей вовсе не прельщала мысль потерять все те блага, которые лежали у их ног. Итогом стало решение истребить всех огненных драконов, а также их наставниц - магов огня. Вымарать об этом любое упоминание в книгах и каждого младенца-дракона проверять на наличие этого проклятого волшебства.

-Дарьяр!

Кто-то потряс меня за плечо. Я очнулся. Прошлое, которое только что обступало со всех сторон, развеялось, словно легкое облачко под натиском налетевшего ветра. Передо мной стоял деревянный постамент, на нем лежала книга. Та самая книга, которая только что устроила мне впечатляющее путешествие по давно ушедшим временам. Но сейчас она была закрытым и вовсе не интересным на вид громоздким раритетом.

И я бы счел все это безумной выходкой собственного воображения, если бы не маленькие оранжевые капельки на самых кончиках моих ботинок.

- Дарьяр! - Анне, наконец-то, удалось привлечь к себе мое внимание. Красивое лицо невесты пылало гневом.

- Что ты хотела?

- Поговорить. - Она взяла себя в руки и даже соизволила одарить меня улыбкой. - Вот уж где не ожидала тебя найти, так это в библиотеке!

- Сначала ты проверила, наверное, спальни всех мало-мальски симпатичных девиц, -уязвленно отозвался я.

Почему всех так удивляет то, что Севаст появился в библиотеке?

- Вовсе нет, - глаза Анны опасно блеснули. - Обычно ты по второму разу никого не соблазняешь, так что во дворце почти не осталось уже обделенных твоим вниманием девиц!

- Не переживай, страна большая, - не удержался я.

- Ерничаешь?

- А чего ты хотела? Натравила на меня Феррата и думала, женишок станет шелковым?

- Ну, обычно, когда мужчины чувствуют, как их шеи касается топор палача, они умнеют на глазах.

О, как! Похоже, я сегодня впервые за девять лет удостоился чести увидеть истинное лицо Анны Феррат!

- Скажи, дорогая, - я шагнул к ней и заглянул в глаза, - ты планировала жаловаться кузену каждый раз, когда в семейной жизни что-то будет не так, как ты изволила бы приказать?

- Прекрати!

- Прямо представляю, как ты входишь с королем в нашу опочивальню и требуешь от меня исполнить супружеский долг!

- Все сказал? - она сжала кулаки.

Я усмехнулся и парировал, отлично понимая, что она поймет тонкий намек:

- А ты все услышала?

Глава 5 Драконье древо


ТЭЯ

После обеда я решила отыскать Дарьяра и потребовать выполнения обещания - на этот раз, для разнообразия, не о возврате долга. После инцидента с пламенным, во всех смыслах, поцелуем, Севаст что-то говорил о Драконьем древе. Как это связано с магией огня, тогда было недосуг разбираться, но сейчас - самое время.

Мужчину я заметила издалека - мимо этого красавчика сложно пройти. Вот и женщина с ярко-рыжими волосами, которая стояла рядом с ним, очевидно, не смогла. Что ж, придется нарушить их тет-а-тет. Не могу сказать, что это не доставит мне удовольствия.

- Прошу прощения, что вынуждена прервать вас, - я улыбнулась незнакомке.

- Знакомьтесь, девушки, - Севаст усмехнулся. - Майя Норт - Тэя Тамал.

- Та самая Майя? - вырвалось у меня.

Это она наставила мужу рога в день свадьбы, использовав для этого Дарьяра?

- Та самая Тэя? - почти тут же ахнула герцогиня.

Боюсь даже представить, что она обо мне слышала.

- Именно! - мужчина расхохотался. - Две главные сплетни королевского двора, наконец-то, познакомились!

- Не прибедняйся, - фыркнула Майя. - Ты сам всегда тема номер один для всевозможных пересудов! А мы так, время от времени мелькаем.

- Так что вы хотели, Тэя? - глаза Дарьяра, в которых еще прыгали смешинки, остановились на моем лице.

- Напомнить вам об обещании.

Он напрягся.

- Вы кое-что должны мне показать, - сжалившись, начала я, но герцогиня перебила:

- О, и что же именно он обещал вам показать, Тэя? - с полных губ сорвалось хихиканье. - Можно тоже посмотрю?

- Вы это уже видели, герцогиня Норт. - Откликнулся мужчина.

- С удовольствием освежу память! - темно-серые глаза жадно заблестели. - Тем более, многие вещи куда интереснее делать втроем.

- Что ж, ничего не имею против, - Дарьяр пожал плечами. - Мы с Тэей отправляемся смотреть Драконье древо. Желаете присоединиться?

- И всего-то? - она обиженно надулась. - Нет уж. Это без меня. Там скучно и холодно. Мне куда большее удовольствие принесет издевательство над супругом. Потому что это единственное удовольствие, которое он мне доставляет.

Мои уши запылали.

- Ваше смущение столь же приятно моим глазам, красавица, - промурлыкал Севаст, когда женщина ушла, - как губам был приятен вкус вашего поцелуя!

Я промолчала, сопоставив два факта. То, что думать после того проклятого поцелуя могу только о негодяе, который силой вырвал его у меня. И то, что герцогиня после, э-э, близкого общения с Севастом стала, похоже, той еще развратницей.

- Не осуждайте Майю, - сказал Дарьяр, когда мы двинулись к роще на горизонте. -Такой ее сделала жизнь с постылым мужем.

Возразить было нечего. Он прав. Да и легко судить, не пережив то, что пришлось этой женщине. Просто оставаться незапятнанным, если ангелом порхаешь в небесах, как говорил папа.

Мы молча миновали рощицу и подошли к реке. У небольшого причала покачивались на волнах лодочки.

- Садитесь, - Севаст спустился в одну из них и протянул мне руку.

- Так что такое Драконье древо? - позже спросила я, стараясь не смотреть, как перекатываются его мышцы, когда мужчина орудует веслами.

- Генеалогическое дерево, состоящее из трех королевских ветвей: Серпент, Феррат,

Атар, и остальных, более многочисленных: как Севаст, например.

- Но вы принадлежите к роду Серпентов?

- Да, по материнской линии. После замужества мать взяла фамилию отца - Севаст.

- И что именно вы планируете мне показать? - я изогнула бровь. - Рисунок с этим деревом или что-то подобное?

- Нееет, все гораздо интереснее, - интриган расплылся в довольной улыбке. - Скоро узнаете. - Мужчина перестал грести, встал и сделал шаг ко мне.

Полезет целоваться - огребет веслом!

- Не метайте молнии своими прекрасными глазками, подозрительная моя, - он рассмеялся, - поцелую вас позже, сейчас нужно выбраться на сушу.

Лодка уткнулась носом в причал, подтверждая его слова.

- Только попробуйте, - пробормотала я.

Но внутри все задрожало от воспоминаний о том, как его губы яростно терзали мои.

- Непременно попробую, - он ухмыльнулся, обхватил за талию и прошептал, - и пощечин не испугаюсь, не надейтесь!

Сильные руки подняли меня в воздух и поставили на причал. Привязав лодку к сваям, Севаст встал рядом и взял за руку.

- А теперь идемте, Тэя. Драконье древо ждет вас.

Песочная дорожка среди очередной тихой рощицы привела нас к высокому зданию из серого камня. Никаких окон. В середине открытая настежь дверь в три моих роста. Внутри темнота. С обеих сторон дом полукругом обвивают лестницы. Куда же они ведут, неужели на крышу?

Я последовала за Дарьяром. Ступеньки привели нас и в самом деле на крышу здания. Ступив на последнюю, сначала увидела только плоскую поверхность, что убегала вперед. Но потом перевела взгляд дальше и от удивления с силой сжала руку дракона.

Оказалось, этот необычный дом и впрямь построен в форме, повторяющей древесный ствол и отходящие в стороны ветви, которые, в свою очередь, расходились на более мелкие «веточки». Это и есть дерево!

Но череда неожиданностей только началась. Мы спустились и подошли к входу. Не отпуская мою руку, Дарьяр взял из крепления на стене один из десятка факелов и зажег его от огня, который дремал, свернувшись клубочком, в большой чаше с песком. Ободряюще улыбнувшись, мужчина потянул меня внутрь молчащей тьмы.

Свет разогнал ее, заставив отпрыгнуть в стороны и попрятаться по углам. Дождавшись, когда мы отошли подальше, она начала выползать обратно и стелиться следом, гладя холодные плиты пола, покрытые цветочным узором. Такой же бежал по стенам и, вероятно, потолку, который разглядеть не удалось из-за темноты.

- Это ствол Драконьего древа, - пояснил Севаст, встав в центре зала. Слова, срываясь с его губ, взлетали вверх, наполняя пространство гулким эхом. - А дальше идут ветви, - он по очереди указал факелом на два темных проема слева и один справа.

Мы вступили в один из коридоров - с надписью золотом «Атар» над входом. Череда портретов на стенах убегала вдаль. Мужчины и женщины, давно ушедшие в мир иной, смотрели на нас с них. Под их пристальными взглядами мы медленно пошли вперед. Мимо проплывали один за другим новые проемы - ответвления других семей.

- Почему вы выбрали род Атар? - запоздало спросила я.

- Вряд ли вам захотелось бы любоваться родственниками Феррата, - он усмехнулся. -Своим хвалиться - я не настолько самовлюбленный. Оставался только Атар. Славный, кстати, был род. Можно даже сказать, великий.

- Не боитесь попасть в опалу, восхваляя свергнутого Ферратом короля?

- Я уже в шаге от плахи, - он пожал плечами.

-Дарьяр!

- Простите, Тэя, это была шутка. - Дракон обезоруживающе улыбнулся.

- Не смешно, господин Севаст! - процедила я.

- Рад, что вас испугала перспектива моей казни, - зеленые глаза сверкнули в полутьме. -Или вы поняли, что тогда не видать вам возврата долга?

Что ни ответь, все породит новую волну шуточек. Тогда попросту промолчу. Пусть думает, что хочет.

- Ох, уж это молчание! - посетовал мужчина. - Порой оно лучший женский ответ, заставляющий сердце трепетать. А иногда - жестокое наказание.

- В темноте в вас просыпается философ? - съехидничала я.

- В темноте во мне много чего просыпается, Тэя, - драконьи глаза снова полыхнули.

Мне стоило огромного труда отвести взгляд от них и изогнувшихся в ухмылке соблазнительных губ. Не видя, я уставилась на последний портрет в галерее.

- Это Доротея Атар, бывшая королева, - пояснил Севаст. - Рядом ее царственный супруг, Аласлан Атар.

- Последний истинный король, - сорвалось с моего языка.

- Тоже торопитесь на плаху?

- Так говорил папа. - Пояснила я. - Он ненавидел Феррата. Говорил, что он жестокий самодур и узурпатор.

- Идеальных королей не бывает, - Дарьяр пожал плечами. - Так же, как и обычных людей.

- Зачем вы привели меня сюда? - спросила прежде, чем сама осознала вопрос.

- Чтобы кое-что проверить. Или кое-кого.

- И кого же?

- Вас, Тэя.

Глава 6 Драконий огонь


ДАРЬЯР

Мне нравилось ее поддразнивать. Тэя так искренне смущалась, зардевшись и отводя взгляд, что мой дракон рвался на свободу, чтобы вновь изведать те потрясающие ощущения, которые испытывал в ее объятиях. Да еще эта полутьма вокруг, в которой и в самом деле просыпалось столько разных желаний!

Но когда девушка спросила в лоб, зачем привел ее сюда, я и сам вспомнил о цели визита.

- Идемте, - я снова сжал ладошку Тэи.

Майя была права - тут очень холодно. Надо было захватить плащ. Но я не привык заботиться о ком-то, кроме себя. Что ж, теперь буду испытывать заслуженные муки совести. Хотя считается, что совести у меня нет - видимо, ее Севаст тоже соблазнил и бросил.

Мы вернулись в центральный зал. Я нажал на рычаг в стене, и часть плит сдвинулась, образовав проход вниз. Спустился сам и помог девушке. Здесь было еще холоднее, даже мое тело покрылось мурашками.

- Что это? - спросила Тэя, когда наши шаги зазвучали под сводами очередного коридора.

- Усыпальница.

- То есть...

- Да, это огромный склеп, по сути. Наверху галерея, здесь останки.

- А меня вы зачем сюда притащили? - в ее голосе послышались нотки укора, но ни капли страха.

Она всегда такая доверчивая? Мой дракон тут же заворочался, просясь наружу. Ее наивность так искушает! Что же ты со мной делаешь, Тэя?

- Для этого, - ответил я, когда вдали проявилось свечение.

- Что это?

- Драконий огонь.

- Надеюсь, вы не меня собрались жарить, - пробурчала Тэя, и тут же прикрыла рот рукой, поняв, что сказала.

Знала бы ты, с каким удовольствием именно это и сделал бы! Наградив ее красноречивым взглядом, который заставил девушку стать пунцовой, и захлебнувшись хохотом, я прислонился к стене. Но смех замер в горле, потому что вдалеке послышались голоса. Это же.

Я бросил факел на каменный пол, затушил сапогом и оттолкнул, чтобы отлетел подальше. Затем рывком прижал Тэю к себе и едва успел отскочить в небольшую нишу в стене, где нас скрыла темнота.

Прижатая моим телом девушка попыталась вырваться - наверняка решила, что наглый дракон решил воплотить в жизнь ее недавнее предположение относительно жарки.

Пришлось зажать ей рот и еще крепче вжать в стену - иначе эти трепыхания точно сведут меня с ума. Да уж, Севаст, обратившийся в дракона в усыпальнице - тем самым разнеся в хлам драгоценное для всего вида место, надолго стал бы сплетней номер один.

Как раз до того момента, вероятно, когда моя голова мячом поскакала бы с плахи -прямо под ноги Анны. От такого трофея невеста точно не отказалась бы. Гнила бы потом моя башка на самом видном месте в ее спальне, пока не отправилась бы в мусор.

Яркая картинка сделала свое дело, помогла отвлечься и успокоить плоть. Но аромат этих волос! Я вновь содрогнулся всем телом, вдохнув его. Зеленые глаза искусительницы полыхали гневом. Думаю, сейчас она займется именно этим - вопьется острыми зубками в руку, зажимающую ей рот.

- Укусам я предпочитаю поцелуи, - шепнул ей на ухо. - Потерпите чуть-чуть, и если не передумаете, кусайтесь сколько угодно.

Она прищурилась, без слов дав понять, что обо мне думает. А я уткнулся лицом в ее волосы, нагло продолжая блаженствовать, пользуясь моментом. Хотелось замурлыкать, покрыть ее шейку поцелуями и.

- Я должна сама это проверить! - раздраженный голос заставил выплыть из марева ошеломляюще приятных ощущений.

Он принадлежал королеве. И я решительно не понимал, как она вообще здесь оказалась. Ведь у причала стояла только одна лодка - наша с Тэей, а другого способа добраться до усыпальницы не имеется. Хотя, может, просто мне он неизвестен - дворец славится своими потайными ходами.

В любом случае, ее неприязнь ко мне была известна всем придворным, и лишний раз попадаться ей на глаза не хотелось. Тем более, судя по звуку приближающихся шагов, она была не одна. Надеюсь, не с любовником.

Вряд ли она стала бы рисковать будущим своих детей, конечно. Ведь в случае, если будет доказано, что королева изменяла супругу, их признают бастардами и сошлют туда, где жизнь быстро заставит их забыть о жизни во дворце.

- Тогда вам надо провести испытание, - раздался второй голос.

Тоже женский, но старческий, дребезжащий, словно супница, которую сдвинули, заставив проскрести дном по мраморной столешнице.

- Да, сама проверю.

Шаги затихли. Кажется, женщины встали совсем рядом с нами. Ну, в крайнем случае, если заметят нас, подумают, что Севаст стал извращенцем и таскает девиц обжиматься в склеп. Затейник, что ж поделать!

- Тогда сделаем вот что, - начала королева, и шаги снова зазвучали в коридоре. - Огонь сам решит... - слова стихли.

- Можно идти дальше, - сказал я, удостоверившись, что эти двое ушли, и с неохотой отпустил Тэю. - Бить будете? - осведомился, глядя, как сжимаются ее кулачки. - Я не против, но учтите, у меня уже рефлекс выработался - за пощечиной обязательно следует поцелуй!

- Странные у вас рефлексы, Севаст! - прошипела она, отступив.

- И не говорите, сам в шоке! Ваше тлетворное влияние, Тэя!

- Что? - девушка остолбенела. - Ничего подобного!

- До вас такого рефлекса не было!

Как же мне нравится ее дразнить! И пусть эти препирательства донельзя глупые, для меня все они становятся милыми воспоминаниями, которые вызывают улыбку.

- Идемте уже! - она с укором посмотрела на меня. - Куда вы там хотели?

Куда я бы хотел? Вряд ли ей придется по вкусу ответ. Хотя сам процесс, уверен, понравился бы.

- Да, пойдемте, - помотал головой, прогоняя наваждение, жгучим желанием разлившееся по венам.

Драконий огонь ослепил нас светом, непривычно ярким после полутьмы, к которой глаза успели привыкнуть, когда коридор закончился, и мы оказались в огромном зале. Столб пламени, бьющий из пола в купол потолка, наполнял зал ровным гулом. Из этого пламени и вышла давным-давно прародительница драконов.

И только оно способно дать нам с Тэей ответы - проявив, если она есть, магию огня в девушке.

Глава 7 Испытание


ТЭЯ

Те ощущения, когда Дарьяр вжался в мое тело, припечатав к стене... Ноги все еще дрожали, когда отпустил. А ему все шуточки! Рефлекс у него, видите ли, выработался! По рефлексу бы ему коленом, наглецу!

Но я обо всем моментально позабыла, когда увидела это чудо - гудящее пламя, бьющее в потолок. Ничего красивее никогда в жизни не встречала! Зачарованная Драконьим огнем, даже не заметила, как пошла к нему, не в силах устоять перед Зовом. Но Дарьяр успел перехватить, обхватив сзади за талию.

- Что вы творите, Тэя? - срывающимся голосом прошептал он. - Оно же за мгновение могло вас. - Мужчина не договорил и так стиснул меня, что только ойкнуть смогла.

А потом в груди будто поселился такой же огонь.

- Дарьяр! - задохнулась, изогнувшись всем телом. - А-ах! Что это?!

- Тэя? - он развернул меня лицом к себе и встревоженно вгляделся в лицо. - Что с вами?!

- В груди. - едва смогла выдохнуть.

Руками накрыла грудь. Воздуха не хватало. Жжение внутри нарастало, словно сердце превратилось в сгусток пламени, которое разрасталось, стремясь вырваться на свободу из тисков наскучившей ему смертной оболочки.

Ноги подкосились, я повисла на руках Севаста. Он опустился на колени, прижимая меня к себе, и рванул тесьму корсажа, освобождая от него мое тело. Прочь полетели и застежки, и ленты. Последней мужчина сорвал кружевную накидку.

И замер, глядя в мое декольте.

Серьезно?! Нашел время! Вот ведь бабник, да как совести только хватает в такой момент, когда...

Я опустила глаза и тоже замерла - глядя на амулет рода Серпентов, который пылал так, словно обратился в огонь. А в центре. Пусть мне это кажется, пожалуйста! Смежила веки, как смогла, плотно. Открыла. Нет, это на самом деле - в центре оберега красный глаз с желтой иглой зрачка! И он. живой!!!

- Ч-что это?! - прохрипела я, в ужасе глядя на.

Как это вообще назвать? Взбесившийся амулет? И ведь лежал на груди спокойно столько времени, никаких признаков жизни не подавал! И тут, на тебе, диоптрии вдруг прорезались!

- Не знаю, Тэя, - рассеянно ответил Дарьяр, не сводя взгляда с ожившего раритета.

А кто должен знать?! Это оберег твоего рода или как?!

- Попробую снять. - Мужчина протянул руку.

Я поймала себя на мысли, что радуюсь этому. А вот амулет, впрочем, моей радости не разделял. Сначала драконье око сощурилось. Хотело, наверное, напугать и дать понять, что задуманное - плохая мысль.

Рука Дарьяра замерла над ним. Но он посмотрел на меня, стиснул зубы и взял оберег. Но через секунду вскрикнул и выронил.

- Что? - я подалась вперед.

- Обжегся, - пробормотал мужчина, скривившись.

Он потряс рукой. Я перехватила ее и посмотрела на кончики пальцев - так и есть, ожоги! Будто в огонь сунул.

- Простите, - сорвалось с моих губ.

- Вы не виноваты, - Дарьяр с опаской глянул на оберег, который довольно моргал.

- Но меня не обжигает. - Прошептала я, вообще ничего не понимая.

- И на том спасибо, - отозвался Севаст. - Хотя это оберег моего рода, - с обидой покосившись на амулет, прошипел дракон. - Видимо, у вас на груди ему нравится больше. В чем-то я его понимаю.

Я осторожно встала на ноги. Жжение в груди начало стихать. А когда отступила от столба огня на несколько шагов, вообще исчезло. Еще пара метров - и око закрылось.

- Уф, - вздох облегчения вырвался из груди - странно, что без дыма, ведь по ощущениям, там все горело еще совсем недавно.

- Как вы? - Севаст попытался притянуть меня к себе.

- Не наглейте, вдруг укусит, - усмехнулась я.

- Да хоть оба вместе с амулетом грызите, не отпущу! - он ухмыльнулся и, все же обняв меня, замер.

А мне совершенно не хотелось вырываться.

- Это и была та самая проверка? - прошептала я, слегка отстранившись и заглянув в лицо дракона, на котором сияла такая нежная улыбка, что сердце замерло. Что ж, если замирает, значит, не сгорело.

- Вот какого вы мнения обо мне? - попенял мужчина. - Нет, вовсе не это имел в виду. -Дарьяр прислушался. - Что там опять?

Я последовала его примеру. Да, снова звук шагов. И он приближается.

- Не усыпальница, а проходной двор! - прошипел дракон и, вновь схватив меня в охапку, оттащил в соседний коридор.

- А почему мы от всех прячемся? - с запозданием возмутилась я.

На самом деле, почему?

- Потому что если в вас есть магия огня, то вас убьют, Тэя.

- Это плохая шутка, Севаст!

- Это правда. Тссс.

Мысли заметались в моей голове. Поглощенная ими, даже не сразу заметила вошедших в зал. Ого, а ведь это Феррат и Джемма! Они такие разные! Он - толстяк с одышкой и одутловатым лицом, она - нимфа с изящной фигурой и удивительно красивыми глазами. Но ведь любят друг друга, это видно сразу.

- Влечет меня к нему, понимаешь? - задумчиво глядя на столб огня, сказал король. -Ночью просыпаюсь, потому что - зовет. Хожу сюда, как дурак, стою, смотрю на него. Может, у меня уже кукушка того, поехала, а, Джемма?

- Может, - она кивнула. - Но коли так, то что? Ты правитель, любое твое желание -закон. Захочешь, издашь закон, чтобы все сюда ходили, каждый день. И будут ходить!

- Будут! - он расплылся в довольной улыбке. - Никуда не денутся!

- Съездил бы ты в обитель, - предложила женщина. - Там еще остались, говорят, сильные наставницы. Хоть и древние уже, а после разговора с ними и у сумасшедших разум проясняется.

- Где ж такие? Думал, извели все их племя под корень.

- Извели. Но от корня всегда новые побеги отходят.

- Нет, не дело королю по таким местам шататься.

- Как хочешь. - Джемма взяла его за руку. - Но ежели короля кошмары мучают, любое средство применить не зазорно!

- Никому не признаюсь, только тебе. - Помолчав, сказал монарх. - Зов огня - полбеды еще. Каждую ночь ведь одно и то же еще снится - что выходит из этого пламени мужчина.

- Как интересно! И каков он собой?

- Красавец, и нашего Севаста за пояс бы заткнул, так хорош. - Феррат усмехнулся. -Глаза дракона, язык раздвоенный, мышцы играют. Подходит он ко мне и... - голос короля дрогнул. - Вот знаешь, молчит, а я понимаю - убьет. Я для него - муха, букараха никчемная. И такой страх мне сердце сжимает, что каждый раз думаю - все, помираю!

- Это может быть просто сном. Со временем пройдет. Попрошу у лекаря снотворного тебе сварить. Будешь вообще без снов спать.

- Хорошо придумала, - Феррат кивнул.

- Но если и дальше продолжишь ночью вскакивать, силой отвезу, учти. И к себе не подпущу, пока не побываешь у целительницы!

- И думать забудь! Эко придумала, междуножьем мужика шантажировать!

- Это по-другому называется, - она ухмыльнулась и что-то прошептала ему на ухо.

- Бесстыдница, - он крякнул, но прижал ее к себе. - А ну-ка, еще что-нибудь грязное скажи, развратница!

- Слушай, - Джемма рассмеялась и снова зашептала ему на ухо непристойности.

- И ведь пробудила во мне удаль-то молодецкую! - Феррат запустил руку ей под платье.

Я вспыхнула, отвернулась и спрятала лицо на груди Дарьяра. Зал наполнился звуками, которые мне подслушивать вовсе не хотелось. Ровным счетом, как и представлять, что там происходит. А ведь это интересно - как он с таким животом.

Тьфу, не хочу это видеть, даже в воображении, ни за что!

- Идемте, Тэя, - сжалился Севаст.

Мы отступили вглубь коридора и по нему вышли к лестнице.

- А как же проверка? - спохватилась я.

- В следующий раз. После сегодняшнего уже не уверен, что нам вообще нужно это знать.

- Это мне решать! - моя душа наполнилась раздражением. - Не вам!

- Но защищать вас - мне! - отрезал мужчина. - И поверьте, я это сделаю. Любой ценой!

Часть 6 Пожар Глава 1 Купание в небе


ДАРЬЯР

Купание в небе - лучшее начало дня для дракона! Я ввинтился в облако, в отместку покрывшее меня крошечными ледяными капельками, покружился над дворцом и нырнул вниз, наслаждаясь ощущениями. Острое зрение позволило даже с высоты разглядеть Тэю, вышедшую на балкон.

Подняла голову, посмотрела вверх, щурясь от солнца. Да, увидела, улыбнулась.

Приятно! Расправил крылья и заложил крутой вираж, разрезая холодный воздух. Покосился на девушку. Смотрит? Да!

А Михаэль откуда взялся? Из моего горла вырвалось клокотание. Его только не хватало! Почему он рядом с ней все время ошивается? Что ему надо?! Вот, на меня Тэя уже и не смотрит, с Михаэлем любезничает! Улыбается ему! Совести у них обоих нет!

Что-то промчалось рядом, заслонив обзор. Недовольно зарычал. Анна, в виде темносиней драконицы. Сделала круг, поднырнула под меня. Эта женщина не понимает простого факта - она мне не интересна, ни в одном обличии! Рыкнул на нее и спикировал вниз, на балкон своих покоев.

Но невеста последовала за мной. Не глядя на нее, оделся и вышел в сад, стараясь унять бьющее через край раздражение. Но картинка с Тэей, которая смеялась над шутками Михаэля, стояла перед глазами, не давая успокоиться.

- Что с тобой сегодня? - Анна подошла ко мне.

И когда она только успела все эти крючочки, ленты и пуговки на платье застегнуть? Ох, уж эти представительницы прекрасного пола, то так возятся по полчаса, жди их, а когда не надо - за минуту управятся!

- Ничего. - Процедил я, отвернувшись.

Плохо, когда женщина не умеет различать моменты, в которые мужчину нужно оставить одного.

- Дарьяр, нам надо поговорить.

- О чем?

- Может, хотя бы соизволишь лицом ко мне развернуться? - голос девушки тоже наполнился раздражением.

- Для чего? - я крутанулся на каблуках и развел руки в стороны. - Чтобы ты опять рассказала, что у меня есть лишь два пути - к алтарю или на плаху? Вот только к алтарю с тобой - все равно, что на плаху! Но там голову отрубают быстро, а в браке мне пришлось бы умирать долго, медленно и мучительно!

- Подлец! - она замахнулась, чтобы дать пощечину, но я перехватил ее руку. Ты не Тэя, тебе меня бить нельзя!

- У тебя, Анна, тоже лишь два пути! - процедил я. - Стать счастливой с другим, или и дальше унижаться, пытаясь заполучить мужчину, которому ты не нужна!

Я усмехнулся, глядя вслед Анне. Теперь можно засекать время, как скоро меня вызовут к королю. Пусть. Какая разница, в конце-то концов? Давно пора разобраться с помолвкой, которая тянулась девять лет. А пока надо отыскать Тэю.

Девушка нашлась в садах. Рядом с ней шагал Михаэль. Меня снова затопила ярость.

- Дарьяр! - просияла Тэя, увидев меня, и злость испарилась. - Нам как раз надо поговорить!

- Надеюсь, наедине?

- Кто бы сомневался! - Михаэль закатил глаза.

Кажется, ему тоже мое появление не особо по вкусу пришлось.

- О чем будет разговор? - спросил я, когда мы отошли к цветущим яблоням.

- О магии огня.

- Кто бы сомневался.

После недавнего более чем странного поведения амулета вблизи Драконьего пламени мне более всего на свете хотелось бы забыть об этом напрочь и пожить нормальной жизнью. Но Тэя в покое не оставит - и вовсе не в том смысле, в котором мне бы хотелось.

Что ж, она жаждет узнать правду о себе, это естественно. Придется смириться и сообщить ей о том, что есть еще один способ, без участия Драконьего огня.

- Да, какой же? - оживилась она, услышав это.

- Дарьяр Севаст, - раздалось сзади.

Неужели уже королевская стража подоспела?

Я медленно развернулся и облегченно выдохнул - нет, это всего лишь секретарь Феррата.

- Вам приказано явиться на аудиенцию к королю сразу же после обеденной трапезы. -Сообщил мужчина и, отвесив поклон, удалился.

Что ж, все, видимо, не так уж и плохо.

- Так что за способ? - Тэя уставилась в мое лицо.

- Наставницы, обладающие магией огня.

- И где их найти?

- На одном из островов, к примеру. Позволите вас туда сопроводить? - Я широко улыбнулся, предвкушая последствия ее согласия.

- Конечно! Но это же далеко, верно?

- Да, расстояние приличное.

- А вам велено после обеда явиться к королю. - Девушка погрустнела.

- Есть способ успеть до обеда. - И лучше поторопиться - вполне вероятно, после трапезы меня ждет темница.

Ничего не могу с собой поделать - мне безумно нравится заманивать мою наивную в очередную ловушку!

- Да?

- Сначала дайте слово, что согласитесь, ибо этот способ единственный.

- Даю слово, - она нетерпеливо нахмурилась, - говорите уже, Севаст, как добраться до этого острова?

Обожаю ее! Я широко улыбнулся и прошептал:

- Верхом на мне, красавица!

Глава 2 Оседлать Дарьяра


ТЭЯ

Вот ведь!..

Я недоверчиво уставилась на Севаста. Хитропопый чешуйчатый! И слово с меня озаботился взять заранее!

- Ну, так вы хотите узнать, есть в вас магия огня или нет? - зеленые омуты сверкнули смехом.

- Хочу!

- Смелая девочка! - он ухмыльнулся и, не сводя с меня глаз, начал расстегивать рубашку. Медленно, пуговка за пуговкой.

Я застыла, глядя на его грудь. Так хочется дотронуться, погладить! Каково это, интересно, ощущать подушечками пальцев ее горячую шелковистость?

В сердце опять запылал огонь, и моя рука уж было снова потянулась к оберегу Севастов, но обжигающее тепло скользнуло в низ живота, сладко сжав ноющей болью такие места, что...

- Если будете так смотреть, мы никуда не полетим! - прошипел Дарьяр, прижав меня к яблоне.

Драконьи глаза с вертикальным зрачком вскипели безумной зеленью. Его губы приблизились к моим, но я из последних сил смогла прошептать:

- А как же пощечина?

- Что?

- Вы же обычно целуете меня после пощечины?

- Тэя! - мужчина рассмеялся и уткнулся лбом в мое плечо.

- Нам надо торопиться. - Напомнила я, только в этот момент осознав, что глажу его, полуголого, по спине. И это так приятно! Совершенно не хочу останавливаться!

- Тогда бейте скорее и начнем целоваться, - прошептал он.

- Севаст! - прозвучало и как возмущение, и как мольба одновременно. - Пора лететь!

- Впервые девушке пришлось меня уговаривать, чтобы позволил себя оседлать! - и тут не удержался наглец, отступив на шаг.

Мужчина начал снимать штаны, и я, покраснев, отвернулась. Вот ведь бессовестный! Хотя я тоже не образчик добродетели!

- Вам придется собрать мою одежду и взять ее с собой, - предупредил Дарьяр, - если не хотите, чтобы я по острову ходил голым, распугивая наставниц.

- Возьму.

- Через минуту можете обернуться и оседлать меня, красавица!

ТЭЯ

Я услышала возню и крепко зажмурилась. Потом что -то осторожно толкнуло меня в спину. Медленно - на всякий случай, вдруг этот шутник решил продемонстрировать все свои прелести - обернулась.

Ух, ты! Какой же он красивый! Серебристое тело, почти белая голова, весь сияет под солнечными лучами! А глаза... Глубокие изумрудные озера! И в них такие же смешинки, какие обычно искрятся в глазах Дарьяра в человеческом обличии.

Я собрала одежду и замерла в нерешительности перед драконом, который развернулся боком и распластал передо мной крыло. Помедлив - а вдруг причиню боль, наступив на перепонку, начала продвигаться по серебристой коже. Но, видимо, слишком медленно, потому что драконья морда вскоре подтолкнула меня под попу, давая понять, что надо поторапливаться.

А вот и спина. Между крыльями вполне можно безопасно устроиться. И. О нет, уже?!

Мощный дракон взвился в воздух, и все внутри меня взорвалось непередаваемым счастьем и столь же сильным ужасом одновременно. Холодный воздух ударил в лицо, мешая дышать. Солнце ослепило. Все вокруг стало нестерпимо ярко-голубым.

Вскоре в голове не осталось ни единой мысли, словно сильный порыв ветра унес их все с собой, ее наполнила звенящая легкость. Не удержавшись, я привстала и отправила в бездонные небеса крик, полный переполняющего меня наслаждения.

Казалось, что буквально через несколько секунд после взлета мой дракон пошел на посадку. Вытянув шею, я разглядела под нами сапфировую гладь воды и цепочку темно -зеленых островов, которые образовывали полукруг, похожий на ожерелье. Светло -бирюзовые заводи между ними, окантованные белым песком, так и манили искупаться.

Дарьяр нырнул вниз, и острова начали стремительно увеличиваться в размерах. Мощные крылья захлопали в завихряющихся вокруг воздушных потоках, нас немного поштормило. Но я все равно жалела, что полет уже закончился. Впрочем, в качестве компенсации судьба предоставила возможность мельком полюбоваться обнаженным Севастом - когда спрыгнула на землю.

Тут же поспешно переведя глаза с него на поросшие зеленью горы вдалеке, я завела руку, сжимающую его одежду, за спину.

- Спасибо, Тэя, - промурлыкал он мне на ухо, следом поцеловав в шею.

Ноги подкосились, лишив сил на благородный гнев. От одного осознания, что он стоит рядом, практически прижимаясь ко мне, обнаженный, слова напрочь отказывались слетать с языка в пересохшем рту. Скромность - лучшее украшение девицы, любил повторять мой папа. Н-да, мне придется довольствоваться сережками и колье.

Кстати, об этом.

- Как называются эти острова? - спросила я, гадая, можно ли уже повернуться.

- Остров, - поправил Дарьяр, появившись в поле моего зрения уже - к счастью или увы, сложно разобраться в ощущениях, одетым. - Называется Ожерелье.

- Подходит. И где тут наставницы?

- О, не все так просто, их надо найти. Идемте. - Дарьяр двинулся к тем самым горам, которые я усиленно рассматривала, делая вид, что это безумно интересно.

- Они прячутся? - уточнила, ступая следом за ним по тропинке, что вилась в высоких зарослях. Уф, а тут жарко.

- Если бы вам грозила смерть за то, кто вы есть, вы бы тоже не стремились попадаться на глаза незнакомцам.

- Но в чем их вина?

- В том, что они те, кто они есть. Тэя, осторожнее, - Дарьяр вовремя обхватил меня за талию - как раз в тот момент, когда споткнулась об узловатый корень дерева. Помедлил и отпустил.

Мы двинулись дальше.

- Да, мир несправедлив, - разочарованно выдохнула я, желая обратно в кольцо горячих рук. - Мне Михаэль рассказывал о том, что маги огня еще и целители. Ай, - я врезалась в спину Севаста. Твердый какой!

- А вы с ним, смотрю, подружились? - спросил дракон, развернувшись.

- Да.

- Рад за вас!

- Что за тон? Вы ревнуете?

- Ничего подобного!

- Ревнуете, это видно. Понимаю, он ваш друг детства, но, поверьте, если мы с ним будем общаться, на вашей с ним дружбе это никак не скажется. Что? - я нахмурилась, глядя на хохочущего в голос Дарьяра.

- Т-тэя! - простонал он. - Вы... вы... такая наивность! Да что же с вами делать, а?

- Отвести к наставницам, - пробурчала я.

- Уже. - Все еще вздрагивая от смеха, мужчина указал на водопад, бьющий из расщелины в горе. - Идемте.

Мы обогнули темно-коричневые скалы, попав под колкую морось - прохладную и освежающую, и оказались перед небольшими хижинами, похожими на огромные семена подсолнечника, наполовину утопленные в землю. Сколько же их здесь? Я насчитала два десятка и сбилась. Снова пробовать не стала, потому что увидела идущую к нам седую женщину с посохом.

На ней было простое серое платье, больше похожее на мешок с отверстиями для головы и рук, перевязанное бечевой на талии. На ногах - потертые шлепанцы. Волосы заплетены в две косы, спускающиеся по плечам ниже пояса. В городе ее приняли бы за нищенку. Но стоило заглянуть в ярко-зеленые глаза...

Я утонула в них, бездумно улыбаясь и ни о чем не думая.

Женщина улыбнулась в ответ, подошла ближе и тихо сказала:

- Вот ты и пришла!

Глава 3 Все могут короли


ДАРЬЯР

Тэя продолжала меня удивлять. Ее искренние сожаления по поводу того, что я могу переживать из-за их общения с Михаэлем, ведь она крадет у бедного Севаста друга детства, заставили хохотать в голос. Вот на что угодно мог подумать, только не на это! Ревновать ревновал, конечно, но вовсе не так, как моя наивная подумала.

Но вот то, что произошло потом...

Я впал не в меньший ступор, чем Тэя, когда одна из наставниц подошла к нам и, с улыбкой глядя на девушку, сказала:

- Вот ты и пришла! - она взяла ее за руку и увлекла к хижинам.

- Что это значит? - нагнав их, спросил я.

- То, что ты привел ее сюда, Севаст, не дает тебе права меня допрашивать, -откликнулась наставница.

- А то, что вам позволено в безопасности жить на моем острове, ничего не меняет?

- Нет. - Отрезала она и, подведя Тэю к потухшему костру между хижинами, указала на землю около него. - Садись, дитя.

- А мне можно полюбопытствовать? - сев, спросила девушка.

- Все просто, - женщина села напротив нее. - Во сне тебя видела.

- И что в том сне было?

- Тебе пока рано это знать.

Я закатил глаза и приземлил задницу рядом с Тэей. Эти магиссы огня!.. Никогда ничего не скажут прямо. Какой вопрос не задай, получишь ответ-загадку, который можно трактовать как угодно, в зависимости от обстоятельств и степени развитости фантазии.

- Зачем ты здесь, дитя? - пристально глядя на Тэю, спросила наставница.

- Чтобы узнать, есть ли во мне магия огня.

- Есть.

- Так просто? - ахнула девушка.

- А ты чего хотела? - женщина пожала плечами. - Танцев с бубнами вокруг костра при полной луне?

- И... - Тэя, похоже, растерялась. - И что мне теперь делать?

- Ничего. Жить дальше. Никому, конечно, не раскрывая свою тайну. Это опасно. А теперь идите. - Она резко встала.

- Как? - я тоже поднялся. - Мы же только что.

- Как, как! Так же, как сюда прибыли. - Женщина усмехнулась. - Скидывай одежку, дракон. И не надейся, меня, в отличие от этой невинной души, не смутишь, и покрасивше мужиков видала.

- Как знаете, - я ухмыльнулся и начал раздеваться.

Тэя снова прелестно зарделась, отошла на несколько шагов и повернулась к нам спиной.

Когда на мне не осталось одежды, наставница подошла ближе. Неужели все-таки что-то расшевелил в этой магиссе?

- Ох, мечтатель, - она покачала головой. - Не волнуют меня твои мускулистые прелести, отволновалась уже. - Она перешла на шепот, - сказать тебе хочу кое-что.

- Внимательно вас слушаю. - Съязвил я, впервые в жизни неуютно себя чувствуя, стоя обнаженным перед женщиной.

- Слушай и запоминай, Севаст. - Полился мне в уши ее шепот. - Береги это сокровище! Жизни своей не жалея, во что бы то ни стало, сбереги ее!

- Но.

- Цыц, дерзкий!

- Молчу.

- Береги ее! Ибо не в ней магия огня. - Взгляд наставницы встретился с моим и продрал до печенок. - Она сама и есть магия огня!

ДАРЬЯР

Мы успели вернуться аккурат к обеду. Но аппетита не наблюдалось. Сколько ни пытался избавиться от шепота магиссы, он огнем выедал мне мозг. Во что я втянул эту невинную девочку? Она жила, бед не зная, счастливая, в безопасности. А потом в ее жизни появился Севаст, и все полетело в тартарары.

Тэя, задумчивая, бледная, тоже без аппетита ковыряла вилкой в тарелке, бросая на меня тревожные взгляды. И мне становилось еще больнее - потому что понимал, она переживает не из-за себя.

- Что ж, - поднялся, не в силах более это выносить. - Прошу меня простить, пора на аудиенцию к королю.

- Конечно, - она тоже встала.

Я направился к двери, но девушка окликнула:

-Дарьяр!

Сердце сжалось, душу окатило горячей нежностью. Резко развернулся, натолкнулся на нее, стоявшую позади, не сдержался, рывком прижал к себе и начал целовать. Да простят меня высшие силы, ведь это, может быть, в последний раз!

Не отталкивая, девушка прильнула ко мне, обняла за шею, запустила руку в мои волосы. Как же хорошо! С ума сойти, как хорошо!

С трудом оторвался от податливых сладких губ, понимая, что скоро и вовсе потеряю контроль над собой - из-за такого сильного желания, что все тело скручивало негой и болью.

Я люблю Тэю. Пора признать. Всей душой люблю!

- Вы... - прошептала она, заглянув в мои глаза, - вы ведь вернетесь, правда?

Тревога в ее взгляде - за меня, недостойного переживаний, заставила стиснуть зубы, чтобы не застонать в голос от удовольствия.

- Вернетесь, Дарьяр?

- Не знаю, Тэя, - честно ответил я, гладя ее по волосам. - Простите, правда, не знаю. Но одно могу вам обещать.

- Что же?

- Все сделаю для того, чтобы выжить и вернуться к вам. Ведь мне еще предстоит вернуть вам долг.

- Он не важен.

- Ничего важнее нет, - улыбнулся, качая головой. - Я обещал вашему отцу. И сдержу данное слово!

- Явился, - пробурчал Феррат, когда я вошел в его личный кабинет.

Что ж, мы не в гостиной, где король любил устраивать публичные «порки», демонстрируя для профилактики или, попросту говоря, устрашения собравшейся знати, что будет с тем, кто ему не подчиняется. Это хороший знак.

- Не особо-то ты торопился, - мужчина встал из-за стола. - Девку свою развлекал? И как покатались? Впечатлил? Или так и не дала?

- Прошу прощения, Ваше Величество, - склонил голову, чтобы он не увидел ярости в моих глазах. Впервые чувствую непреодолимое желание дать кулаком в эту жирную рожу!

- Оседлала ведь она тебя, Севаст. - Феррат подошел ко мне. - И не сегодня, а давненько уже. И объездила. С ручек у нее жрешь, да глазками влюбленно хлопаешь. Смотреть противно!

- Ваше Величество...

- Чего заладил-то? Ваше Величествоооо, - передразнил он. - В лицо мне гляди, когда с тобой разговариваю!

Я посмотрел ему в глаза.

- Почто Анну обидел?

- Когда?

- Да почем я знаю! Уж столько раз в плечо мне плакала, не сосчитать!

- Мою версию не хотите выслушать?

- Ох, Севаст, рисковый ты мужик! - Феррат присел на край жалобно заскрипевшего под его весом стола. - Ну, чего замолк? Говори, так уж и быть, выслушаю.

- Ваше Величество, я прекрасно сознаю, как все это выглядит - девять лет помолвки и прочее. Но обижать Анну у меня желания не было, поверьте. Она, конечно, все вам преподнесла в ином виде, это ясно. Но сами посудите, что было делать, когда она ночью ко мне заявилась полуголая?

- О как!

- Сначала соблазнить хотела, даже, э-э, предложила любовные игры, от которых дети не появляются. Ну, вы понимаете.

- Да уж как-нибудь. - Монарх смущенно отвел глаза. - Видать, совсем баба отчаялась. И чего дальше было?

- Конечно, я отказался. И от того, и от другого. Из уважения к ней, к Анне, к ее чести, и к вам! Вы бы самолично меня четвертовали, ежели поступил бы по-другому, разве не так?

- Само собой!

- А потом... Уж простите, скажу, как было. Она меня шантажировать принялась. Припугнула, что есть только два пути - к алтарю с ней или на плаху. Мол, король все сделает, что она прикажет, не откажет любимой кузине.

- Севаст!

- Прошу прощения за честность.

- Ладно. Дальше чего было?

- А дальше, Ваше Величество. Опять же, не буду врать. Отбила Анна у меня всякое желание. Вы тоже мужчина, понимаете, каково это. Когда женщина тебя унижает, угрожает, ни в грош не ставит, разве захочется с такой возлечь?

- Н-да, заигрались вы. - Задумчиво протянул озадаченный монарх. - Не знал я, что она так тебя прижала. Но ведь и бабу тут понять можно. Сам посуди, девять лет ты ее мариновал. Весь двор над ней смеется. Вот Анна и лютует.

- Понимаю. Но, раз уж начистоту мы с вами беседуем, скажу, как есть. - Я сделал глубокий вдох и посмотрел в его глаза. - Этого брака не будет, Ваше Величество.

- Ты хорошо подумал, Севаст?

- Да.

- Свободен, - он махнул рукой, отсылая прочь, и с ехидцей добавил, - пока что.

На негнущихся ногах я вышел из кабинета. Еще не конец, понимаю. Анна это так не оставит. Но первый раунд за мной. Впрочем, как бы она ни старалась, как ни разыгрывала свой главный козырь - царствующего кузена, это не поможет. Ведь короли могут все, но даже они не в силах приказать полюбить.

Глава 4 Добыча


ТЭЯ

Дарьяр ушел. И унес мое сердце с собой. Я была в курсе его проблем с Анной, Михаэль рассказал. Мое самомнение, конечно, не настолько раздуто, как у кузины короля, но вина,

тем не менее, грызла душу. А если дракон не вернется? Мне ничем ему не помочь. Что же делать?

Не высидев на месте, я вышла из покоев Севаста и пошла по территории дворца куда глаза глядят. Хотя, на самом деле, скорее, ничего не видя. Даже не заметила, что рядом кто-то идет. Лишь повернув голову вправо, ойкнула и остановилась.

- Не пугайся, красавица, - тщедушная бабулька, с буклями на голове, улыбнулась. - Не кусаюсь.

Я улыбнулась в ответ, но от цепкого взгляда ее маленьких глаз пошел мороз по коже.

- Что смурная такая? - она пошла рядом со мной.

- Вам показалось, - откровенничать с незнакомкой как-то не имелось желания.

- Как знаешь, - обиженно поджав губы, бабулька вздернула нос и свернула в сторону.

Но побыть в одиночестве все же не удалось - прошла лишь пару десятков метров по дорожке, что вилась среди цветущих деревьев, как передо мной появилась женщина. Средних лет, с темными волосами и... Лицо знакомое, кстати.

Ой, это же королева, Галатэя, в девичестве Атар! Ее портрет, как и Феррата, висит в гостиной моих покоев. Я поспешно склонила голову и поздоровалась.

- Кто ты, дитя? - грудным голосом спросила женщина.

- Алатэя Тамал, - с губ ненароком сорвалось мое полное имя, - Ваше Величество.

- Алатэя, - нараспев повторила она. Синие глаза странно блеснули. Или показалось? -Красивое имя.

- Благодарю.

- А я думаю, где моя благоверная! - прервал нас Феррат.

- Ваше Величество, - пришлось снова склонить голову.

- Что, на этот раз вы без арбалета, Тэя? - поддел король.

- А вы на этот раз одеты? - само, честное слово, вырвалось в ответ.

Вот сейчас, когда судьба Дарьяра висит на волоске, самое не время напоминать мужчине о том случае!

- Дерзкая девчонка! - монарх хмыкнул. - Понимаю, чем ты взяла Севаста, проказница! Такого дракона окрутила!

- Ты смущаешь девочку, супруг, - вмешалась королева.

- Потерпит! Представляешь, Галатэя, Дарьяр разорвал помолвку с Анной!

- Когда?

- Только что. Так мне и заявил: этой свадьбы не будет! Стальные яйца надо для такого иметь!

- Надеюсь, ты не позволишь ему так поступить? - женщина побледнела.

- Если бы Анна была поумнее, у них все сладилось бы. - Король скривился. - Сама виновата, начала запугивать жениха. Кто после такого жениться захочет?

Я облегченно выдохнула. Значит, с Дарьяром все хорошо. Спасибо высшим силам! Как бы теперь ускользнуть под шумок? Но только я открыла рот, чтобы извиниться и попросить разрешения удалиться, как монарх всплеснул руками и вскрикнул:

- Это что же такое происходит, а?!

Когда мне удалось еще где-то напортачить?

ТЭЯ

Я осторожно отступила на шаг, готовясь пуститься в бега, но, проследив за его взглядом, облегченно выдохнула. Оказалось, король увидел кота Анны - того самого, с помощью которого Игги показывал, зачем зверюге шарики под хвостом.

Стараясь изо всех сил, кот тащил по лужайке огромную рыбину. Я пригляделась и ахнула. Да не может быть! Это же одна из тех самых, дорогущих, стоимостью в половину нашего с братом наследства!

- Проклятый ...! - крикнул Феррат и, сняв ботинок, запустил им в пушистого разбойника.

Тот подпрыгнул. Вернее, попытался - из-за веса рыбы подпрыгнула только его филейная часть. Мы с королевой прыснули, уж слишком потешно это выглядело. Короля наш смех, похоже, разозлил еще больше, и в зад кота полетел второй ботинок.

- Да оставь его, - вступилась за животное Галатэя.

- Нет уж! - монарх помотал головой, надувая щеки. - Позволить коту пообедать в сотню раз дороже, чем ест король? Ни за что! - Феррат припустил по лужайке за пытающимся убежать пушистым негодяем.

Настигнув его, мужчина подхватил рыбу под жабры и поднял в воздух. Вслед за ней ввысь взвился и кот, не желающий расставаться с добычей. Ругаясь, король попытался стряхнуть рычащее и шипящее животное. Не сразу, но ему удалось.

Подняв рыбу повыше, он победно потряс трофеем. В этот момент котяра подпрыгнул -намереваясь, очевидно, снова вонзить зубы в свой улов, но его хорошо откормленная

Анной попа не дала ему подняться на достаточную высоту, и зверюга вонзил зубы в то, до чего дотянулся - в пузо Феррата.

Вопль монарха, обиженного таким беспардонным поведением пушистого подданного, был слышен, наверное, и в соседнем королевстве. Уверена, там сразу приступили к сбору гуманитарной помощи.

- Почему мне кажется, что Феррату вновь досталось из-за вашей семьи, Тэя? -мурлыкающий голос Дарьяра заставил меня окунуться в огонь. И как же было приятно в нем сгорать!

- Гнусные наветы! - не в силах прекратить улыбаться, возмутилась я, тая от того, что его дыхание обжигало мою шею. - Тамалы тут вовсе ни при чем!

- Уверены? - рука Севаста обвила талию.

Где взять силы ее сбросить? Негде, нет у меня таких резервов силы воли.

- Абсолютно уверена!

- Зря. Смотрите, - дракон указал на кусты.

Из веток торчали светлые кудряшки.

- Игги! - ахнула я.

- Тамалы, значит, ни при чем?

- Не выдавайте нас, господин Севаст! - со смешком взмолилась я.

- Да ради вас господин Севаст сам готов покусать короля! - выдохнул Дарьяр, так прижавшись ко мне, что...

Порядочным девушкам о таком думать не положено, но моя порядочность, похоже, испарилась с пылающего тела как вода с раскаленной сковородки.

А кот, пока все вокруг были заняты своими делами, довольно урча, вцепился в рыбу и потащил ее в кусты - чтобы пообедать по-королевски.

Глава 5 Пожар


ТЭЯ

Розовый свет наполнил комнату. Я, еще сонная, зевнула. Совершенно не выспалась! Веки неподъемные. А что за запах? Горелым тянет. Я села на кровати и замерла с широко открытыми глазами. Это же пожар!

Не рассвет прокрадывался в комнату, это пламя полыхало в ней, быстро пожирая тяжелые занавеси на окне, перепрыгивая на стены, мебель, ковры. Да что же я сижу-то!

Вскочила, схватила плед, попыталась сбить пламя, но безуспешно. Вылила на него кувшин с водой - будто и не заметил. Надо звать на помощь! Дернула дверь и обмерла от ужаса - закрыто!

Как же так? Я забарабанила в нее, громко крича. Да что же такое, куда все подевались? Окно! Надо попробовать, хоть и третий этаж. Отыскала в углу длинную палку с колпачком на конце, которой слуги тушили свечи на высоко висящих люстрах, и отодвинула в сторону горящие занавеси.

Дернула за ручки на глухо закрытых ставнях. Тоже никак. С силой толкнула руками. Ничего. Замерла на секунду, не веря глазам. Такого просто не может быть. По телу разлилась волна паники. Следом накрыло крупной дрожью. Что происходит?! Как выбраться из полыхающей комнаты?!

Я оторвала от ночной рубашки кусок ткани, смочила водой со дна кувшина и зажала нос. Так дышать при пожаре учил папа. Сквозь гудение огня, который расползался по комнате, услышала удары в дверь. Я подбежала к ней. Помощь пришла!

- Тэя! - голос Дарьяра. - Тэя, вы там?

- Да! - прижалась к двери. - Вытащите меня отсюда!

- Отойдите подальше!

Я отступила. Что-то ударило по ногам. Посмотрела вниз и глазам не поверила - кот! Как он здесь оказался? Жалобно мяукая, пушистый с дымящейся шерстью метнулся прочь. В тот момент дверь распахнулась, в спальню ворвался Дарьяр.

- Вы не пострадали? - он прижал меня к себе.

- Не успела. Спасибо! - я прижалась к нему.

- Идемте.

- Минуту. - С трудом высвободилась из его рук. - Это важно. - Подхватила с пола плед и сделала шаг к огню.

Показалось или пламя действительно отступило на пару метров от моих ног? Неважно.

А вот и он! Я увидела обгоревшего кота, накинула на него плед и подняла обезумевшую от боли и страха зверюгу с пола.

- Все, успокойся, - прижала дрожащего пушистика к груди и позволила Дарьяру вывести меня из горящей комнаты.

В себя я пришла уже в покоях Севаста. Спорить о том, что незамужней девице тут делать нечего, не стала. Если он близко, я в безопасности, это важнее. Ко мне привели Игги, так стало еще спокойнее. Потом в гостиную ворвался Михаэль. Прижав к себе, он долго меня не отпускал, пока не вмешался Дарьяр. Затем все мое внимание переключилось на кота.

Осмотревший меня доктор сначала попытался отказаться, гордо заявив, что он не ветеринар, но под тяжелым взглядом Севаста покорно вздохнул и подошел к коту, лежащему на столе.

- Обгорел не сильно, - констатировал эскулап. - В основном, хвост пострадал. И немудрено, - он покачал головой и приподнял пальцем какую-то веревочку. - Видите? К хвосту привязана бечевка. Скорее всего, была бумажка еще, которую подожгли и...

- И запустили кошку в покои, - договорил Севаст. - Чтобы животное бегало по комнате, разнося огонь. - На его щеках заиграли желваки.

- Тэя, - Игги подошел ко мне и взял за руку. - Это не я, честно.

- Что ты, на тебя никто и не думает! - я присела и обняла его. - Не переживай.

- Правда? - голос брата задрожал. - Рыбу научил ловить кота - да, но не поджигал. - Он всхлипнул.

- У меня и мысли такой не было, - я поцеловала мальчика в щеку. - Пойдем, уложу тебя спать. Комната рядом с моей, так что ничего не бойся.

- А кота спасут? - Игги оглянулся. - Он мой друг.

- Спасут.

Мои глаза задержались на обгоревшей веревке с хвоста пушистого. Получается, меня пытались убить?

Глава 6 Страх


ДАРЬЯР

Меня никогда не сковывал такой ужас, как сегодня. Тэю, стоящую посреди огня - такую беззащитную, никогда не забуду! Сердце на самом деле остановилось. Она могла погибнуть! Эта мысль не умещалась в голове, просто ворочалась там, заставляя страдать.

Я быстрыми шагами вышел из покоев в сад, в бессильной злобе сжимая кулаки.

Разорвал бы на части того, кто стоял за всем этим!

- Как ты? - Михаэль подошел ко мне.

- Дверь ее покоев была закрыта снаружи! - процедил я, задыхаясь от ярости. -Понимаешь? Так же, как и ставни на окнах! Кто -то повесил на них огромный замок! И кто бы это ни был, он мне жизнью за это заплатит!

- Какие громкие слова, - женский голос за спиной заставил меня развернуться.

Королева!

- Ваше Величество, - я склонил голову.

- Не старайтесь, Севаст, - она презрительно посмотрела на меня и перевела взгляд на Михаэля. - А вот вам, мой друг, надо постараться.

- Все, что прикажете, Ваше Величество, - ответил он.

- Увезите Алатэю отсюда, Михаэль! - сделав шаг к нему, срывающимся шепотом прошептала женщина. - Ей опасно тут находиться! Если вы любите эту девушку, увезите ее!

- Королева права, - не глядя на меня, сказал Михаэль, когда Галатэя ушла.

- В том, что ты влюблен в Тэю? - ответил я, сам чувствуя, как с языка почти что закапал яд от этих слов.

- В том, что ей нужно быть подальше от двора.

- Я сам позабочусь о ней! - прорычал, задыхаясь от ненависти.

- Пока что это у тебя не особо хорошо получалось!

- На что ты намекаешь?

Наши взгляды скрестились, будто мечи в бою.

- На то, что все ее беды - из-за тебя, Севаст!

- Только попробуй ее увезти, пожалеешь! - бросил я и ушел обратно в дом, задев друга плечом.

У комнаты Тэи дежурила Марта. Виновато глянув на меня, женщина встала при моем появлении. Именно она заметила дым и послала ко мне мальчишку. Если бы не это...

Даже думать боюсь, чем все могло кончиться.

Я осторожно открыл дверь и вошел в спальню. Не хочу будить девушку, но мне позарез необходимо посмотреть на нее, побыть рядом, хотя бы немного. Какая она красивая! Я сел на кровать, любуясь нежным овалом лица, пухлыми губками, жилкой, что размеренно билась на шее.

Волосы разметались по подушке. Обожаю их аромат! Не удержался, склонился, затаив дыхание, над ней, вдохнул запах. Едва не застонал в голос. Так вот она какая, эта любовь! Заставляет забывать обо всем, растворяться в другом человеке, жить им.

Глаза Тэи неожиданно распахнулись. Я подался было назад, но ее улыбка магнитом притянула обратно. Рука девушки легла на мою щеку. Сам не понял, как так вышло, но в следующее мгновение я уже целовал ее, прижав к постели. Страстно, яростно, отдавшись кипящему в венах желанию, постанывая от наслаждения.

Пережитый сегодня ужас заставил забыть обо всем, окунуться в блаженство, ведь теперь я знал, что могу потерять любимую - навсегда остаться без нее, а хуже этой участи нет ничего!

- Дарьяр! - она уперлась руками в мою грудь. - Остановитесь!

Я вздрогнул. Отстранился от нее и заметил, что между нами только тонкая ткань ночной рубашки.

- Тэя... - совсем ведь потерял контроль над собой, идиот. - Простите. - Сел на кровати, виновато посмотрел на девушку.

На ее щеках расцвели пунцовые пятна стыда.

- Мне нельзя было. - пробормотала Тэя и вскочила с постели. - Здесь мне не место! -она дрожащими руками схватила халат, закуталась в него и бросилась к двери.

- Постойте! - я догнал ее, прижался со спины. Чувства вновь окатили обжигающей волной. - Пожалуйста, останьтесь. Я уйду, ничем вас больше не потревожу, клянусь!

-Дарьяр!

- Тэя, умоляю! - развернул ее лицом к себе. - Не бойтесь меня! И в мыслях не было. ничего плохого, клянусь!

- Я не вас боюсь. - Прошептала она в ответ. Глаза, полные слез, посмотрели в мое лицо. - А саму себя.

Глава 7 Потайной ход


ТЭЯ

Я открыла глаза и тут же подпрыгнула, увидев сидящую рядом бабку - ту самую, с буклями на голове. Как она здесь оказалась? Нет мне покоя в последнее время. Что -то слишком уж бурная она, эта столичная жизнь! Уже тоскую по провинциальной неспешности, размеренности.

- Доброе утро, Алатэя, - старуха поднялась. - Накинь халатик и пойдем. - Она поманила меня за собой.

- Куда?

- Пойдем! - упрямо повторила бабка и, подойдя к камину, одновременно нажала на мраморные завитушки по бокам.

Что-то ухнуло, скрипнуло, и рядом образовался небольшой дверной проем. Потайной ход! И почему я не удивлена, скажите на милость?

Что ж, ныряем в него вслед за старухой и надеемся, что хоть там, в темноте, пахнущей затхлостью и еще чем похуже, отыщутся ответы на все мои вопросы. Их как-то многовато скопилось, на неплохой допрос хватит с лихвой!

Но желания допрашивать того, кто ждал нас в конце пути, у меня не возникло. Нос не дорос.

- Ваше Величество, - растерянно пробормотала я, склонившись перед королевой.

- Поднимись, дитя. - Женщина подошла ближе.

Свободный пеньюар персикового цвета не скрывал раздобревшее после беременностей тело. Темные волосы струились по плечам. Синие глаза пытливо смотрели в мое лицо и... Показалось, или в них и в самом деле проскальзывала нервозность?

- Прошу прощения, но почему я здесь?

- Сейчас узнаешь, - королева отошла на пару шагов и повернулась ко мне спиной. -Лови! - крикнула она, вдруг резко развернувшись и что-то бросив в мою сторону.

Чисто рефлекторно я это поймала. И тут же застыла, глядя, как на ладони ярко сияет. огненный шарик! Медленно меняя форму, он вытянулся сначала ввысь, затем расширился вбок. Это же?.. Я ахнула, глядя на то, как пламя приобретает форму. Маленький дракончик!

Оттолкнувшись от пальцев, он завис в воздухе, шевеля маленькими крылышками из пламени. Какой красивый, глаз не отвести! Я бездумно улыбнулась, совсем не думая о том, что это прекрасное волшебство означает.

А вот королева, напротив, думала, похоже, именно над этим.

- Да, это ты, дитя, - прошептала она, вновь подойдя ближе. - Алатэя, Огненная Принцесса.

- Огненная принцесса? - переспросила я, когда дракончик растаял в воздухе. - Что это значит?

- Присаживайся, - королева указала на небольшой белый столик, сервированный для чаепития.

Мы сели за него, она взяла серебряный чайник, и в мою чашку полилась струйка горячего шоколада. Судя по аромату, дразнящему нос, со специями. Что -то знакомое.

- Твоя мама любила такой - с ванилью и щепоткой корицы. - С улыбкой сказала женщина и, наполнив следом свою чашку, села напротив.

- Вы знали мою маму?

- Знала! - с губ королевы сорвался смешок. - Еще бы! Ведь она была моей сестрой, дитя.

- Моя мама?..

Я еще сплю?

- Да, твоя мама - Доротея Атар. - Женщина сделала глоток шоколада. - Ты знала, что раньше было принято называть первенцев, используя имена их родителей?

- Не знала.

- Твоего отца звали Аласлан. Мать Доротея. Вот и получилось - Алатэя. Половинка папы, половинка мамы. Романтично, правда?

- Но мои родители - Самсон и Нина Тамалы. - Мой голос неожиданно задрожал.

Я еще не осознала это, но нутром уже почувствовала и приняла - то, что говорит королева, правда.

- Прости, дитя, они были твоими приемными родителями. А вот на свет ты появилась от отца и матери, принадлежащих к великим драконьим родам.

- Не может быть! - прошептала я, жалобно глядя на нее.

Может, сейчас королева рассмеется и скажет, что это у нее такая манера подшучивать? Тогда весь мой мир не будет рассыпаться в прах, и я не останусь на руинах наедине с незнакомкой - Огненной принцессой Алатэей Атар...

- Пей шоколад, дитя, - Галатэя кивнула остывающий напиток. - Нам предстоит долгий разговор. Ведь все понять ты сможешь только после того, как узнаешь, что произошло двадцать лет назад.

Глава 8 Двадцать лет назад


Карета подпрыгивала на каждой кочке, заставляя женщину на сносях кривиться от сильной боли. Гладя свой большой живот, она что-то шептала малышу, который решил появиться на свет в недобрый час, и кусала губы, с трудом сдерживая слезы. Не так, все должно было быть не так!

Малыш, королевский долгожданный первенец, должен был родиться в супружеской опочивальне четы Атар. Его должен был взять из рук повитухи и, по старому обычаю, завернуть в рубашку, только что снятую с тела, отец - красавец Аласлан, обожаемый народом король.

А вместо этого...

Глаза королевы, обращенные во тьму за окном кареты, что мчалась прочь от дворца, где Доротея была так счастлива, затуманились воспоминаниями.

Схватки начались еще днем. Повитухи после осмотра заявили, что ждать придется долго, но обеспокоенный Аласлан остался возле любимой, отменив все дела. Они успели пообедать и несколько раз сразиться в шахматы, прежде чем в покои привели гонца. Задыхаясь, тот рассказал об измене и войсках Феррата, которые уже подходили к столице.

Король покинул супругу, но ни один из них и представить не мог, что больше они не увидятся никогда. Армия Атаров превосходила по численности все вооруженные силы соседей, вместе взятые, так что участь наглеца, посмевшего бросить ей вызов, была известна заранее.

Но король и не подозревал, что будет предан самыми верными союзниками - ровно половина армии, возглавляемая его братом и сестрой, перешла на сторону изменника Феррата, позволив тому одержать победу.

Тело Аласлана бросили в грязь у ног того, кто когда-то возжелал его невесту, прекрасную Доротею, но был ею отвергнут. Рыча от удовольствия, Феррат лично отрубил и водрузил на пику голову врага, и отправился во дворец.

Королева упала к его ногам, узнав о смерти любимого Аласлана, но нашла в себе силы подняться. Она прокляла Феррата, заявив, что предпочтет смерть, но супругой узурпатора не станет. Уязвленный захватчик хотел взять ее силой, но королеву спасли начавшиеся роды.

Верные слуги помогли Доротее сбежать через потайной ход. И теперь карета неслась в ночь, подпрыгивая на ухабах старой дороги, которой давно никто не пользовался. Схватки учащались, вскоре женщина уже кричала в голос, чувствуя, что момент первого вдоха малыша близок.

Обычай предписывал королеве принять вид дракона, ибо наследник должен был появиться на свет в обличии силы. Она тянула до последнего, истекая кровью, но опасалась погони, которая мчалась следом. Лишь когда свет перед глазами начал меркнуть, женщина приказала остановить карету.

Повитуха и ее дочь, дрожащие от страха, помогли Доротее войти в постоялый двор. С верхнего этажа доносились вопли другой роженицы. Спустившийся бледный мужчина, ее муж, проводил гостью во внутренний двор - там гостья могла обратиться, оставшись никем незамеченной.

Но измученной королеве не хватило сил принять облик дракона. Ребенок покинул ее истерзанное чрево в виде обычного младенца - девочки. Судьба дала матери и дочери лишь несколько минут. Последний свой взгляд женщина устремила к хозяину постоялого двора. Тронутый мольбой в ее глазах, он поклялся заботиться о принцессе и сохранить тайну ее происхождения.

Прикрыв веки почившей королеве, хозяин постоялого двора с девочкой на руках поднялся в комнату, где уже разрешилась от бремени его супруга. Она тоже прижимала к груди младенца - мертвого мальчика.

Содрогнувшаяся от ударов входная дверь быстро заставила супругов принять решение. Самсон посмотрел на любимую Нину, та поняла без слов и кивнула. Захлебнувшись в плаче, она поцеловала в лоб мертвого сына, положила его на кровать, приняла из рук мужа маленькую зеленоглазую девочку и прижала кроху к груди.

Ворвавшиеся на постоялый двор стражники ничего не заподозрили. Все сошлось: королева умерла родами, наследник - тщедушный младенчик, родился мертвым. Даже Феррата не интересовали детали, он стремился об этом побыстрее забыть. Да и некогда было - новый король готовился к свадьбе с младшей сестрой Доротеи, Галатэей.

Лишь когда Нина и Самсон смогли облегченно выдохнуть, мужчина обнаружил в своем кармане ожерелье - из десяти драконьих камней, ярко-красных, как только что пролитая кровь.

Выждав десять лет, супруги, обзаведясь вторым малышом, продали постоялый двор и ожерелье. Купили поместье подальше от столицы и уехали, оставив соседей недоумевать - откуда у невезучего Самсона, у которого и постояльцев-то почти не бывало, такие деньги.

А потом судьба привела Огненную Принцессу Алатэю в место, предназначенное ей свыше - во дворец, к трону короля Аласлана.

Глава 9 Женихи


ДАРЬЯР

- Да что ты привязался! - рявкнул я, глядя на стиснувшего зубы Михаэля.

- Пусть Тэя сама решает! - исподлобья глядя на меня, сказал блондин. - Захочет уехать со мной - увезу!

- Только попробуй! - умирая от страха - а вдруг девушка и в самом деле согласится, я подошел к спальне и постучал.

Тишина.

- Она куда-то вышла? - мой взгляд переместился на Марту.

- Нет, разве я ее одну отпустила бы!

- Что-то ты темнишь! - Михаэль оттолкнул меня и вошел в комнату. - Ну, и где Тэя? -тут же донеслось оттуда. - Куда ты ее дел, Севаст?!

- Тэя? - я ворвался в спальню.

Никого.

- Как же... - Растерянно пробормотала Марта, встав рядом. - Ведь я не отходила от двери, клянусь!

- Позаботился! - Михаэль развел руками. - Отлично позаботился, Севаст, нечего сказать! Говори, куда спрятал ее?

- Отстань! - рыкнул я, ощущая тот самый ужас, как в миг, когда увидел любимую посреди огня.

- И не думай! - Михаэль двинулся на меня, сжимая кулаки. - Правду, Севаст, или пожалеешь! - по лицу блондина пошли волны проявляющейся фиолетовой чешуи.

- А я гадала, какого же вы цвета, как дракон!

Голос Тэи заставил нас одновременно повернуться в ее сторону.

- Проклятые потайные ходы! - пробурчал я, глядя на дверной проем за спиной девушки и едва сдерживаясь, чтобы не обнять ее.

Но сегодня уже и так позволил себе лишнего, хватит. А то ведь и в самом деле сбежит с фиолетовым.

- Вы бледная, - Михаэль подошел к ней. - Как вы себя чувствуете?

- Будто меня ночью пытались сжечь заживо. - Усмехнувшись, ответила Тэя.

- Как раз об этом и хотел с вами поговорить. - Блондин взял ее за руку, и мне стоило огромного труда не наброситься на него. Этот фиолетовый допросится! - Хотите уехать из дворца?

- Уехать? - Тэя задумчиво посмотрела на него.

Брови сошлись к переносице. Кажется, ей нравится эта мысль. Что же делать?!

- Ты предложил? - я вклинился между ними. - А теперь дай девушке время подумать. Идемте, Тэя.

- Дарьяр! - она выдернула ладонь из моей руки.

- Что?

- Идите уже вы оба!

- Куда? - хором спросили мы с Михаэлем и зло зыркнули друг на друга.

- Не знаю. - Она развела руками. - Мне нужно переодеться - не хочу весь день в халате разгуливать, предпочитаю платья, знаете ли. А еще хочется позавтракать - в тишине. Да, вот такая я наглая. Так что будьте любезны, господа чешуйчатые - вон оба из моей комнаты!

Тэя вытолкала нас в коридор и закрылась на замок.

- Какая девушка! - Михаэль мечтательно улыбнулся.

- Не про твою честь. - Пробурчал я.

- А что тебе, собственно, не нравится? - он усмехнулся. - Ты же сам жаждал избавиться от простолюдинки? Жениха ей искал. Считай, нашел.

- Что?

- А то, Севаст. В отличие от тебя, я не пытаюсь воспользоваться ее наивностью, влюбить в себя, зная, что кроме постели, и предложить-то нечего.

- Михаэль!

- Я готов на ней жениться, Дарьяр! И мне не нужны ни твои деньги, ни острова в приданое. Только сердце этой лучшей на свете девушки!

- А твое сердце ей нужно? - я ухмыльнулся, с трудом сдерживаясь, чтобы не ударить лучшего друга. Вернее, бывшего лучшего друга.

- Намекаешь на то, что она влюблена в тебя?

- Да!

- И что? - блондин усмехнулся. - Девушки легко увлекаются такими, как ты. Но -запомни главное - замуж они выходят за таких, как я!

- Этого не будет!

- Не тебе решать! У меня будет вся жизнь, чтобы Тэя полюбила меня - по-настоящему, сильно, как мужа и отца ее детей. Поверь, она будет счастлива со мной. А что ты можешь ей предложить, Севаст?

Глава 10 Подумать


ТЭЯ

После сегодняшних новостей даже выходить из комнаты не хотелось. Но желудок потребовал завтрак. В столовой уже за обе щеки уминал пирог Игги. Взлохматила его вихры, чмокнула в макушку и села рядом, не в силах прекратить думать о том, что на самом деле я ему даже не родственница.

- Ты чего грустишь? - он ткнул меня локтем в бок.

- Уговорил, не буду, - я обняла его. - Ты ведь знаешь, что сестра тебя сильно-сильно любит, правда? И всегда будет любить!

- Что бы ни случилось? - уточнил хулиган, шмыгнув носом.

- Да, - пообещала со вздохом. - Ну, признавайся, где набедокурил?

- Я нечаянно.

- Кто бы сомневался.

- В общем, там, в холле покоев Дарьяра, люстра висела, огроменная, помнишь?

- Помню.

- Ну, в общем, люстры больше нет.

- Вот ведь! - простонала я. - Как ты умудрился-то, лихо малолетнее?!

- Просто проверить хотел, - признался Игги. - Там трос, который ее держит. Мы поспорили с этой, дочкой Феррата. Она сказала, что мне не удержать, если размотать. Ну и...

- Ты понимаешь, что вредная девчонка тебя попросту развела?

- Думаешь? - он насупился.

- Угу. Наивный ты у меня.

- Надо ей лягуху в труселя засунуть!

- И не думай!

Только не хватало, чтобы Феррат прибежал выяснять, кто его дочурку обидел! Ой, а она мне, выходит, кто? Двоюродная сестренка? В страшном сне не могла представить, что отпрыски короля - мои родственники!

Хотя я для них - угроза. Трон Аласлана - язык не поворачивается назвать его отцом -получается, принадлежит его дочери. Вот только мне он и вовсе не нужен.

- Тэя, - Игги подергал меня за рукав. - Ты расскажешь Дарьяру о люстре?

Ох, малыш, это моя наименьшая проблема.

- Конечно, расскажу. Но ты должен попросить у него прощения, хорошо?

- А он простит, как думаешь?

- Узнаешь, когда извинишься. - Пусть немного попереживает, ему на пользу пойдет.

Я затолкала в себя бутерброд с сыром и выпила чаю. Что ж, пойду подышу свежим воздухом. После пожара, говорят, полезно для здоровья.

В саду было необычайно людно. Сначала мимо меня пронеслась счастливая Майя. Через пару минут следом прошел злющий на вид герцог Норт, зыркающий по сторонам.

Похоже, он в курсе, что жена наслаждается жизнью, и вовсе не с его помощью. Что ж, надеюсь, он ее не найдет.

У небольшого фонтана обнаружился скучающий Михаэль. Увидев меня, он так тепло улыбнулся, что тут же позабыла о своем намерении отчитать его за ссору с лучшим другом.

- Пойдемте в яблоневый сад? - предложил он. - Там очень красиво сейчас.

Мужчина оказался прав - отцветающие деревья все вокруг засыпали лепестками. В воздухе стоял сладковатый аромат, больше похожий на арбузный, чем на яблочный.

- А почему вы фиолетовый? - поинтересовалась я, шагая по ковру из лепестков. - Когда дракон?

- Это в маму.

- Внешность в человеческом обличии никак не связана с драконьей?

- Чаще всего, нет. Иногда цвет глаз одинаковый.

- Ах, да! У Дарьяра глаза всегда зеленые!

- Ну, да. - Михаэль помрачнел.

- Вы поссорились? Из-за меня, верно?

- Из-за него, Тэя. Иногда он... - мужчина тяжело вздохнул. - Не хочу с вами о нем говорить. Давайте лучше о вас? Вы подумали над моим предложением?

- Каким? - я озадаченно нахмурилась.

- Уже забыли, да?

- Простите, - я смутилась.

- Уехать из дворца.

- Ах, это! Позвольте еще подумать, Михаэль. Склоняюсь к тому, что вы правы.

- Тогда жду вашего решения - в любой момент можем уехать, как только захотите.

- Хорошо, буду иметь в виду. - Я помедлила, но все спросила, - скажите, а почему королева так не любит Дарьяра?

- Потому что она очень мудрая и проницательная женщина! - припечатал блондин. Но уже через секунду пожалел о сказанном. - Простите, Тэя, это во мне злость и обида говорит.

- Понимаю.

- На самом деле корни этой вражды уходят в прошлое. Когда Феррат пришел в столицу с войском, мать Дарьяра перешла на его сторону, как и некоторые другие дворяне.

То есть мать Дарьяра предала моего отца?..

- Говорят, она так поступила в последний момент, из-за того, что видела - победа Феррата неизбежна. Но королева до сих пор не может ей этого простить, ведь мать Дарьяра была подругой Доротеи. Свою ненависть Галатэя перенесла на Дарьяра.

- Она так злопамятна?

- О, да! - Михаэль усмехнулся. - Она только внешне покорная жена, закрывающая глаза на все, что вытворяет супруг. На самом деле королева очень умна, расчетлива и - да, мстительна. Если ее обидеть, она за это накажет. Не сразу, а в тот момент, когда вы уже и думать об этом перестанете, застанет вас врасплох.

- Иными словами, такую женщину лучше не иметь во врагах, - пробормотала я.

- Верно.

А ведь это моя тетя. Н-да, невесело. Может, Михаэль прав, надо уехать подальше отсюда? Вот только кое-что держит меня здесь. Вернее, кое-кто.

Я улыбнулась, разглядев впереди Дарьяра. Ведь только вспомнила о нем! Чем он занят, не поняла? Стоит и лупит по стволу яблони рукой.

- Мне вас оставить? - Михаэль понимающе усмехнулся.

- Если можно.

- Конечно. Но обещайте подумать об отъезде, Тэя.

- Обязательно. - Я кивнула, не в силах отвести взгляд от Севаста.

Да что же он, в самом деле, к бедной яблоне привязался?

Глава 11 Острые клыки правды


ДАРЬЯР

«А ты что можешь ей предложить, Севаст?»

Слова Михаэля все еще звучали в голове, когда вышел в сад. Как ни горько признавать, во многом он прав. Моя совесть не чиста - я собирался выдать Тэю замуж, даже остров в приданое обещал. Презрительно морщил нос, думая о браке с простолюдинкой. Считал себя лучше ее.

А теперь... Все так быстро изменилось! Такие сильные чувства! Новые, яркие, обжигающие, отключающие голову напрочь! Может, я какой-то неправильный дракон, раз у меня Истинной оказалась простая смертная, а не драконица?

Боюсь даже думать, что будет, если она и в самом деле станет женой Михаэля. А ведь он будет этого добиваться, всеми силами. И любая не устоит в итоге. Ведь если нас сравнивать, то он - идеальный муж и отец в будущем, а я потаскун - в прошлом. Что мне ей предложить? Обещания, что никогда и не взгляну на другую женщину? Поверит ли?

- Чем вам не угодила бедная яблоня?

Голос Тэи вывел меня из горьких раздумий. А ведь и правда - стою и луплю кулаком по стволу дерева, как придурок.

- Когда созреют яблоки, она непременно уронит вам одно на голову, отомстит. -Девушка улыбнулась, вызвав у меня ответную улыбку.

- Пусть, заслужил. - Так хочется взять ее за руку! Но страшно - вдруг уйдет?

- Красиво здесь! - зеленые глаза просияли восхищением. - Пройдемся?

А ведь и правда - яблоневый цвет - белый, кремовый, розоватый - густым ковром из осыпавшихся лепестков укрывал землю. Оставшиеся на ветках тоже отрывались, не устояв под натиском ветра, и, медленно кружась, опадали. Несколько застряли в кудрях Тэи, словно крупные снежинки. Хотелось стоять и любоваться ею, но девушка пошла вперед.

- Вас что-то гнетет? - спросил я, догнав.

У нее такой вид, будто она шутит через силу, храбрится, а на душе кошки скребут.

- Ничего. - Отвела взгляд.

Не хочет рассказывать. Почему? Не доверяет? Это больно царапнуло по сердцу. Впрочем, все ясно. Не зря говорят - сначала ты работаешь на репутацию, потом она на тебя. Вот и у меня так, только шиворот-навыворот. Все знают Севаста как недалекого распутника. С чего Тэе думать иначе?

- О! - девушка резко затормозила.

- Что?

- Там, - она, покраснев, указала на кусты, - эм-м... Ну, сами посмотрите.

Я пригляделся и увидел две пары ног. Женские и мужские, конечно же.

- Вот ведь!.. - Тэя ахнула в голос.

Возня в кустах прекратилась. Вскоре из них вылезла взъерошенная, но довольная герцогиня Норт и. этот, как его? Рыжий, как бы жених Тэи. Тоже довольный, с засосами на шее.

- Ты, это, - он сдул травнику с носа, - прости, ладно, Тэя? Но ты, кстати, сама виновата!

- Как увлекательно! - она прищурилась, сложив руки на груди. - Поясни, Лерой.

- А чего неясного-то? - рыжий гад пожал плечами. - Мне от мамки письмецо пришло, где все подробненько о состоянии твоих финансов расписано! Обмануть меня думала?

О чем этот идиот говорит?

- Ага, только этими мечтами и жила! - фыркнула девушка. - Иди уже, чудо ты в. в траве и лепестках!

- И пойду! - взяв хихикающую Майю за руку, Лерой увлек ее к сторожке.

Ну, не обратно в кусты, и на том спасибо.

- Вот и нет у меня больше жениха! - со смешком развела руками Тэя.

- Поблагодарим за это высшие силы! - я рассмеялся. - Вас это огорчает?

- Нисколечко! Но мне немного жаль Майю. И герцога Норта.

- О, они не стоят ваших сожалений, поверьте!

- Пусть так.

- О чем он говорил, кстати, этот рыжий пройдоха? Что за финансы?

- Долго рассказывать, - она отмахнулась. - Проще говоря, Лерой жаждал на мне жениться, пока считал завидной невестой. А на деле это не так. Правда, он не знает, что вы скоро вернете мне долг и, надеюсь, все изменится. Ведь вернете?

В груди расцвел огненный цветок.

- Обязательно верну, - прошептал я, все же рискнув взять ее за руку. - Если позволите, Тэя!

- Конечно, позволю, - она улыбнулась. - Даже буду на этом настаивать! Кстати, придется вычесть из суммы долга стоимость люстры в холле ваших покоев.

- Почему?

- Потому что люстры больше нет. - Честно ответила девушка и в ответ на мой вопросительный взгляд коротко пояснила с обезоруживающей улыбкой, - Игги.

ДАРЬЯР

Отпустить Тэю я не смог - сначала мы прогулялись верхом, потом пообедали, сыграли в шахматы, а следом и вечер подкрался на мягких лапах. В гостиной накрыли ужин, и мне оставалось только надеяться, что к нам никто больше не присоединится.

К счастью, так и вышло. Но когда я окончательно расслабился и уселся у ног Тэи, которая сидела в кресле-качалке у камина, в комнату ворвался герцог Норт. Бешено вращая выпученными глазами, он кинулся на меня, как сдуревший бык. Я едва успел отскочить в сторону.

- Где она?! - взревел Касим, развернувшись и, похоже, собираясь на второй заход.

Я ему что, тореадор? Тогда с удовольствием воткну мужчине в холку какой-нибудь острый предмет.

- Кто?

- Майя!

- Понятия не имею.

- Правда? - герцог неожиданно замер на полпути, озадаченно глядя на меня.

- Почему вы вообще ее здесь ищете? - вмешалась Тэя, подойдя к нам.

- Потому что... - Норт вынул из кармана смятую бумажку и сунул мне в руки. - Вот!

Из записки корявым почерком следовало примерно следующее: пошел ты, проклятый муж, сбегаю от тебя с любимым, не ищи, лучше займись отпиливанием рогов, а то в двери скоро не пройдешь, не задев притолоку. Ладно, последнее я мысленно добавил от себя, признаюсь.

- И почему вы решили, что Майя сбежала со мной?

- Она всегда к вам неровно дышала, Севаст! Только о вас и говорила!

- Это чтобы вас позлить, герцог. - Я усмехнулся, представив, как Касим бесился. Майя способна кого угодно достать.

- Значит, здесь ее нет? - констатировал обиженный муж.

- Точно нет. - Мы с Тэей переглянулись, прекрасно понимая, с кем могла сбежать герцогиня.

- И ведь ладно бы только сбежала! - мужчина плюхнулся на диван. - Она ведь еще и денег целый саквояж уперла! И драгоценностей унесла столько, сколько поднять смогла!

Ну, теперь рыжий, как его там, счастлив! Отхватил себе невесту с огромным приданым.

- Смешно вам? - герцог истолковал мою улыбку по-своему. - Поиздеваться хотите над рогоносцем? - он вскочил. - А так ли вам весело будет, если я расскажу этой крошке правду?

- Касим, вам пора домой, - я попытался оттеснить его к выходу.

- Нет уж, пусть знает! - мужчина оттолкнул меня и вперил бешеный взгляд в Тэю. -Этот негодяй, Севаст, не деньги вам должен, милая барышня!

- Заткнитесь! - я бросился на него.

- Дарьяр, нет! - крикнула она. - Пусть говорит!

- Ваш отец спас задницу этого гада - десять лет назад, а взамен взял с него обещание -что он женится на его дочери, на вас, Тэя. Но вы простолюдинка, от таких господин Севаст нос воротит. Вы ему не пара.

Герцог зло рассмеялся.

- В тот день, когда вы, наивная душа, пришли забирать долг, этот негодяй вместе с друзьями придумал план - чтобы самому не мараться браком с такой, как вы, наш красавчик решил подыскать вам женишка побогаче. И все, - мужчина помахал руками, -долг отдан, никто никому более ничего не должен. Он даже приданое вам обязался дать огромное. Вот так-то.

С кривой ухмылкой, будто прилипшей к губам, Норт двинулся к выходу. Поравнявшись со мной, он похлопал меня по плечу и прошептал:

- Говорил же, я терпеливый. Дождался нужного момента и отомстил. Ну, и как тебе, щенок? Или не распробовал еще?

Он ушел.

Мы с Тэей остались наедине.

- Позвольте мне объяснить, - я сделал шаг к ней.

- Только одно скажите, - она отступила на шаг. - Только одно. То, что он сказал. Это правда?

- Тэя...

- Правда или нет?! - девушка вскинула меня глаза, которые обожгли жгучей болью, бушующей у нее в душе.

- Правда. - Едва слышно выдохнул я.

Хлесткая пощечина оглушила и разбила мне губу. Но от слов Тэи было намного больнее.

- Возвращаю вам слово, которое вы дали моему отцу. Более у вас нет никаких обязательств перед моей семьей.

- Тэя!

- Никогда больше не приближайтесь ко мне, Севаст! - Она отшатнулась. - И замолчите -я не разговариваю с подонками! Прощайте!

Часть 7 Поздно Глава 1 Поздно


ТЭЯ

Я бездумно смотрела в окно кареты. На сердце было так тяжело, будто кто-то безжалостный стиснул его в кулак. Даже знаю, кто. Какая же я дура! Повелась, как типичная провинциальная простушка на обычного столичного ловеласа. Долг она

приехала выбивать с дракона, видите ли! Представляю, как он втихаря надо мной смеялся.

Печальный Игги сидел рядом, нахохлившись, как мокрый воробушек, и молчал. Сказать ему, как все обстояло на самом деле, не смогла. Он боготворит Севаста. Уж лучше пусть дуется на меня, заразу-сестру, сдернувшую его ни с того, ни с сего, в дорогу на ночь глядя.

Ничего, брат привыкнет. Есть проблемы куда серьезнее. Что делать с долгом отца? Срок еще не подошел, но идей, откуда взять такую большую сумму, у меня нет. Даже если продам абсолютно все - от лошадей и зернового фонда до собственного нижнего белья, не наберу и трети суммы.

Перед глазами встали большие рыбины - те самые, дорогущие, из пруда около дворца. Нет уж, воровать их точно не буду. Из тюрьмы воспитывать брата неудобно. Да и к тому же, у элитной ухи своя охрана имеется, попробуй покуситься на дорогущих водоплавающих, им же на корм и отправят.

Похоже, у меня один вариант - смириться. Сниму в ближайшем городке квартирку, где поселимся с Игги и Матильдой. Найду работу, как-нибудь проживем. Мы живы, здоровы, есть друг у друга - это самое важное.

- Поспи, - я улыбнулась брату. - Путь долгий.

- Почему мы уехали, Тэя?

- Это взрослые дела, Игги.

- Я не маленький!

- Но и не большой еще.

- Так нечестно!

- Ну, прости, жизнь вообще несправедлива, привыкай. - Я свернула свой плащ рулончиком и пожила на колени. - Давай, не привередничай, ложись.

- Тебя кто-то обидел? - Игги положил голову на «подушку» и всмотрелся в мое лицо.

- Нет. - Попробовала увильнуть я, но его разве обманешь?

- Врешь! - тут же припечатал мальчик. - Вот узнаю, кто, возьму меч и, как Дарьяр учил!

- Не мели чушь! - прикрикнула, рассердившись. - Все, спи! - я прикрутила рычажок в маленькой лампе на стенке кареты, дрожащий язычок пламени сжался до размеров горошины, стало почти темно.

Закрыла глаза. Сразу вспомнился тот день, когда Севаст учил Игги бою на мечах. Даже запах мужского пота - терпкий, но заставляющий щеки пылать, а сердце сладко сжиматься, начал дразнить ноздри. И вкус его губ прекрасно помню. Сильное горячее тело под моими ладонями. Зеленые омуты глаз.

Да как же забыть-то этого подлеца?!

Я заерзала, пытаясь избавиться от будоражащих кровь воспоминаний.

- Тэя, ты очень беспокойная подушка, знаешь об этом? - проворчал брат.

- Обижусь ведь.

- Простите, Ваше Величество!

Все внутри замерло прежде, чем поняла - он шутит.

Вот еще одна проблема - мое истинное происхождение. Оставит ли королева меня в покое? Ведь не просто же так она решила мне поведать правду? А с другой стороны, что Галатэя может хотеть от племянницы? Понятия не имею.

Я утопала в обрывках мыслей до самого утра, то проваливаясь в беспокойный сон, то просыпаясь. Больше измучилась, чем отдохнула. Серый рассвет за окном потихоньку розовел, набирая силу. Когда мы въехали в поместье, он уже полыхал вовсю.

Во дворе было пусто. Странно, обычно еще затемно тут начинают сновать сонные работники. Расслабились, стало быть. А я была уверена, что Матильда им спуску не даст. Ладно, поклажу и сами снимем, не ахти у нас с братом и багаж - пара саквояжей да чемодан. Все платья, которыми меня снабжал Севаст, конечно же, с собой не взяла. Вот если бы еще воспоминания можно было также просто оставить в прошлом.

Матильда, как всегда по утрам, порхала по кухне. В ее руках все спорилось. Я привычно загляделась на тетю. Словно фокусник, она одновременно смешивала тесто для блинчиков, варила кофе, нарезала хлеб и сыр.

- Тэя! - ахнула женщина, увидев нас с братом. - Игги!

Мы тут же оказались в ее объятиях, пахнущих лавандой. Расцелованы, поглажены по волосам, политы слезами, вновь расцелованы.

- И как раз к завтраку успели, мои хорошие! - промокая уголки глаз кончиком фартука, Матильда усадила нас за стол, а сама снова запорхала от печки к столу, один за другим шлепая на тарелку тончайшие блинчики, наполняя вазочки вареньем, медом, конфетами.

Я с удовольствием выпила кофе - так его варить умеет только тетя. Вспомнила вкус горячего шоколада со специями - Галатэя сказала, что его любила моя мама. С ванилью и щепоткой корицы. Ни к чему вспоминать об этом.

Я посмотрела на Игги. Брат умял все блинчики, пришлось тете печь еще.

- Растет наш мужчина! - умилилась Матильда, снова размешивая тесто.

- Я на мечах теперь умею сражаться, - с важным видом заявил мальчик. - Буду вас защищать!

- Молодец какой! - она быстро напекла ему горку блинчиков. - Ну, наелся, защитник?

- От пуза! - подтвердил довольный Игги, смачно рыгнув.

- Фу, свиненок! - возмутилась я. - Марш из-за стола! Беги гуляй, только не шали!

- Бегу!

Ну все, ураган Игги вернулся, прячьтесь все!

- Ничего не спросишь? - тихо сказала я, глядя на Матильду, севшую на лавку напротив.

- Незачем, детка. - Она грустно улыбнулась. - Все по твоему лицу вижу. - Не вышло, да?

- Я не смогла. - Слезы закапали на тарелку.

- Ну что ты! - тетя вскочила и обняла меня, заставив почувствовать себя маленькой девочкой, которую всегда утешат. - Не виновата ведь ни в чем! Да и поздно. Чего уж теперь.

- Что значит поздно? - я посмотрела ей в лицо. - Что случилось?

- Поместье было выставлено на торги и продано, Тэя.

Глава 2 Совершенно один


ДАРЬЯР

Ночью я не спал. Можно сказать, что до утра разговаривал с Тэей - придумывал фразы, которые ее убедят, заставят поверить мне. Полностью разбитый, встал с рассветом и поплелся в столовую. Там обнаружились Михаэль и Эдгар.

- Что случилось? - поинтересовался последний.

- Тэя все узнала.

- Судя по твоему лицу, ей это не понравилось.

- Заслужил, - я скривился, потрогав кончиком языка разбитую и опухшую нижнюю губу.

- Верно, - Михаэль усмехнулся. - Еще как заслужил!

- Рад? - я прищурился. - Ну да, тебе это на руку. Ты ведь и рассказал все Касиму, верно?

- С ума сошел?

- Знали только вы двое! Ты и Эдгар!

- Пошел ты! - Михаэль вскочил, с грохотом отодвинув стул, и направился к выходу.

- Убегают трусы! - бросил я ему вслед и сел за стол.

- На меня не смотри, я только сегодня приехал, - Эдгар покачал головой. - Не хило тебя эта красотка окрутила, однако!

- Помолчи.

- Как знаешь.

- Знаю, что все это ты придумал! - в запале бросил я.

- Чтоооо?

- Обмануть Тэю, найти жениха, приданое дать! Ты это придумал и меня уговорил!

- Ну, знаешь, - ядовито прошипел Эдгар. - Не заметил, чтобы ты сопротивлялся! В конечном счете, именно ты решение принимал, не надо ответственность на других сваливать!

- И это верно. - Я скрипнул зубами. - Но не знал тогда, что полюблю ее. Не думал, что все так обернется. Надо было ей правду рассказать, как есть, не врать.

- Тогда она потребовала бы, чтобы ты женился на ней.

- Если бы, - я с тоской усмехнулся. - А теперь она меня последним мерзавцем считает и видеть не желает.

- Ой, да ладно, - Эдгар закатил глаза. - Принцесса нашлась! Подуется немного и забудет, простит.

Все сделаю, чтобы простила! Что захочет, исполню!

Мы молча принялись завтракать. Но у меня просто кусок в горло не лез. Ограничился кофе. И начал уж было вставать из-за стола, как в столовую ворвался Михаэль.

- Ее нигде нет! Тэя уехала!

- Что ты несешь? - все внутри похолодело, будто ледышку проглотил.

- Тэя уехала - из-за тебя, сволочь!

- С чего ты взял?

- На конюшне говорят, она оплатила экипаж вчера ночью.

- Где Марта?! - я бросился к комнате Тэи.

Служанка нашлась внутри, сидящей на кровати.

- Где Тэя?

- Уехала. - Женщина пожала плечами.

- И вы мне не сообщили?!

- Она мне все рассказала, - Марта встала и с презрением посмотрела в мое лицо. - Вы поступили с этой чудесной девочкой как последний подлец, господин Севаст! Я была о вас лучшего мнения!

- Вы...

- Тэя попросила не говорить вам, что уезжает. Я дала ей слово и сдержала его.

- Вы работаете на меня!

- Вы платите за мой труд. Но это все. Купить можно мое время, но не душу! - она подошла ближе. - Возьмите. Тэя просила вернуть это вам.

На мою ладонь лег фамильный оберег рода Севастов. Тот, что все это время покоился на груди девушки. Уже не жжется. Остыл - как и Тэя ко мне. Горло сжал спазм, словно оборвалась последняя ниточка, которая нас связывала. И обратного пути нет. Ничего уже не исправить. Она никогда меня не простит.

- Кстати, все то, чем вы бездумно набивали гардероб этой девочки, она оставила здесь, даже носового платка и то не взяла.

Вздернув нос, женщина вышла из спальни.

- Молодец, Севаст! - процедил Михаэль и тоже ушел.

Я остался один. Совершенно один.

Глава 3 Важное


ТЭЯ

Как же так?..

После разговора с Матильдой ноги вынесли меня на улицу. Затуманенные слезами глаза заскользили по знакомым с детства местам. Подъездная дорога в виде знака вопроса -однажды я поставила отца в тупик, начав допытываться, почему она не прямая. Ответить он так и не смог.

Каменная арка неподалеку, оставшаяся неизвестно от какого строения. Вместе с соседскими девчонками мы накидывали на голову кружевные покрывала и важно шли под эту арку, представляя себя невестами. Однажды мы даже с Лероем так «репетировали», но нас увидела Матильда и прогнала его.

Деревья, каждое из которых мы с Игги излазили. Лужайка за воротами, где рвали цветы и плели венки на голову. Чуть дальше - озеро, в котором купались. Старый дуб с корявыми ветвями - именно под ним, почему-то, всегда устраивали пикники.

А уж сам дом!..

Я обернулась и всхлипнула, глядя на него. Давно требует ремонта, но от этого менее любимым не становится. Каждая комната бережно хранит драгоценные воспоминания. Коридоры до сих пор наполнены счастливым смехом. Иногда вечерами я отчетливо слышу веселый, звонкий голос мамы, зовущей нас к ужину.

Каждое место, каждый сантиметр здесь полон жизни. Наш дом сам уже давно стал членом семьи. Уехать, бросить его - значит предать кого-то близкого, родного! Это не поместье продано, это наше с братом счастливое детство пошло с молотка!

Я не выдержала и разрыдалась, как в детстве, задыхаясь от жгучих слез и всхлипывая. Но теперь рядом не было папы, который мог все исправить, обнять, утешить, успокоить. Только потеряв родителей, мы становимся по-настоящему взрослыми, впервые почувствовав холод одиночества. Сегодня я ощутила это на себе.

Не могу так это оставить, не могу! Замотала головой, быстрым шагом ушла в дом, в свою комнату. Села за стол, перед чернильницей и листом бумаги. Перекатывая пальцами гусиное перо, задумалась на секунду. Пусть воспримет, как захочет. Если надо унизиться, переживу. Больше такую сумму мне просить не у кого - только у королевы!

Письмо королеве улетело в столицу, а я осталась ждать ответа. На сборы и выезд из поместья нам дали месяц. Работники тут же потребовали расчет и разбежались, остались только самые верные. Работы, не смотря ни на что, было много - скот требовал кормежки и ухода, урожай тоже сам себя собирать не хотел, не говоря уже обо всем остальном.

Что ж, я, хоть и Огненная принцесса, как оказалось, но белоручкой никогда не была. Умела все - и по дому дела приделать, и ужин сварить, и стога сметать, и корову подоить, и овец подстричь. Этим и занялась, чтобы отвлечься от мыслей. Когда с утра до вечера работаешь, не до терзаний из-за потери родового гнезда и подлых обаятельных обманщиков-драконов из столицы.

Буренки в сарае терпеливо ждали своей очереди. Я села на табурет рядом с первой и сжала теплые, шероховатые соски вымени. Белые струйки звонко ударили в дно ведра. Рядом замяукали кошки - папа всегда после дойки наполнял им пару мисок, в награду за ловлю мышей.

Наслаждаясь ароматом парного молока, я подоила первую, встала и едва не расплескала ведро, натолкнувшись взглядом на стоявшего в дверях мужчину.

ТЭЯ

- Михаэль! - потрясенно выдохнула я. - Что вы здесь делаете?

- Простите, что нагрянул вот так, без предупреждения, - блондин смущенно улыбнулся. - Вы прекрасно выглядите, кстати, Тэя!

- Серьезно? - я вспомнила о косынке на голове, засаленном фартуке, черных резиновых сапогах и покраснела. Да уж, принцесса сегодня та еще красотка!

- Вы всегда великолепны. Извините, несу всякую чушь.

- Это точно! - со смешком подтвердила я.

- Не это имел в виду! - спохватился блондин, тоже покраснев. - Вот ведь идиот! Простите!

- Прекратите уже извиняться.

- Я за этим и приехал, Тэя. Просить прощения. За все. Знал правду и ничего не рассказал вам. Позволил Дарьяру ломать комедию, и...

- Прощаю. - Перебила я. - Вам это претило, видно было. Чувствовала, что вам стыдно, но не понимала, почему.

- Очень стыдно. - Он кивнул, потом озадаченно изогнул бровь. - Вы, правда, простили?

- Да, но сейчас вам придется меня простить, вот эти леди, - я кивнула на коров, которые лениво жевали траву, - ждут внимания!

- Предложил бы помочь, но смогу только все испортить, разве что.

- Будете развлекать доярку беседой. - Я села рядом со второй буренкой. Белые струйки ударили в наполовину полное ведро. - Останетесь, кстати, погостить?

- Если можно. Был бы очень рад.

Я покосилась на него. Приятная улыбка, как и он сам. Только с Михаэлем мы и подружились во всей этой круговерти. Хоть что-то хорошее вынесла из дурацкой ситуации.

Подоив коров, я наполнила молоком кошачьи миски и вышла из сарая.

- Позвольте мне, - Михаэль взял из моих рук полное ведро, и мы пошли к дому.

- У вас здесь так. - он помолчал, подыскивая слова. - Спокойно.

- Деревенская идиллия, - я кивнула, стараясь не думать о том, что скоро все это останется только в моих воспоминаниях.

Мы зашли на кухню. Матильда вопросительно изогнула бровь, недоверчиво глядя на гостя, но после церемонии знакомства оттаяла и усадила нас пить чай.

- А можно попросить чашечку этого молока? - Михаэль застенчиво улыбнулся. - Оно так пахнет!

- Парное самое вкусное, - тетя процедила его сквозь полотно и налила ему полный бокал. - Пейте на здоровье!

- М-м-м, - мужчина сделал пару глотков и улыбнулся. - Верно!

- А вы с пирогом его, с пирогом, - она подвинула ему тарелку с вишневой плетенкой.

- Безумно вкусно! - вновь одобрил гость, умяв кусок.

- Люблю, когда у мужчины отличный аппетит! - Матильда одобрительно кивнула. -Особенно, если он еще и красавчик!

Михаэль покраснел и закашлялся.

- Постучи по спине-то ему, Тэя, - тетя усмехнулась. Я вскочила и захлопотала вокруг блондина. - Оставлю вас, пожалуй, - она встала, - дел много.

- Вы ей понравились, - констатировала я, когда женщина ушла.

- Да?

- Если Матильда меня наедине с мужчиной оставила, значит, решила, что он заслуживает высшей степени доверия.

- А вы, Тэя, - Михаэль взял меня за руку, - мне доверяете?

- Конечно.

- Спасибо, что простили, - он улыбнулся. - Думал, не имею права такое просить у вас. Но ваше сердце такое доброе! - мужчина сжал ладонь еще крепче. - Тэя, я еще кое-что хотел попросить, можно?

- Конечно, - я бездумно улыбнулась в ответ. - Что именно?

- Страшно спрашивать. - Михаэль поднялся.

Он явно нервничает. Но почему?

- Тэя, столько слов приготовил, но все позабыл! Скажу, как есть, а вы решайте! - он резко опустился на одно колено.

- Ой, - до меня дошло, что за этим последует, но сбегать было уже поздно.

- Тэя, выходите за меня замуж! - выдохнул Михаэль.

В его дрожащих руках появилась коробочка. Щелчок, и она раскрылась, показав красоту, которую баюкала в своих бархатных объятиях. Кольцо. Вот ведь!..

- Понимаю, это неожиданно и нагло с моей стороны, - зачастил блондин. - Но я люблю вас, Тэя! По-настоящему, сильно люблю! Впервые в жизни хочу всего себя отдать женщине, хочу прожить с ней жизнь, сделать ее счастливой! Я... простите, не умею говорить красиво, и.

- Тогда лучше помолчать, - перебила я и прижала палец к его губам, - и послушать, хорошо?

Мужчина кивнул.

- Для начала встаньте.

Он поднялся.

- Вы очень хороший человек, Михаэль.

- Плохое начало, - прошептал блондин. - Сейчас последует «но»?

- Вас же попросили помолчать. - Я укоризненно нахмурилась.

- Простите.

- Да, последует «но», вы правы. Я не могу выйти за вас.

- Я вам не нужен. - С горечью в глазах он кивнул.

- Дело не в этом.

- Вы обещали другому?

- Нет.

- Но тогда почему?

- Михаэль, - я со вздохом села на лавку, - сейчас в моей жизни столько проблем, что женитьба только усугубила бы все. С моей стороны было бы нечестно взваливать все это на плечи несчастного супруга.

- Поверьте, Тэя, ваш супруг стал бы самым счастливым человеком! - мужчина присел на корточки рядом со мной. - И никакие проблемы не в состоянии этого изменить!

- Вы просто не знаете, какое у меня «приданое», - пришла моя очередь с горечью усмехаться.

Он ведь даже понятия не имеет, кто я на самом деле.

- Это меня вообще не интересует! - пылко заверил блондин.

- Я немного иное приданое имею в виду. Не могу вам все рассказать, и не просите.

- У вас сложный период в жизни, верно?

- Именно так.

- Тогда простите, что еще больше все усложняю, - Михаэль снова сжал мои ладони своими. - Давайте сделаем так: я дам вам столько времени, сколько понадобится. Если поймете, что не хотите быть моей женой, так и скажете. Но если... - его голос сорвался. -Тэя, пожалуйста! Хотя бы крошечную надежду оставьте, умоляю!

- Это будет нечестно по отношению к вам.

- Да я готов вынести все на свете, лишь бы имелся шанс!

- Хорошо. Но вы не будете давить на меня.

- Клянусь, не буду! - на лице Михаэля расцвела робкая улыбка.

- Михаэль! - на кухню ворвался Игги. - Привет! А Дарьяр тоже приехал? - мальчик с надеждой посмотрел на блондина.

- Прости, нет.

- Жаль. - Мальчик погрустнел. - Думал, он продолжит меня дальше учить бою на мечах...

- Знаешь что, - Михаэль хитро улыбнулся. - Давай, я научу? И бою на мечах, и приемам рукопашной. Хочешь?

- Конечно, хочу! Когда начнем?

- Ты, прыткий кузнечик! - я рассмеялась и взъерошила его вихры. - Начнете позже, а сейчас беги, не мешай взрослым разговаривать.

- Ох, уж мне эти важные взрослые дела! - отрок надулся. - Ну и ладно! Михаэль, помни, что я жду!

- Помню, Игги. - Блондин посмотрел вслед убежавшему мальчику. - Необыкновенный ребенок, правда. Уже соскучился по его выкрутасам!

- Ну, если останетесь погостить, он вам живо напомнит, почем фунт лиха! - я рассмеялась.

- А вы хотите, чтобы я остался? - прошептал мужчина.

- Хочу.

- Спасибо, Тэя!

- Пожалуйста. Кстати, - я встала. - Должна вас предупредить - девушка, которую вы пытаетесь заполучить в невесты, полнейшая бесприданница!

- Что это значит?

- Отец оставил нам с братом лишь огромные долги, - я развела руками. - Это поместье недавно было продано, к концу месяца мы съезжаем.

- Вы хотите его вернуть? - Михаэль заглянул в мои глаза.

- Это невозможно.

- Почему?

- У него уже есть новые хозяева.

- Мы можем его выкупить.

- Михаэль, это огромная сумма.

- Тэя, поместье важно для вас. Значит, и для меня. А сумма как раз не важна. - Он улыбнулся. - Так что не переживайте, мы его вернем!

Глава 4 Не думать


ТЭЯ

- Так кто он тебе, этот Михаэль? - Матильда прищурилась, шустро шинкуя капусту.

- Г оворила же, - я отвела глаза, делая вид, что сосредоточена на нарезании моркови. -Просто друг.

- Этот просто друг на тебя так смотрит, что все и без слов ясно!

- А раз ясно, так чего спрашивать?

- Ну как же! Должна же я знать, когда начинать к свадьбе готовиться!

Я закатила глаза. Сдается мне, что заручившись поддержкой Матильды, Михаэль имеет все шансы затащить меня под венец!

- Пока что тебе надо знать одно - этот мужчина поможет нам вернуть поместье.

- Да знаю я, что он уехал в эту разбойничью контору, справки наводить и встречу назначить. - Тетя мечтательно вздохнула. - Но учти, девка, ежели ты за него не выйдешь, я его себе заберу!

- Ничего себе заявочки!

- А то! Отобью, и глазом моргнуть не успеешь! Такие на дороге не валяются!

- Тэя собралась замуж? - на кухню вбежал Игги.

- Подслушиваешь? - я покачала головой и дала ему морковку. - Погрызи лучше, сплетник! Никакие замужи пока не планируются.

- Точно?

- Будешь путаться под ногами и изводить сестру, за первого встречного пойду!

- Не надо за первого встречного, лучше за Дарьяра.

- Что ты несешь? - я швырнула нож на стол. - Игги, это не повод для шуток! Забудь уже про Севаста, раз и навсегда, понял?!

- Злая, - брат надулся и сунул мне в руки морковку. - Сама грызи. - Вздыхая, он ушел из кухни.

Вот ведь!..

Я вытерла руки о передник и вышла на улицу. Сорвалась на ребенка, дура. Он -то ни в чем не виноват.

- Игги? - огляделась.

Нету, будто в воздухе ведь растворился. Зато вон Михаэль возвращается.

Я полюбовалась блондином, который спрыгнул с белого коня и, привязав его к столбу, направился ко мне. Не нужен мне Дарьяр, вон рядом какой красавчик! Идеальный во всех смыслах. Матильда права, такие на дороге не валяются!

- Ну, не томите, как прошло? - я с надеждой уставилась на него.

- Завтра едем на встречу, - он широко улыбнулся. - Обещали, что как раз прибудет новый владелец. Вот с ним и будем договариваться.

- А если не согласится?

- Если ему будет мало тридцати процентов сверх той суммы, что он заплатил, предложим больше.

- Михаэль, это же...

- Тэя, - перебил мужчина. - Деньги - это всего лишь деньги. Может, лучше покормите меня? Дико проголодался! А потом можем по окрестностям прогуляться, очень интересно посмотреть, где прошло ваше детство.

Коричневая тропинка убегала вперед, деля зеленый луг на две почти ровные половинки. В траве цвели цветы, колокольчики кивали сиреневыми головками, клевер медовым ароматом манил деловито жужжащих шмелей. Солнышко ныряло из одного полупрозрачного облачка в другое, не напекая голову.

- Так, а вот и тот самый старый дуб! - я указала на дерево впереди.

- Ого, какой! - Михаэль уважительно присвистнул, разглядывая гиганта, раскинувшего узловатые ветви в обе стороны на десяток метров.

- Под ним всегда прохладно, - мы вошли в густую тень. - Чувствуете?

- Да, - мужчина кивнул и накинул мне на плечи пиджак, который нес на сгибе локтя.

- С этим дубом столько воспоминаний связано! Пикники, прятки и. - я покраснела.

- Первый поцелуй? - с хитрой улыбкой спросил Михаэль.

- Да. - Кивнула и торопливо добавила, - в щечку!

- Какой ужас! - притворно возмутился он. - Разврат!

- Злыдень! - со смешком стукнула его по груди и в тот же миг оказалась к ней прижата.

- А мне можно вас поцеловать, Тэя? - прошептал он.

- В щечку? - уточнила с улыбкой.

- Нет, - мужчина покачал головой и, помедлив, едва слышно сказал, - в губы. Можно?

Мои щеки пылали ярче маков на лугу, но глаза отводить не стала и твердо ответила:

- Можно.

Он потянулся ко мне, и запоздало проснувшаяся стыдливость заставила зачастить:

- Но, если подумать, то...

- Не надо думать, - жарко выдохнул Михаэль.

Пиджак полетел на землю. Ладонь блондина легла на мой затылок, твердые губы накрыли рот. Такие горячие! Мои ладони сначала уперлись в грудь мужчины, но потом погладили ее и двинулись вверх, лаская плечи и шею. Он такой же сладкий, как клевер.

- Тэя, - прошептал Михаэль, когда я слегка отстранилась.

Этот зовущий шепот заставил поднять взгляд.

- Вы такая красивая! - мужчина осторожно поправил прядку, которую ветерок словно нарочно сдувал мне прямо на лицо.

Голубые глаза сияли нежностью. Ему не нужно было ничего говорить, все читалось по ним. Я прильнула к нему, прижавшись щекой к груди, ругая себя на чем свет стоит. Я недостойна такого обожания, ведь единственное, о чем могу думать сейчас, это зеленые омуты глаз Дарьяра Севаста!

Глава 5 Разбойничья контора


ТЭЯ

Только начав спускаться в холл, я подумала о том, что выбрала платье такого же цвета, как чешуя Михаэля в драконьем обличии - фиолетового. Интересно, это совпадение или что-то иное? Если честно, очень бы хотелось ответить на его чувства взаимностью. Мешает только этот проклятый Дарьяр Севаст!

Но сегодня о нем думать некогда. Нас ждут на встрече в разбойничьей конторе, как называет ее Матильда. Если удастся вернуть поместье... Я закусила губу, замерев на последней ступеньке. Ежели есть в этом мире какие-то высшие силы, которые все видят и знают, пожалуйста, помогите!

- Вы такая красивая!

Голос Михаэля вывел меня из раздумий.

- Спасибо, вы тоже, - я с улыбкой посмотрела на дракона в строгом темном костюме. Лиловый шейный платок с декоративной булавкой вносил легкую нотку веселья, разбавляя суровый вид.

- Похож на банкира, да? - он усмехнулся.

- Есть немного.

На самом деле, странно видеть блондина в таком образе. Привыкла уже, что на нем обычно светлые брюки и рубашки с закатанными до локтя рукавами, расстегнутые на пару верхних пуговиц. А теперь он был весь такой серьезный, неприступный.

- Будете давить авторитетом? - я усмехнулась.

- Буду давить всем, чем потребуется, - мужчина кивнул. - Идемте?

Экипаж уже ждал у входа. Дорога была долгой. Михаэль старательно пытался отвлечь меня беседой, но половину его слов пропустила мимо ушей, рассеянно кивая невпопад. Вздохнув, он сжал мою влажную ладонь и замолчал.

От толчка остановившейся кареты в душе разлился страх. Совсем скоро все решится. Михаэль подал руку и помог выйти. Не глядя по сторонам, я сразу направилась к двухэтажному зданию с огромной вывеской «Кортен и партнеры». Наверное, эго у этого Кортена тоже раздуто до неимоверных пределов.

Зловредный колокольчик над дверью тут же противно задребезжал, наябедничав о нашем приходе. Улыбчивые девушки в таких обтягивающих платьях, что казалось, будто они им малы на пару размеров, засуетились вокруг нас. Мягкие кресла, кофе, тут же появившийся на столике, свежая выпечка. В основном, правда, обхаживали Михаэля. То ли заигрывали, то ли он тут в прошлый визит шороху навел.

- Пройдите, пожалуйста, в кабинет, - прощебетала одна из девушек, как только мы успели сесть. - Директор ожидает вас.

Аляповато расписанные стены коридора привели нас к огромной двери. Черная, с массивными вставками из, похоже, чистого серебра. Я поморщилась - у Кортена явно проблемы, просто так люди не кичатся деньгами, тыкая своим богатством в лицо всем подряд.

Скорее всего, он хочет чего-то, чего в силу обстоятельств получить не может. Плохо. Такие подленькие мерзавчики любят самоутверждаться за чужой счет - особенно за счет тех, кто от них зависит или, еще хуже, чего -то просит. Как я сегодня.

- Добро пожаловать! - громко раздалось на весь кабинет, едва мы вошли.

За столом, который был большим прямоугольным куском черного мрамора, сидел... Эдгар!

ТЭЯ

- Что ты тут делаешь? - Михаэль уставился на него.

Этот полукровка мне никогда не нравился. Его темные маленькие глазки всегда буравили мое лицо недобрым взглядом, будто я его обидела чем-то, и он ждет подходящего случая расквитаться. Хотя в их компании хорошим человеком оказался только Михаэль. А Эдгар с Дарьяром стоят друг друга. Как говорил папа, два сапога -справная обувка.

- Ни здрастьте, ни рад видеть, - полукровка укоризненно покачал головой. - Ай-я-яй, друг называется!

- Что ты тут делаешь? - повторил блондин. - Отвечай!

- Ты же сам вчера ворвался, чуть ли не с мечом наголо, обвинял, угрожал, директора требовал!

- Так ты... - Михаэль ахнул. - Да не может быть!

- Может, солнце мое, еще как может! - Эдгар явно наслаждался каждой секундой. -Директор прямо перед тобой! Говори, что хотел.

- Как ты все это провернул?

- Ничего проворачивать и не пришлось, - он пожал плечами. - Это изначально была моя контора.

- Ну, да, тебе такой бизнес подходит лучше всего, - Михаэль покачал головой. -Загонять тех, кто совсем уже отчаялся, в долговую кабалу под грабительские проценты!

- Все написано в договоре, они видят, что подписывают.

- Потому что выбора нет!

- Их беды не моя проблема. А вот с делом Тэи мне просто повезло. Ее папаша заложил поместье, даже не взглянув на указанные проценты.

- Погоди-ка, - блондин прищурился. - Мне одно не дает покоя. Почему ему дали этот кредит, ведь поместье столько не стоит? Ты и со своей мамашей не заключил бы невыгодную тебе сделку! В чем подвох?

- Сам удивился, когда узнал. Но оказалось, что все просто, ее ушлый отец, - он кивнул на меня, - дал взятку оценщику. Видимо, хорошую взятку, - мужчина скривился, - тот потом уволился и уехал вместе с семьей. Найду гада, урою!

- Что ж, мы выяснили, что мир тесен и несправедлив, - Михаэль подвинул мне кресло и, когда уселась, занял соседнее. - Давай уже обсудим то, ради чего мы здесь.

- А нечего обсуждать, - Эдгар растянул губы в кривую ухмылку. - Срок подошел, поместье было выставлено на торги и продано.

Маленькие глазки этого мерзавца поблескивали от удовольствия. Мое сердце сжалось. Он не намерен мне помогать. Напротив, с радостью все усугубит.

- Я хочу выкупить его. - Сказал Михаэль - ровным, спокойным тоном, будто речь шла о том, что он будет есть на обед. Мне бы такую выдержку!

- Это невозможно. - Ответил полукровка.

- Причина?

- Отказ владельца.

- Я хочу переговорить с ним лично.

- Ты уже именно это и делаешь, - Эдгар расхохотался. - Я, именно я выкупил тот жалкий клочок земли с домиком, который скоро развалится! И теперь с нетерпением жду, когда эта девица соберет свой жалкий скарб и свалит оттуда.

- Зачем оно тебе?

- Ну, первым делом я намерен снести старую избушку и все остальные постройки.

Мое тело вздрогнуло, будто его хлестнули жалящей плетью, которая с садистским удовольствием рассекла кожу - медленно, продлевая ощущения, заставляя боль расти. Старая избушка. Гад намеренно подбирает выражения, чтобы кнуты его слов били как можно больнее.

- А потом сгоню деревенских, которые, кстати, живут там незаконно, выровняю участок и начну строительство элитного жилья. Недалеко от столицы, природа, птички там всякие. - Полукровка причмокнул. - Знать в очередь выстроится!

- Что я тебе сделала? - медленно встала, не отрывая от него взгляда.

Внутри тяжелой, мутной волной поднималась ярость. Та самая, которая напрочь отключает все остальные чувства, подчиняя душу без остатка.

- Переоцениваешь себя, девка! - презрительно фыркнул Эдгар, окатив меня неприязненным взглядом.

- Подбирай выражения! - громыхнул Михаэль, вскочив.

- Сам подбирай - крошки со стола Дарьяра! - полукровка тоже поднялся. - И тебя окрутила эта... - гад замер, глядя на что-то за моей спиной.

По его лицу начала разливаться бледность - казалось, что мужчина начал обращаться в ледяную скульптуру.

Что он там увидел? Я обернулась и.

Глава 6 Квиты


ТЭЯ

Взгляд с размаху ударился о сияющие зеленые омуты. Опустился ниже - на красиво очерченный рот. Не думала, что можно скучать по чьим-то губам! Все остальное просто исчезло, смазалось в разноцветное пятно, будто по свежей краске на картине провели рукой.

- Здравствуйте, Тэя.

А этот голос! Волна из томно выдохнувших, падающих в обморок мурашек, окатила с головы до самых пяток. Помани он меня сейчас, пошла бы, как послушная козочка! Еще и с радостью зашагала бы к этому хищнику, который один раз уже растерзал мое сердце, а мне все неймется! Вот ведь!..

- Что ты здесь забыл? - голос Михаэля заставил вздрогнуть, но помог отвести взгляд от Севаста.

- Знал, что без меня не справитесь. - Бархатные нотки поплыли вокруг, заставляя кончики ушей гореть. Хотя, справедливости ради должна признаться, горели не только они.

- Дарьяр, - вмешался Эдгар, выйдя из-за стола. - Тебе.

- Помолчи, - дракон вскинул руку, и тот послушно замолк. - Ты думал, я не замечу? Всерьез полагал, не пойму? На самом деле считал таким идиотом?

- О чем ты? - пробормотал полукровка.

Темные глазки забегали. Он весь подобрался, как кот перед прыжком, который понял -хозяин знает, кто напрудил в тапки.

- О моих активах, дружище, - с последнего слова буквально яд закапал на пол. - О доступе к которым ты просил меня не один год. А когда получил.

- Я сделал вложения, которые принесли тебе нехилую прибыль!

- Поначалу. - Дарьяр прищурился. - Думал, усыпил мою бдительность парой удачных сделок и можно проворачивать все, что угодно? Всерьез таким идиотом счел?

- Это не что угодно, это проект, благодаря которому. - затараторил Эдгар.

- Да! - рявкнул Севаст. - Это не что угодно, это воровство! Ты увел почти четверть моих средств, подсунув банку документы с поддельной подписью!

- Сделка будет...

- Сделки не будет! Деньги отозваны, твой доступ к ним аннулирован!

- Но я же.

- Именно, дорогой, - Дарьяр кивнул. - До тебя дошло?

- Ты меня уничтожил! - выдохнул Эдгар.

- Не без удовольствия, должен признать. - Дракон усмехнулся.

- Ты всегда пользовался мной, - вперив пылающие ненавистью глаза в его лицо, прошипел полукровка. - Сколько грязных дел я для тебя провернул?! Чтобы ты свои дворянские ручонки не испачкал? Ты. - он бросил и в сторону Михаэля полный отравы взгляд, - вы оба презирали меня, из-за происхождения! Снисходили до общения, проклятые чистокровки!

- Пользовались, - подтвердил Севаст, - часто и с удовольствием. И презирали, все верно. В одном только ошибся - не из-за происхождения, а из-за твоей гнилой душонки. Потому что знали, какой ты на самом деле, и отлично понимали, что ты крутишься рядом исключительно ради своей выгоды. А если представится возможность, первым воткнешь кинжал в спину!

- Что мне теперь делать?! - простонал Эдгар. - Эти залоги. Такие деньги. Мне неоткуда их взять!

- Да, тебя ждет долговая яма, - Дарьяр улыбнулся. - Очень глубокая. Ничего, встретишься там с теми, кто туда загремел, взяв у тебя займ. Если, конечно, те, с кем ты вел дела, оставят тебя в живых. Но тут уж пеняй на себя - никто не заставлял связываться с бандитами.

- Будь ты проклят!

- Зря. Тебе лучше молить высшие силы о моем здравии - ведь только я могу тебе помочь.

- Как? - полукровка подался к нему.

- Выплатой залогов по твоим обязательствам. Документы, кстати, уже готовы.

- Что потребуешь в ответ?

- Нет, ну вы посмотрите! - восхитился дракон. - Ему еще наглости хватает торговаться! ДАРЬЯР

- Что в ответ? - упрямо повторил Эдгар, прищурившись.

- Сам не догадался?

- Неужели все ради этой простолюдинки?! Да что вы все в ней нашли?! Смотрите на нее, как на равную! Почему? Чем она лучше меня?!

- Ты, смотрю, в тюрьму сильно хочешь! - прошипел Севаст. - Или того хуже, в канаву с перерезанной глоткой! Твои подельники быстро это устроят, как прознают, что их деньги обратно не то что с процентами, а вообще не вернутся никогда!

- Г овори, - хрипло прошептал полукровка, отступив на шаг и склонив голову - как проигравший в схватке хищник перед более сильным соперником.

- Разговоры закончены. Подписывай, - Дарьяр достал из кармана пиджака вдвое сложенные документы.

Эдгар взял их дрожащей рукой и отошел к столу, на ходу читая.

- Ничего не упустил, да? - желчно усмехнулся он, подняв глаза от бумаг.

- Именно. Поэтому подписывай и продолжим.

- Кто бы сомневался, будет продолжение, - полукровка нервно, царапая бумагу, поставил размашистую подпись - на первом листе, втором, третьем.

Когда он закончил и отдал документы Дарьяру, тот внимательно все проверил и одобрительно кивнул.

- А теперь принеси извинения Тэе. - Севаст с улыбкой посмотрел на меня. - Так, чтобы не только она, но и я поверил, что ты искренне сожалеешь, что вел себя как скотина, оскорблял девушку, в нелестных выражениях отзываясь о ее родных и поместье. Ничего не забыл, Тэя?

- Мне не нужны его извинения. - Я пожала плечами.

- Они ему нужны. - Дарьяр перевел взгляд на Эдгара. - Ну, чего ждем?

- Простите, Тэя... - начал он, но дракон тут же перебил.

- Для тебя она - госпожа Тамал!

- Простите, госпожа Тамал, - послушно повторил Эдгар. - Сожалею, что.

- Искренне сожалею, - снова поправил дракон.

- Искренне сожалею, что был скотиной, оскорблял вас и ваших родных. И поместье.

- Извинения приняты. - Я посмотрела на Дарьяра. - Достаточно.

- А мои извинения примете? - тихо спросил он.

- Нет.

- Ваше право, - он вздохнул и протянул мне часть бумаг. - Тогда возьмите.

- Что это?

- Свидетельство о праве собственности. Теперь вы и ваш брат полноправные владельцы поместья. Без каких-либо обременений. Долга больше нет.

- Правда?.. - мои глаза наполнились слезами.

- Умоляю, не плачьте!

- От счастья можно. Так говорил мой папа.

- Он был мудрым человеком.

- Узнав, какое обещание он с вас взял, я начала в этом сомневаться!

- Узнаю прежнюю Тэю! - Дарьяр расплылся в довольной улыбке. - Кстати, нам нужно об этом поговорить.

- О чем? - я с опаской глянула на искрящиеся зеленые омуты.

- О том обещании, которое я дал вашему отцу, Тэя.

- Уже говорила, что возвращаю вам то слово.

- Так это не работает. - Дракон усмехнулся. - Я поклялся вашему отцу на фамильном обереге рода Севастов, что защищу вас от всех врагов, кем бы они ни были и... - он сделал шаг ко мне и тихо закончил, - и женюсь на вас, Тэя!

Глава 7 Тайфун


ДАРЬЯР

Я ужасно боялся встречи с Тэей. И в то же время жаждал снова увидеть любимую. Все, что угодно, сделаю, хвостом за ней буду ходить, пока не простит!

Она так посмотрела на меня в кабинете Эдгара! Ноги подкосились! Ее глаза полыхнули радостью - пусть всего лишь на мгновение, а потом меня едва не затянуло, как в воронку смерча, в то желание, которым обжег взгляд.

Ее суть - та изначальная, что до поры прячется внутри под наносными пластами норм морали, запретами, предубеждениями, открылась мне - доверчиво, нежно, и властно поманила к себе. Хотелось наплевать на все, подхватить ее на руки и унести подальше ото всех, чтобы была только моей!

Этот чувственный тайфун заворожил, подчинил, наполнил душу сладкой болью.

Сгорать в огне - ради тебя! Все внутри скрутило невысказанными словами - я люблю тебя!

Но Тэя отвела взгляд, безмолвно напомнив мне о том, что заставил ее страдать, разочаровал, обидел. Никогда не забуду этого. Но приложу все усилия, какие только смогу, чтобы она забыла!

Разобравшись с Эдгаром, тут же выкинул его из головы. Важна лишь моя Тэя. Ее глаза наполнились слезами, когда отдал документы на поместье. Каждая слезинка легла порезом на мое сердце. Михаэль стиснул зубы, заставив меня усмехнуться. Он хотел быть рыцарем на белом коне, спасающем девушку в трудной ситуации. Не выйдет, бывший друг, это мне она будет благодарна, не тебе!

- Я поклялся вашему отцу на фамильном обереге рода Серпентов, что защищу вас от всех врагов, кем бы они ни были и... - я сделал шаг к ней и едва не застонал от наслаждения, уловив аромат ее волос, - и женюсь на вас, Тэя!

Глаза девушки удивленно расширились.

А ты думала, я так просто отступлюсь и оставлю тебе этому блондину? Не бывать такому! Ты будешь моей!

ДАРЬЯР

- Куда вы, Тэя? - я догнал ее уже на улице.

- Домой. - Она пожала плечами. - А чего вы ждали? Что я завизжу от радости, запрыгну в свадебное платье и галопом под венец поскачу? Вы на самом деле такой самовлюбленный идиот, Севаст?

- Нет. - Я начал нервничать.

Мне казалось, Тэя будет немного, э-э, более благосклонной после предложения. Не понимаю женщин.

- Давайте уже разойдемся в разные стороны? Вы - в столицу, я - в поместье.

- Дельная мысль, - подключился Михаэль.

- Тебя забыли спросить, - процедил я. - Почему, кстати, ему можно с вами в поместье, а мне, видите ли, только в столицу?

- Потому что он мой гость.

- Я тоже.

- С каких пор?

- С тех самых, как введены нормы гостеприимства. Вы у меня гостили? Теперь пора ответить тем же. - Я сел в карету и посмотрел на ошарашенных Тэю и Михаэля. - Вы едете?

- Вот ведь! - Тэя увидела в окно мой экипаж с вензелями на дверце и покачала головой. - А какого пьяного лешего вы тогда с нами едете, Севаст? Если у вас личный транспорт простаивает?

- Он как раз таки не простаивает, а едет следом.

- Хитропопство родилось первей вас!

- Возможно.

- И, эм, - Тэя нахмурилась, - долго вы собрались гостить у меня?

- До тех пор, пока не надоем.

- Что, всего час? - она невинно похлопала глазками.

- Вот я вас не обижал, между прочим, - ответил, не подумав.

- Да неужто?

- Хорошо, обидел. Но я глубоко раскаиваюсь и готов загладить вину и все исправить. И хоть сегодня исполнить обещанное вашему отцу.

- Ну, насчет замужества я уже высказала вам свое категоричное фи, - напомнила вредина, - осталось разобраться с той частью, где вы обещаете защищать от всех врагов. Один вопрос - кто будет защищать меня от вас, Севаст?

- Я буду, - подал голос Михаэль.

Он сжал ее руку и с вызовом посмотрел в мое лицо. Если так будет продолжаться, придется ему напомнить, что из всех наших драк именно я всегда выходил победителем!

- А кто вас обоих будет от Матильды защищать? - девушка покачала головой и горестно вздохнула. - Ох, и влетит же мне!

Тэя оказалась права. Ее тетя, узнав, что двое холостых мужчин будут жить под одной крышей с незамужней девушкой, уперла руки в талию, смерила нас красноречивым взглядом и фыркнула.

- Так, граждане драконы, слушаем очень внимательно. Ибо дважды не повторяю. Ежели вы, чешуйчатые, посмеете только подумать обратиться внутри дома, я с вас шкуру живьем спущу, ясно? И пару плащей сошью!

Мы с Михаэлем кивнули.

- Далее. Непотребства никакого не потерплю, так и знайте! Проявление неуважения к Тэе... ну, или ко мне, кто вас знает, сразу же - пинком под хвост! Отныне она будет спать

в моей комнате, так что надежды проползти незаметно в ее спальню можете прямо сейчас похоронить. Ясно?

Последовал второй кивок, с моей стороны - немного разочарованный.

- Далее. Жить будете в одной комнате.

- Но... - хором начали мы, но тут же замолчали.

- Отбой в полночь, подъем с рассветом. И не думайте, что целыми днями позволю вам лентяйничать и всяческие гадости придумывать от переизбытка свободного времени. Будете работать, страда на дворе, мужчин не хватает.

- Будем! - дружно подтвердили мы.

- Вот и посмотрим, чего вы стоите, господа драконы! - женщина усмехнулась. -Лежебоки да белоручки нам с Тэей ни к чему. Все понятно?

- Понятно, - Михаэль кивнул. - Меня все устраивает.

- Меня тоже. - Я посмотрел на белокурые вихры, которые торчали из-за дверного косяка. - А кто там подслушивает?

В ответ донесся дружный смех.

- Это мы, - на кухню вошли Тэя и Игги.

Мальчик бросился ко мне, я присел и обнял его.

- Михаэль учил меня на мечах, - зачастил он, - но теперь ты тут, так что будешь сам учить. Да?

- Конечно!

- В свободное от работы время, - уточнила Матильда.

- Само собой.

- Пойдем, я тебе все покажу! - он взял меня за руку и утащил на улицу.

- Ты приехал Тэю уговаривать замуж идти? - спросил шустрый отрок, когда мы дошли до конюшни.

- Да, можно и так сказать.

- Хорошо. А то Михаэль уже успел ей предложение сделать.

Я резко затормозил.

- Ты не в курсе? - Игги покачал головой. - Так и знал, что она тебе не скажет! Ты действуй давай поскорей, а то они уже целовались, я видел!

Замуж?!

Целовались?!

Эта фиолетовая ящерица посмела позвать мою Тэю замуж?! Да еще и целоваться к ней полез! Да я же ему хвост оторву и в глотку засуну!!!

- Игги, - я с трудом сдержался, чтобы не обернуться драконом, - у меня к тебе просьба. Видишь вон тот лесок? - я ткнул пальцем в темно-зеленую ленту леса на горизонте. -Найди Михаэля и скажи, что Дарьяр ждет его там, чтобы поговорить по-мужски!

- Сделаю! - он с готовностью закивал.

- Только так, чтобы генерал Матильда не узнала.

- Само собой, - мальчик кивнул и умчался.

Ну, держись, фиолетовый!!!

Глава 8 Схватка


ТЭЯ

- Ну, и вы думали, вам сойдет с рук такое хулиганство? - мы с Матильдой вышли на опушку, где напротив друг друга стояли Дарьяр и Михаэль. Виновато глядя, Игги выглянул из-за наших спин. - Тетя, а может, выгоним обоих и все дела?

- Нет уж, оставь их, - неожиданно заступилась за нарушителей ее же правил женщина. -Пусть мальчики выяснят, у кого... В смысле, на чьей стороне правда.

- Да? - я с подозрением покосилась на нее.

Сдается мне, ей просто хочется поглазеть на схватку двух драконов.

- Тэя, ну пожалуйста! - Игги скорчил умильную мордашку.

- Не канючь. - Вздохнула, качая головой. - Ладно, но никаких увечий не наносить, поняли?

- Поняли, - отрапортовали чешуйчатые. - Только вы отойдите на всякий случай подальше.

- Чур, за. - Михаэль, покраснев, покосился на меня, но все же договорил, - за причиндалы не кусать!

- Очень надо! - отозвался Дарьяр.

- Вот только не строй из себя невинного, я помню, как в детстве ты меня тяпнул за.

- Жаль, что вообще не откусил, - ухмыльнулся Севаст, - тогда сейчас и проблемы бы не было!

- Сам прощайся с бубенцами! И говори, какие похороны хочешь. А то будешь потом обижаться!

- А ты? - Дарьяр прищурился. - Поминки сам закажешь или нам разоряться?

- Ну, ты и гад ползучий!

- От ящерицы слышу!

Гневно сверкая глазами, драконы начали раздеваться. Вот уже рубашки полетели на траву. Я ойкнула, поспешно отвернулась и выразительно посмотрела на Матильду, которая с интересом глядела на стриптиз в исполнении наших красавчиков.

- Что? - она пожала плечами. - Я на своем веку столько... всего, скажем так, повидала, что им вряд ли удастся меня удивить. - Тетя хмыкнула, изогнув бровь. - Хотя, может, им и удалось. Надо же! - она покачала головой, потом стукнула себя по лбу, - а я-то думаю, что забыла! А ведь так и есть, кабачки полить забыла!

И как голые драконы связаны с кабачками, не поняла?

- Уже все? - густо покраснев, спросила я, когда сзади послышалось раздраженное рычание на два голоса.

- Увы, да, - подтвердила Матильда.

Я обернулась - как раз в тот момент, когда драконы, один серебристый, другой фиолетовый, двинулись друг на друга, размахивая хвостами, как коты перед дракой. Теперь понятно, почему нас просили отойти подальше - полянка вскоре больше напоминала вспаханное поле. Надо будет их весной пригласить, пусть займутся распашкой земли.

Дарьяра я видела в истинном обличии не в первый раз, но сердце все равно замерло. Почти белый, сияющий под солнечными лучами, мощный, он двигался уверенно и мощно.

Михаэль, насыщенного фиолетового цвета, чуть меньше по размеру, первое время вынужден был обороняться, реагируя на выпады противника и не имея возможности самому перейти в атаку.

Но потом, когда Севаст расслабился, он встал на задние лапы, одновременно ударил крыльями и толкнул соперника передними лапами в грудь. Следом, пока не спал эффект неожиданности, пошла мощная пощечина хвостом.

Белый взревел, раздосадованный таким поворотом, и попер на фиолетового, который ловко уклонился и в довесок еще раз хлестко приложил его хвостом.

- Ой, что будет! - ахнула Матильда.

- Дарьяр, давай! - взволнованный Игги запрыгал на месте, сжимая кулачки.

- Не мельтеши! - с досадой прикрикнула я, сама с замиранием сердца наблюдая за схваткой.

- А ты за кого болеешь? - глаза маленького хитреца уставились в мое лицо.

Ага, щаз, так и сказала! Чтобы ты потом всем растрепал, маленький сплетник! Знаю тебя!

- Ни за кого.

- Так не бывает! - брат огорченно надулся.

- Бывает. Просто хочу, чтобы они не поубивали друг друга, и все!

- Вот ведь бабская баба! - мальчуган с осуждением покачал головой.

- Чего? - я ахнула. - Крапивы сейчас в трусы тебе напихаю!

- Потом, - он досадливо отмахнулся от меня, - не мешай смотреть, женщина!

- Совсем распоясался! - прошипела я, но сама была не в силах отвести взгляд от опасного, но завораживающего зрелища.

Драконы, вцепившись в глотки друг друга, кубарем катались по поляне, донельзя напоминая котов. Прямо захотелось взять ведро ледяной воды и с удовольствием вылить на шипящий шерстяной клубок. Но сомневаюсь, что кто-нибудь отважился бы так поступить с чешуйчатыми забияками - затопчут и не заметят!

- По-моему, ничья, - задумчиво отметила Матильда, провожая бело-фиолетовый шар глазами. - Как думаешь, Тэя?

- Как теперь это остановить? - простонала я, с ужасом глядя на летящие в разные стороны из-под когтей и зубов чешуйки.

- Да, ты права, пора вмешаться, на кой нам в доме лазарет? - тетя подошла поближе и гаркнула так, что и сосны, по-моему, пригнуться попытались, - а ну, Змеи Г орынычи, отбой! - сунув в рот два пальца, она свистнула так, что Соловей-разбойник, пристыженный мощью звука, с позором ушел на пенсию.

Тряся головой из-за заложенных ушей, я удовлетворенно улыбнулась, увидев, как комок распался на двух основательно потрепанных, но хотя бы живых драконов.

- Во тетя жжет! - уважительно глядя на родственницу, одобрил Игги.

А я, кажется, поняла, в кого наше торнадо уродилось удалым сорванцом с уникальной способностью всех нянек доводить до инфаркта.

- Малой, я трижды вдовой была, - хмыкнула Матильда, потрепав его по вихрам. - И в четвертый раз замуж собиралась, но жених отчего-то передумал.

- Странно, чего это он? - я подавилась смешком.

- Договоришься, - тетя прищурилась, - отправлю ведь в комнату к драконам ночевать.

- Н-не надо! - я охнула.

- Слабачка! - Матильда снисходительно глянула на меня. - Вот я бы с ними без проблем...

- Тетя!!!

- Разобралась бы быстро, имела в виду, - не моргнув глазом, продолжила женщина. - А ты что подумала, испорченная девчонка?

- Вообще не думала, я в шоке! - огрызнулась и посмотрела на идущих к нам мужчин.

- Красавчики, - протянула Матильда, качая головой.

Н-да, краше в гроб ведь кладут, как сказал бы папа! Лица опухшие, в крови, глаза подбиты.

- Теперь вы довольны? - спросила я бешеных ящериц. - Легче стало?

- Вы не вовремя вмешались, - недовольно пробурчал Дарьяр, - еще немного, и этот фиолетовый гад пощады бы просил!

- Еще чего! - взвился Михаэль. - Да я тебя почти придушил уже! Хрипел, как порось недобитый, лапками сучил!

- Чегооо?! - Севаст снова сжал кулаки и двинулся на него. - Мечты свои с реальностью попутал?!

- Хватит! - рявкнула я, заставив сосны согнуться второй раз. - Объявляю ничью! Согласны?

По разбитым лицам чешуйчатых было не понять, по душе ли им такое решение. Скорее нет, чем да. Ну и пусть, их проблемы!

- Идемте-ка домой, вояки, - вмешалась Матильда. - Надо вашу покоцанную чешую лечить. А завтра все равно все на работу, ясно?

- Ее бы Феррату посоветовать, армией командовать, - пробурчал вслед женщине Севаст.

- Ты победил! - взяв своего любимчика за руку, заявил Игги. - Это очевидно! Просто бабы ничего не понимают! Ай, - он обиженно зыркнул на меня, получив подзатыльник.

- Малолетний подлиза! - я показала ему язык, взяла Михаэля за руку, и все мы двинулись к дому.

- И что же вам неймется? - взяв аптечку и бутылку водки, я подошла к сидящему на стуле Дарьяру. - Зачем это все?

- Женщинам не понять.

Ах, так? Я не без удовольствия приложила смоченный водкой кусок бинта к разбитой брови. Дракон зашипел от боли.

- Вы же мужчина, терпите! - съязвила, усмехнувшись.

- От ваших рук, Тэя, все стерплю, - хрипло прошептал он. - Но водку лучше не снаружи, а внутрь. - Зеленые омуты заискрились смехом. - Так у нее лечебный эффект выше!

- Кто бы сомневался! - я перешла к ссадине на скуле. - Лучше расскажите, за кого это вы собирались меня замуж отдавать?

- Ни за кого. Достойных кандидатов не нашлось.

- Поэтому решили жениться сами? Только себя сочли подходящим в супруги?

- Нет, я тоже недостоин. - Он криво ухмыльнулся. - Но всем же известно, какой Севаст эгоист.

- А почему вас кандидатура Михаэля не устроила? - я принялась обрабатывать вторую бровь.

- Да потому что я влюбился в вас! - прорычал дракон. - Что тут непонятного?! - он вскочил, сграбастал меня в объятия и...

Израненное лицо, по которому шли волны, проявляющие серебристую чешую, замерло так близко от моего, что наше дыхание смешалось. Оно пахло водкой, кровью, неистовым желанием и. горечью.

Противной горечью от нанесенных обид, которые тянули за собой сети недоверия и осторожности, ибо раз обжегся на молоке, будешь потом дуть и на воду. В этих сетях запуталось все остальное, не найдя путь к сердцу, потерявшись на полпути, не донеся свой свет, лишив возможности простить и получить прощение.

Дарьяр понял это по моим глазам. Его зеленые омуты, бурлящие страстью, успокоились, став ровным, спокойным болотом, подернутым мутной пленкой тоски. Наверное, именно в тот момент он понял, что в схватке победил Михаэль.

Часть 8 Дракон и русалка Глава 1 Семья страусов


ТЭЯ

Несколько недель пролетели незаметно. Подъем с рассветом, работа, сон. Незамысловатый график, не оставляющий времени и сил на размышления, душевные метания и прочие изыски. Едва голова касалась подушки, я засыпала. Наверное, у моих драконов было также.

Но страда закончилась. И хотя я была измотана, радости мне это не принесло. Пришло время решений и действий. Больше нельзя тянуть, перекладывать на завтра, выискивать отговорки. Надо выбирать. Если не одного из двух драконов, то хотя бы как жить дальше.

- Так вы их никогда не взобьете.

- А? - я рассеянно посмотрела на Михаэля - в фартуке, косынке на голове и с руками в муке.

- Курицы заклюют вас за перевод продуктов понапрасну, - он кивнул на миску с яйцами, которую я прижимала к груди.

Точно. Взялась помогать, называется.

- Давайте лучше я, - мужчина взял ее из моих рук, с улыбкой легонько коснулся пальцем кончика моего носа и ловко застучал взбивалкой, превращая белки в воздушную пену - для пирожных.

- А пироги уже готовы? - взгляд пробежался по заполненным противням. - Когда вы успели?

- Пока вы стояли, погруженная в размышления, - Михаэль наполнил белой массой кулек из пекарской бумаги и начал ловко высаживать на смазанный противень будущие пирожные.

- Помощница вам досталась никакая! Простите.

- Прощу. - Он кивнул. - Но при одном условии.

- Каком же?

- Давайте уже на «ты» перейдем?

- Отличная, кстати, мысль! Мне тоже надоело тебе выкать. Кто это там? - я услышала стук копыт и, отодвинув занавеску, выглянула в окно.

Это уже интересно!

- Что за ерунда? - озадаченно сорвалось с губ, когда увидела телегу с большим ящиком, закрепленным веревками.

Мы с Михаэлем вышли на улицу. Мимо, громко вопя, пронесся ураган Игги. Следом за ним шли Матильда и Севаст, оба улыбались.

- Это обещанный Дарьяром подарок приехал, - пояснила тетя, встав рядом с нами.

- Он там, да? - пританцовывая от нетерпения вокруг телеги, выпалил брат. - Там?

- Там, - посмеиваясь, Севаст перерезал веревки и снял доски.

За ними обнаружилась клетка со страусом.

- Ура! - закричал Игги, перепугав бедную птицу.

- Доволен? - я потрепала счастливого мальчугана по взъерошенным вихрам. - Твоя жертва с тобой.

- Это он, - брат широко улыбнулся. - И его зовут Дарьяр!

- Ты внимательнее приглядись, - дракон-тезка страуса хитро улыбнулся.

- Ой, - Игги прикрыл рот рукой. - А кто второй?

- Выяснилось, что Дарьяр давно отдал свое пернатое сердце красавице-жене, - ответил Севаст. - Так что, когда я выкупал его у цирковой труппы, пришлось брать обоих. Нельзя разлучать семью.

- Хорошо, что вам не сказали, что страус жить не может без слона и дружит с жирафом, - фыркнула я.

- Значит, у нас есть Дарьяр и... - брат задумался, но тут же просиял, - Тэя!

- Нет уж, спасибо, - попыталась все исправить я, заметив, как стиснул зубы Михаэль. -Давай лучше придумаем им свои имена? Например, Заза и Зизи?

- Звучит так, будто кто-то на соплях поскользнулся, - Игги замотал головой. - Это мои страусы! Значит, имена им буду выбирать я!

- Кстати, об этом, страусиный заводчик, - вмешалась Матильда, - ухаживать за своими птичками будешь сам, понял?

- Конечно!

- Тогда давайте, несите клетку к загону, который от лошадей рабочих остался. Выпустите уже Дарьяра и Тэю на свободу. И покормите.

- Поможешь? - я улыбнулась Михаэлю.

- Конечно.

Драконы подхватили клетку с пернатыми.

- Как думаешь, вон то перо в хвосте Дарьяра, самое пушистое, подойдет на шляпку? -спросила тетя, глядя им вслед.

- У Дарьяра даже если все перья выщипать, он все равно найдет, что распушить, -пробурчала я.

- Он, кстати, ничего мужик оказался, - Матильда прищурилась. - На передок слаб по молодости лет был, но кто из парней без греха? Просто в ежовых рукавицах такого держать надо, да и все.

- И о чем это вы тут шепчетесь, девушки? - осведомился Севаст, подойдя к нам.

- Да вот, учу племянницу, как надо дрессировать Дарьяра, - невинно улыбаясь, ответила тетя, заставив меня потерять дар речи. - Чтобы этот страус только перед своей Тэей перья распушал!

- Матильда дурному не научит, - дракон полыхнул зеленью глаз. - Она знает, что если к страусу с лаской и любовью, он как привязанный будет за своей Тэей всю жизнь ходить, забыв навсегда о других страусихах! И будет самым счастливым страусом на свете...

Глава 2 Серьги


ДАРЬЯР

Никогда не чувствовал такой боли, как в тот день, когда дрался с Михаэлем. И причина была вовсе не в тех безобидных царапинах и синяках, которыми он меня разукрасил.

Глаза Тэи сказали мне все, что она сама сформулировать или не могла, или не хотела.

Я не просто обидел ее, а потерял доверие девушки. Ее и так со всех сторон убеждали в том, что Севаст бабник, эгоист и все остальное. Она не верила, видела того истинного, каким мог быть только с ней. А потом.

Но у Тэи были чувства ко мне. Пусть они еще только зарождались, лишь крохотными, но упрямыми ростками пробивались сквозь предубеждения и сомнения. Я видел огонь в ее глазах, видел! И буду бороться за то, чтобы эти чувства возродились!

После ужина, приготовленного Михаэлем, мы взяли оставшиеся пироги, вино и пошли в деревню на праздник урожая. Там было шумно, в центре ярко полыхал костер, неподалеку от всяческой снеди проседали столы. Люди смеялись, танцевали, дети гонялись друг за другом с громкими криками.

Мое же настроение было полностью противоположным. К тому же, каждый раз, глядя на Тэю, которая улыбалась Михаэлю, я становился еще угрюмее. Игги пытался развеселить меня, но не вышло.

- Ты водишь! - подбежавшая к нам девчушка шлепнула его по руке и со всех ног помчалась прочь, громко визжа.

Мальчик погнался за ней, а я мог думать только о том, что Тэя с Михаэлем перешли на «ты». Может, она уже приняла решение и скоро попросит меня уехать, как лишнего? Что тогда делать?

Матильда, с которой я неожиданно сдружился, тоже была на его стороне. Да что там говорить, будь у меня дочь, сам бы посоветовал ей гнать столичного бабника поганой метлой, и поскорее тащить под венец идеального парня, с которым свела судьба.

Взгляд Тэи обжег меня издалека. Она одна? Неужели Михаэль имел глупость куда-то отойти? Что ж, сам виноват! Я пошел к девушке, словно притянутый магнитом. Пылающий рядом костер красивым оранжевым ореолом защищал ее от опустившихся на деревню сумерек. Отсветы пламени плясали в зеленых глазах. Какая же она красивая!

- Потанцуете со мной, Тэя? - голос был тихим, словно боялся спугнуть этот прекрасный момент.

- Конечно, - она улыбнулась.

Ладошка девушки легла в мою руку. Осторожно притянул ее к себе. Под переливы скрипки мы заскользили вокруг костра. Тэя позволила мне вести. От слаженности наших движений едва не замурлыкал, как довольный кот. Г оворят, если в танце хорошо, то и в жизни сладится. Хотелось бы верить.

Скрипач, явно самоучка, играл неровно, с ошибками, но так старался, что их не хотелось замечать. Как и в жизни, все самое ценное - не идеальное, с шероховатостями и неверно принятыми решениями. Но если оно мило сердцу, остальное не имеет значения.

Смычок взвизгнул по истерзанным струнам в последний раз. Мужчина отложил его и двумя руками обнял пузатую кружку, полную хмельного напитка. Эстафету подхватили парни со свирелями. Зажигательная мелодия в их исполнении заставила молодежь выскочить к костру. Вскоре нас с Тэей начали толкать локтями, и мы отошли подальше.

- О чем вы думаете? - задал я глупый вопрос, глядя на то, как играют на лице девушки отсветы пламени.

- Никак не могу кое-чего понять.

Нахмурилась. Может, не стоило спрашивать.

- Знаете, Дарьяр, я проверила отчетные книги, нигде нет записей о том займе, который отец взял в конторе Эдгара. Но сумма огромная. Куда она делась?

- Хороший вопрос. Увы, ответа у меня нет. Зато есть кое-что другое. - Волнение заставило мои ладони дрожать. - Вот. - Достал из кармана коробочку и протянул девушке. - Это вам.

- Даже не думайте! - она мотнула головой и поспешно отступила на шаг.

- Тэя, возьмите, пожалуйста... - начал я, но договорить не дали.

- Ты совсем совесть потерял?! - Михаэль схватил меня за грудки.

ДАРЬЯР

- Отцепись! - я скинул руки блондина и оттолкнул его от себя.

- Успокойтесь оба! - девушка встала между нами.

- Отошел лишь на несколько минут, а он уже этим воспользовался, змей! - прорычал блондин.

- Все не так, как кажется! - я стиснул кулаки.

- Разумеется!

- Дайте объяснить!

- Не дадим!

- Михаэль, это мне решать! - в голосе Тэи прорезался металл.

- Хочешь и второе кольцо получить?! - он покачал головой. - Моего недостаточно?

- Ты идиот, - искренне отозвался я и протянул девушке коробочку. - Просто откройте, пожалуйста.

Помедлив, она осторожно приоткрыла крышку. На лице появилась улыбка, а в глазах засияли слезы. Михаэль нахмурился и заглянул в коробочку из-за плеча Тэи.

- Серьги? - удивленно спросил он.

- Спасибо, Дарьяр, - Тэя погладила их пальчиком.

- Ты их примешь? - на лице блондина заходили желваки.

- Приму.

- Немыслимо! - процедил он. - Ты понимаешь, что этим унижаешь меня?

- Я никого этим не унижаю. - Тихо ответила она.

- Ну, конечно! Не думал, что ты так падка на бриллианты!

- Это серьги моей матери, Михаэль. - Тэя снова прикоснулась к ним. - Я отдала их мужчине, который на следующий день после смерти папы явился требовать возврат долга. Мне пришлось с ними расстаться, чтобы поместье подольше не продавали. - Она посмотрела на сконфуженного блондина. - Можешь думать, что хочешь. А вы, Дарьяр, примите мою благодарность. Это много для меня значит, поверьте.

- Тэя, - Михаэль протянул к ней руку. - Прости.

- А теперь позвольте мне вас оставить, господа драконы. - Девушка отступила на шаг. -Хочу побыть одна.

- Ты специально все так обставил, чтобы себя выставить благодетелем, а меня козлом? -прошипел бывший друг, когда она ушла.

- Козлом ты себя выставил сам, - я пожал плечами. - Мне просто хотелось вернуть те серьги женщине, которую люблю.

- Это ничего не изменит!

- Она улыбается, этого достаточно.

Глава 3 Качели


ТЭЯ

Это было неожиданно. Увидеть снова серьги моей мамы, да еще и получить их обратно от Дарьяра, оказалось приятно. Не думала, что верну их. И никак не рассчитывала, что Севаст каким-то образом прознает о моей потере и восполнит ее. Хотя... Я прищурилась, увидев Матильду, любезничающую с местным мясником около качели.

- Доброго денечка, Тэя, - он хитро улыбнулся, увидев меня.

- Уж скорее, спокойной ночи.

- И то верно, - он закивал. - Строгая она у тебя, Матти.

- Иди уже, - тетя легонько толкнула его в плечо, и мужчина, нетрезво пошатываясь, поплелся прочь.

- Ну, женишков всех распугала у бедной Матильды, говори теперь, чего хотела.

- Он женат! - я укоризненно глянула на нее.

- Детка, вдове выбирать не приходится. Не все у нас молоденькие красотки, за которыми увиваются сразу два красавчика-дракона.

- Об этом как раз и хотела с тобой поговорить.

- Неужели выбрала? - глаза тети засверкали от любопытства.

- Нет. Хочу спросить, это ты рассказала Дарьяру о серьгах моей матери?

- Так он их выкупил и тебе отдал? - она одобрительно кивнула. - Молодец! Надеюсь, и тому толстозадому наподдавал!

- Ты на чьей стороне? - я прищурилась.

- На твоей. - Теперь пришла ее очередь смотреть на меня с укоризной. - Главное, чтобы ты была счастлива.

- А мне казалось, ты всеми силами за Михаэля ратуешь.

- Сколько раз вы с ним целовались за это время? - вдруг в лоб спросила Матильда.

- Ч-что?

- Нашла, кого стесняться! - фыркнула женщина. - Говори уже!

- Дважды, - я покраснела и отвела взгляд.

- А еще чего было? Окромя поцелуйчиков?

- Ничего, конечно!

- Плохо! - припечатала тетя.

- Как так? - я с недоумением уставилась на нее.

- Ох, лихо ты мое наивное! - она вздохнула и указала на качель. - Садись.

- Зачем?

- Да садись уже, сейчас все поймешь.

Я села на поскрипывающие доски. Матильда раскачала меня, заставив, как в детстве, ойкать, чувствуя, как все внутри сладко сжимается.

- Вспомнила это ощущение? - спросила она, остановив качель. - Когда сердце замирает, да в желудке екает?

- Ага! - я широко улыбнулась.

- Вооот! А теперь скажи мне, когда Михаэль тебя целовал, чувствовала такое?

Кажется, начинаю понимать, о чем женщина говорит.

- Значит, нет, - Матильда вздохнула. - Жаль. Блондинчик отличный парень. Но думала, он побойчее будет, поцелуями не ограничится.

- Тетя! - я снова вспыхнула.

- Что тетя? Детка, я же тебя с ним не зря наедине оставляла все это время. Думала, сладится у вас все. Но если уж влюбленный мужчина не сумел убедить девушку, то ничего не поможет.

- Значит, все-таки он твой любимчик! С Дарьяром ты нас наедине не оставляла ни разу!

- Еще чего! Наедине с Севастом? Ни за что! Он весь горит рядом с тобой! Как же честь семьи?

- А как же женатые мясники? - ехидно напомнила я.

- Небольшой флирт приносит большие скидки! - припечатала Матильда. - Запомни, наивная! А еще пойми, детка, что замуж надо выходить не просто за хорошего мужчину, который тебе всем подходит - а то можно выйти замуж из жадности и наворотить ошибок.

- Тетя...

- Цыц! - прикрикнула женщина. - С тобой старшие мудростью делятся, молчи и внимай!

- Хорошо.

- Так вот. Выбирать мужа надобно сердцем. Ну, и к другим местам прислушиваться. Не красней мне тут! Знаешь, что на эту тему мать говорила, бабка твоя? Пришла со свидания, белье сними и об стену брось.

- Зачем?

- Прилипнут труселя к стене - хороший мужчина, упадут - гони прочь.

- Какой кошмар! - я прикрыла горящее лицо ладонями.

- Веления тела - важная часть жизни женщины, Тэя. И не надо этого стыдиться.

- Хорошо, не буду.

- Мужа любить и хотеть надобно. Чтобы от его ласки в тебе благодать разливалась. Поверь, мало приятного с нежеланным каждую ночь ложиться в постель. Рано или поздно он станет тебе в тягость. И как бы ты ни старалась скрывать, он все равно почует, что не люб тебе. Мы, женщины, также прознаем, что у мужа другая завелась. Поняла меня?

- Поняла.

- Так что очень хорошо подумай, какого из своих ухажеров выбрать, не торопись, слушай и сердце свое, и тело. И тетю Матильду, знамо дело, тоже!

- Спасибо, - я встала с качели и обняла ее. - Чтобы я без тебя делала!

- Да пропала бы, конечно же! - она рассмеялась, гладя меня по спине.

- А можно спросить?

- Не про первую брачную ночь, надеюсь? - женщина отстранилась.

- Нет, конечно!

- И славно, - последовал облегченный выдох.

- Не строй из себя скромницу, тетя!

- Да я уж и забыла, как там чего, столько времени прошло.

- Не хочу ничего об этом знать, лучше скажи, зачем папе нужна была та огромная сумма?

- Ох, и въедливая же ты макаронина! - Матильда отвела взгляд.

- Ты ведь знаешь, верно?

- Как раз наоборот.

- Не верю!

- Тэя, я приехала к вам жить после смерти твоей мамы, так что о том, что до того случилось, не знаю. Твоей отец не особо распространялся, а я не горела желанием выпытывать. Не до того ему в то время было. - Она вздохнула. - Такая беда стряслась у него, любимая жена умерла, двое деток на руках остались.

- Но что-то ты все равно знаешь.

- Лишь то, что его кто-то шантажировал.

- Кто?

- Бабенка какая-то.

- Чем именно шантажировала?

- Без малейшего понятия. Вроде это как-то с тобой было связано. Один раз спросила у Самсона, он велел навсегда забыть и никогда более не спрашивать. Так и сделала.

Я нервно сглотнула ком горьких слез. Похоже, папу шантажировал кто -то, знающий о моем истинном происхождении. Поэтому он взял тот огромный займ под грабительские проценты - готов был на все, чтобы уберечь от беды любимую доченьку.

- А ведь тебе, похоже, поболе моего известно, - Матильда прищурилась и стерла слезинку с моей щеки. - Чего сырость развела? Не желаешь тетке рассказать?

- Папа был прав, - я покачала головой, - об этом надо навсегда забыть.

Глава 4 Дракон и русалка


ДАРЬЯР

Тэя ушла, мы с Михаэлем разошлись в разные стороны. Уже было совсем темно, темно -синее небо подсвечивалось лишь крохотной бледно-розовой полоской на горизонте. Где Тэя? На сердце как-то неспокойно от осознания того, что она где-то одна ночью.

Просыпайся, дракон, ищи свою любимицу. Я потянулся и полной грудью вдохнул еще теплый воздух. Ноздри затрепетали. Отсеял ароматы луговых трав, шашлыка, коровника неподалеку. Водная свежесть. А в ней трепетно знакомые нотки - аромат волос Тэи. Вот ты и нашлась, любимая.

Ноги понесли меня по тропинке через небольшую рощу, потом под горку. А вот и река -почти черной уже лентой опоясывающая холм неподалеку. Взгляд без труда выделил из тьмы стройную фигурку. Тэя! Дракон заворочался снаружи, просясь к ней, но я замер, не в силах отвести взгляд от девушки.

Она стянула через голову верхнее платье и осталась в короткой, едва прикрывающей попку исподней рубашке. Ткань молочным пятном светилась в темноте, отражая свет луны. Знаю, нехорошо. Если узнает, мне попадет. Но ничего не могу с собой поделать! Прекратить любоваться этими длинными стройными ножками выше моих сил!

Все, о чем я мог думать - снимет или нет моя красавица ту последнюю тряпочку, которая скрывает от меня столь соблазнительные изгибы. Тэя, словно нарочно дразня мой аппетит, подняла руки вверх, закрепляя волосы в высокий пучок. Рубашка потянулась следом, приоткрыв ягодицы и заставив застонать сквозь стиснутые зубы. Что же ты со мной делаешь, искусительница?..

Девушка медленно подошла к воде, потрогала ее ножкой и начала входить в реку. Едва темные воды скрыли мою любимую по грудь, в роще захрустели ветки. На берег вышли пятеро парней. Тэя замерла в воде, напряженно глядя на них.

- Это мы удачно зашли! - вожак вышел вперед, ухмыляясь. - Глядите-ка, какие тут русалки водятся!

- Русалки славятся тем, что утаскивают таких говорливых молодцев, как ты, прямиком на дно, - откликнулась девушка.

В голосе не было ни капли страха.

- Так уж и на дно? - продолжал кривляться парень.

- А ты проверь, - она провела рукой по водной глади. - Подойди ко мне, и узнаешь! Ну?

- Струсил! - загоготала его свора. - Поджилки-то трясутся!

- И долго русалке ждать? - осведомилась девушка. - Или мне к тебе выйти? - она двинулась к берегу.

Так, все, хватит! На полуголую Тэю я им глазеть не позволю!

- Вон пошли отсюда, живо! - я вышел из-за деревьев и направился к ним.

- Не иначе, к нам леший пожаловал! - съязвила Тэя.

- Вали, лесовичок! - парни снова захохотали.

- Подумали, прежде чем говорить? - я подошел к ним вплотную, прекрасно понимая, что они увидят и чешую на лице, и глаза с вертикальной иглой зрачка.

- Дракон! - хором ахнули они.

- А вы не знали, поганцы, что драконы всегда защищают русалок? - прошипел я.

- Валим! - сдавленно крикнул вожак и начал улепетывать обратно в рощу.

Когда обернулся, Тэя уже вернулась в воду, скрыв от меня все самое красивое. Подавил горестный вздох и приготовился к нагоняю. Слишком хорошо ее знаю, чтобы надеяться на благодарность за спасение.

- Подсматриваете, господин дракон? - сияющие зеленые глаза прищурились. Сейчас полетят молнии.

- Скорее, присматриваю, - уточнил я. - Чтобы ничего плохого не произошло.

- И как давно вы здесь?

Ага, это уже по делу. Пристреливается, так сказать.

- Не особо давно. Можно даже сказать, недавно. - Попытался увильнуть.

- Что успели увидеть?

Взяла за горло.

- Красивую луну, реку, девушку в реке.

- Врете и не краснеете! - припечатала Тэя.

- Краснею! - возмутился я. - Просто в темноте не видно. Могу поближе к вам подойти и показать.

- Если вы ко мне подойдете, это я вам покажу! - пригрозила она.

- А что именно покажете, можно уточнить? - заинтересовался я.

- Севаст! Вы вообще страх потеряли! Немедленно отвернитесь!

Зачем? Что я там еще не видел? Хотя, есть, конечно, пробелы. С удовольствием бы их восполнил, но мечтать не вредно.

- А будете так ухмыляться, прямо сейчас пойдете домой!

- Давайте уж лучше вместе домой пойдем, - я с сожалением повернулся спиной. - Вдруг эти поганцы по роще бегают, к кикиморам пристают.

- Кикиморы на болоте живут.

- Вам виднее, у меня таких родственников нет. Я чистокровный дракон, ни ведьмы, ни лешие в роду не водятся.

- Вот ведь гад чешуйчатый! - себе под нос прошипела Тэя.

- Нельзя обзывать спасителя плохими словами! - я резко развернулся.

Тэя поспешно отступила в воду, но ее облепленную мокрой тканью грудь я все же успел разглядеть. И дракон тоже. Оба теперь это никогда не забудем!

- За этим следует неизменное наказание! - ухмыляясь, начал входить в воду.

- Севаст!

- Что, Тэя?

- Возвращайтесь на берег!

- Мне срочно нужно охладиться! - я помотал головой. - Вы сами виноваты!

- В ч-чем? - она начала отступать.

- Когда вы на меня злитесь и кричите, у меня срабатывает рефлекс!

- Еще один?

- У меня куча рефлексов!

- Севаст! - она развернулась и намеревалась, похоже, уплыть, но я вовремя обхватил ее за талию и рывком прижал к себе.

- Не торопитесь, прекрасная русалка!

Такая горячая, даже в холодной воде! И нежная, мягкая, а аромат влажных волос! Как дракона сдержать, скажите на милость?..

- Севаст... - шепотом сорвалось с ее губ.

- Еще гневаетесь, русалка моя? - осведомился я, проведя пальцем по плавному изгибу плеча.

- Нет! - торопливо заверила она.

- Тогда почему по фамилии зовете? - еще теснее прижался грудью к ее спине.

- Просто так.

- Не верю.

- Не злюсь. Уже перестала, правда.

- Ничего, сейчас снова начнете, - я ухмыльнулся, развернул ее к себе лицом и впился поцелуем в губы, по которым так соскучился, что все тело сводило судорогой при одном воспоминании об их вкусе.

Какое же наслаждение ласкать податливый рот, кончиком языка дразнить ее язык, ощущать, как Тэя неосознанно тянется ко мне навстречу, прижимается, постанывая. Искусительница! Даже холодная вода не в силах ничего изменить!

Ее рука в моих волосах. Тело, которое вжимается в мое, так бесстыдно и бесхитростно желая нашего слияния воедино, что из груди рвется рычание. Я люблю ее, всей душой и всем телом! И я, и мой дракон - мы оба принадлежим Тэе, навсегда! Она - моя! Никто и ничто этого не изменит!

Остановился, усилием воли оторвавшись от самых вкусных губ в мире, уткнулся лицом в ее шею, тяжело дыша сквозь стиснутые зубы. Какие же чудеса силы воли приходится проявлять, чтобы устоять перед ней - желанной и желающей, горящей со мной в едином пламени!

«Она и есть магия огня!»

Так сказала наставница на острове. Чтобы это ни значило, сейчас я каждой клеточкой тела ощущаю, что она была права.

- Качели... - прошептала Тэя, прижавшись щекой к моей груди.

- Что?

- Ничего.

Странно, почему вода рядом с нами еще не вскипела? Кажется, что мы можем испарить всю реку! Да что там, с океаном легко справимся!

- Дарьяр, - любимая заставила меня застонать, позвав по имени.

- Тэя, - отозвался я. - Русалка моя...

- Мой дракон.

Глава 5 Доброе утро


ТЭЯ

Дарьяр Севаст. Мне никуда от тебя не деться. Нигде не спрятаться. Ты во мне. В мыслях, в желаниях тела, в биении сердца. Я отдана тебе. И ты мой!

Уже занялся рассвет, когда я отошла от окна. Матильда вовсю храпела на соседней кровати, а вот во мне, несмотря на бессонную ночь, бурлила энергия. Что ж, зачем зря время терять? Лучше привести себя в порядок и заняться приготовлением завтрака.

Когда вышла из комнаты, дом досматривал последние, самые сладкие, утренние сны. Сквозь окна внутрь лился розовый свет. Было так тихо, что слышала биение собственного сердца. Разбуженные ступеньки недовольно заскрипели под ногами. Неподалеку, в курятнике, всполошился петух - коротко прокукарекав, он снова затих, получив, видимо, пинка от раньше времени разбуженных куриц.

Время неспешно потекло вперед за привычными делами. Хлеб отправился запекаться до золотистой корочки в печь, яйца нырнули в кипящую воду, сыр упруго подался под натиском ножа. Но оказалось, не только я сегодня встала спозаранку. Обернувшись на звук скрипнувшей двери, увидела Дарьяра. Замерла, завороженная сиянием зеленых омутов.

- Доброе утро, - промурлыкал он, направившись ко мне.

- Доброе утро, - едва слышно откликнулась и отвела взгляд.

- Тоже всю ночь не спала? - спросил мужчина, подойдя сзади и прижавшись со спины.

- Мы перешли на «ты»?

- Можно? - горячие губы коснулись моей шеи.

Мурашки пробежались по телу, покалывая кожу. Как же это приятно! Матильда права -внутри все екает, словно взлетаешь ввысь на качелях.

- Можно, - млея от этих ощущений, выдохнула я.

- Спасибо, - прошептал Дарьяр, еще крепче сжав талию.

- Доброе утречко! - на кухню ворвался ураган Игги, заставив нас вздрогнуть.

- Доброе, - я поспешила выбраться из таких желанных объятий, подошла к брату и чмокнула в макушку.

- За страусами прибрал, покормил, - доложил он и потребовал, - теперь кормите меня!

- Какой деловой!

- Женщина, у тебя тут мужчина оголодал, что за безобразие? - мальчик шлепнулся на стул.

- Целых два мужчины оголодали, - поддержал его Дарьяр, бессовестно ухмыляясь. -Непорядок!

- Так, неслухи, берите тарелки и несите в столовую, - я указала на стол. - Сейчас сварю кофе и будем кушать!

- Вот всегда найдет, к чему припрячь, да, Дарьяр? - подхватив тарелку с сыром, пробурчал Игги.

- И не говори! - посмеиваясь, дракон стрельнул глазками в мою сторону и подхватил кастрюльку с яйцами. - У нашей Тэи не забалуешь, придется слушаться.

- Ладно, уревела, - брат вздохнул и двинулся вслед за своим кумиром.

Когда я присоединилась к ним в гостиной, за столом уже сидели Михаэль и Матильда. Пустые места, как назло, остались только рядом с драконами. Прекрасно это понимая, они пытливо уставились на меня, замершую в раздумьях.

- Садись, - сжалилась надо мной тетя, подвинувшись на один стул к Дарьяру.

- Спасибо, - пробормотала я.

Блондин с укоризной нахмурился. В желудке что -то тоскливо заныло. Аппетит испарился.

- Кто там еще принесло? - Матильда встала из-за стола, когда до гостиной долетел стук копыт.

- Это ко мне, - ответил Дарьяр, выглянув в окно.

- Неужели кто-то из твоих любовниц соскучился? - съязвил Михаэль.

Не удостоив колкий выпад ответом, Севаст ушел. Я тоже поднялась.

- Торопишься познакомиться с предшественницей? - осведомился блондин.

- Так, Игги, пойдем-ка, - Матильда подхватила мальчика под локоток. - Кое-кому тут надо поговорить.

- Как же меня задолбали эти взрослые дела! - горестно качая головой, отозвался брат. -Ладно, идем уж.

- Что с тобой сегодня? - когда они ушли, спросила я, глядя на Михаэля.

- У тебя хватает совести такое спрашивать? - голубые глаза смотрели на меня с непривычным выражением - злости. - Ты вчера вернулась домой поздно ночью, в компании Севаста, мокрая, счастливая, позволяя этому гаду себя лапать!

Я отвела взгляд, покраснев. Зря думала, что все уже спят. Блондин прав, совесть у меня вчера ушла дрыхнуть пораньше, позволив творить все, что душе угодно. И было так хорошо!

- Не помню, чтобы обещала хранить тебе верность, - сорвалось с губ раньше, чем сообразила, что говорю.

- Тэя, - Михаэль подошел ко мне. - Зачем он тебе? Ты же сама говорила, такие появляются в жизни девушки с одной целью - разбить ей сердце!

- Не надо.

- Надо! Неужели ты уже забыла все, что он натворил? Всерьез веришь, что Севаст внезапно стал порядочным семьянином, хранящим верность одной возлюбленной?

- Он был твоим другом.

- Был. Но это в прошлом. - Мужчина заглянул в мое лицо, пытаясь поймать взгляд. -Тэя, одумайся! Не совершай самую большую ошибку в своей жизни!

- Отойди от нее! - голос Дарьяра ворвался между нами. - Хватит лить свой яд ей в уши! Имей силы признать, что ты ей не нужен!

- Я поверю в это только тогда, когда она сама мне это скажет! - отчеканил Михаэль.

- Прекратите оба! - крикнула я.

Мне безумно хотелось только одного - заткнуть уши и закрыть глаза, чтобы все это прекратилось. Игги прав, как же уже надоели все эти взрослые дела!

- Ты хотела узнать о той сумме, которую брал твой отец, - сказал Дарьяр. - Дело в том, что меня это тоже озадачило, и пару недель назад я дал поручение своим людям выяснить это. Вчера не хотел ничего говорить, - дракон покосился на Михаэля, - потому что не было информации. А теперь появилась.

- Что ты узнал?

- Адрес женщины, которая шантажировала твоего отца.

- Тэя, ты уверена, что это хорошая мысль? - блондин догнал меня, когда вышла из дома. - Может, не стоит к ней ехать?

- Куда ехать? - навостривший ушки брат подскочил к нам. - А меня с собой возьмете?

- А кто за страусами будет ухаживать? - я открыла дверь в поданную к входу карету и поставила на сиденье саквояж.

- Так нечестно!

- Конечно, нечестно, а ты как хотел? Такова взрослая жизнь, привыкай.

- Одна сплошная ответственность, - Игги нахохлился. - Будто в браке. Ну на фиг, никогда не буду жениться!

- Поверь, ты еще передумаешь, - к нам подошел Севаст. - Все Дарьяры передумывают, когда встречают свою Тэю!

Глава 6 Что приносят деньги


ТЭЯ

Значит, это здесь? Я посмотрела на высокие ажурные ворота, выкрашенные в ядовито -желтый цвет. За ними виднелась лужайка с фонтаном и множество статуй, застывших во всем бесстыдстве обнаженной натуры. Помпезно или, как говорил папа, с претензией.

- Это не твой дом, случаем? - не упустил случая Михаэль, с усмешкой глянув на Дарьяра.

Севаст метнул в его сторону зеленую молнию, но промолчал.

Дворецкий напоминал одну из тех статуй, только затянутую в униформу. Высокий, мускулистый и безмерно наглый - под его откровенным взглядом я покраснела и с облегчением выдохнула, когда он ушел, проводив нас до гостиной. Где нас совсем не ждали.

Сначала до слуха долетели женские хихиканья и вскрики, а потом перед глазами предстала картина, которую долго придется забывать. Несколько голых задниц, парики набекрень - в том числе, да-да, и на задницах, ворох задранных юбок, из которых торчали ноги со сползшими до икр чулками. Что располагалось в центре срамного «натюрморта», лучше и не упоминать.

- Кто там пришел? - юбки, наконец-то, прикрыли то, чем заканчивались ноги. Из-под кружев и ткани показалась голова со свернутой на сторону башней из светлых кудрей. -Да не шепчи ты! - женщина лет пятидесяти стукнула одного из голых мальчиков по руке.

- Говори нормально!

- Вон, - вместо объяснений он просто кивнул в нашу сторону.

- Ой, какая прелесть! - восхитилась распутница. - Я разве еще двоих заказывала? Неважно, вы мне нравитесь! Идите сюда, зайчики! - она захлопала в ладоши. - Ну-ка, раздевайтесь! И пошустрее, чем дольше жду, тем меньше чаевые, учтите!

- Это уже ни в какие ворота! - прошипел Михаэль.

- Скорее, эти ворота уже никакие, - со смешком уточнил Дарьяр.

- А девка с вами зачем? - наконец-то заметила меня дама. - Я не любитель такого. Пусть выметается!

- Девку зовут Алатэя Тамал! - мой голос отразился от потолка, похожего на панталоны с кружавчиками из-за обилия лепнины.

- Так и знала, что когда-нибудь встретимся, - распутница соизволила встать, оттолкнув одного из мальчиков, который потянулся к ней с поцелуями. - Вот, значит, какая ты выросла! - цепкий взгляд пробежался по мне, с головы до ног. - На мамочку похожа.

- Нам нужно поговорить. - Пытаясь скрыть неприязнь, сказала я.

- Тебе надо. - Уточнила женщина, подбоченясь.

- Думаю, те деньги, которые мой отец вам заплатил, дают мне право на этот разговор.

- Что ж, это твои семейные тайны, тебе и решать. - Она пожала плечами.

- Этот разговор состоится, когда мы останемся наедине.

- Тэя, - Михаэль взял меня за руку.

- Оставьте нас, пожалуйста, - я покачала головой, глядя на драконов.

- Так, работники амурного фронта, - Дарьяр подошел к пьяным зайчикам, - надеваем штаны и уходим, выпархиваем, выползаем в коридор. Кто не успеет, вылетит туда с моей помощью!

- Какой знойный чешуйчатый, - женщина облизнулась, глядя на него. - Кто он тебе?

Хороший вопрос. Или мое счастье, или мое проклятие. Вероятность обоих вариантов примерно равна.

- Я не об этом пришла с вами разговаривать, госпожа Серафима.

- Нам с тобой, принцесса, вообще не о чем болтать, - шантажистка поморщилась, отошла к столику с графинами и налила себе полный бокал.

- У меня иная точка зрения, - я прищурилась. - Расскажите мне, откуда вы узнали то, чем шантажировали моего отца.

- Самсон Тамал не был твоим отцом, - она в два больших глотка выпила спиртное, рыгнула и вытерла рот тыльной стороной руки.

- Ответьте на вопрос.

- А что это изменит? - женщина потерла лоб, стащила парик и отшвырнула в сторону. -Башка из-за него чешется, силов нету! И зачем вы, знать, себя то в корсеты утягиваете, то искусственные эти башни на головы лепите? Чего вам нормально -то не живется? И все, вроде, у вас есть, - она обвела рукой комнату, - а толку? Тут пусто, - она стукнула кулаком в грудь, икнула и пьяно всхлипнула, - совсем пусто.

- Значит, эти деньги вам счастья не принесли. - Констатировала я.

- Неа, - она замотала головой, потом оперлась на столик. - Ой, кружится все.

- Сядьте, - я подвела ее к кушетке.

- И то дело, - шантажистка шлепнулась на нее и вытянула ноги, продолжая икать.

- Так откуда вы все узнали?

- Вот заладила, прицесска! - она жалобно посмотрела на меня. - Я дочерью повитухи была, помогала роды принимать. Девкой еще тогда при дворе числилась, нужники чистила за фрейлинами мамки твоей, настоящей, Доротеи. - Женщина зевнула. - Свиньи они, кстати, те еще были, никогда меня без работы не оставляли. У нас в деревне у мужика одинокого отхожее место чище, чем эти после себя оставляли. А все что-то из себя корчили, фифы недоделанные! Высокородные ... - шантажистка выругалась.

Девкой была? Мои брови уползли на лоб от удивления. Значит, ей сейчас и сорока еще нет, а выглядит как старуха!

- Вдвоем мы с мамкой до самого конца оставались с королевой, пока не разрешилась она от бремени на постоялом дворе Самсона. А потом взяла и померла, прикинь! Ни золотого нам не заплатила!

Я отвела взгляд, стиснув зубы.

- Но мы верность хранили ей, две дуры. - Продолжала женщина. - Мать мне велела рот не раскрывать. Но сама, как во дворец нас привезли, все рассказала новой королеве -Феррат ведь тогда на Галатэе сразу женился, чтобы власть упрочить. Я за дверью была, сторожила, все слыхала.

- Твоя мать все рассказала Галатэе?

- Уж лучше бы она молчала, старая идиотина! - Серафима пустила слезу. - Как прознала новая королева, что младенчиков подменили, так сразу удавку на шею мамке моей накинула и придушила, поганка такая, ее!

- Не может быть! - ахнула я и, не устояв на задрожавших ногах, рухнула в кресло.

- И ведь сама девчонкой еще была, а не погнушалась смертоубийством! Меня одно спасло - перед тем, как удавить, она мамку мою спросила, был ли кто еще с нами в тот день. И слава высшим силам, соврала мать, не сказала, что я с ней была. А то и мне недолго бы небо коптить!

Я подошла к столику с графинами, дрожащими руками налила себе, как незадолго до этого Серафима, полный бокал, и быстро осушила, не ощутив вкуса.

- Вот ты осуждаешь меня, поди. - Тихо сказала женщина. - А что делать-то было? Со всех ног я прочь из дворца бросилась, бежала, пока без силов не упала! Горюшка потом с лихвой хватанула, на десятерых бы хватило. Скиталась, голодала, воровала, милостыней пробавлялась. Ты-то и не ведаешь, что такое - дерьмо ложкой хлебать!

Я вздрогнула под ее полным ненависти и зависти взглядом.

- Чистенькая вся такая, пришла тут, нос от меня воротит, будто лучше меня! А чем, чем лучше-то? Тем, что ноги не раздвигала за пару грошей, когда сознание от голода мутилось? Так ведь неизвестно еще, что в твоей жизни стрясется! Не лучше ты, поняла?! Не лучше!!! - она сорвалась на визг.

Я налила ей вина и сунула бокал в руки. Не глядя на меня, Серафима выхлебала его и продолжила изливать душу:

- Один раз лишь свезло мне - когда папку твоего на рынке увидала. Цену за свое молчание заломила такую, что думала, на десятой доле сойдемся, а он все согласился выплатить! - она хихикнула. - Вот дурной мужик! Другой бы на его месте укокошил меня, да в речку скинул, рыбам на радость.

- Мой отец был хорошим человеком. - Тихо сказала я.

- Да дурак он был! - махнула рукой женщина. - Младенца такого себе на шею посадил, как ты. Нищенке убогой бабла отвалил. Дурной, говорю же. - Шантажистка пожала плечами. - Одно по-умному сделал - не всю сумму дал, а кого-то там, не знаю уж деталей, подрядил платить мне каждый месяц. Ровными долями, пока молчу, значит. И учти, - ее взгляд вцепился в мое лицо, - если денежный ручеек пересохнет, пойду к Феррату и все ему расскажу! Заруби это на своем королевском носике, поняла?

- Это ты себе на носу заруби, - рявкнула я, вскочив, - не сможешь язык сдержать за гнилыми зубами, пожалеешь! В речку никогда не поздно угодить, рыбкам на счастье, поняла?!

- Поняла, - проворчала Серафима. - Не ори. И ничего они у меня и не гнилые, все зубья здоровые!

- Вот и держи их плотно стиснутыми! Если не хочешь снова с Галатэей повстречаться! -процедила я, пытаясь справиться с противной дрожью, которая била тело, и избавиться от ощущения, что вымазалась в вонючей грязи по самые уши.

Продолжая маяться пьяной икотой, Серафима уронила голову на грудь и захрапела. Мне она была противна. Но в то же время, в сердце отвоевала себе местечко жалость. По сути, эта несчастная просто попала в жернова власти, которые безжалостно перемололи всю ее душу, навсегда сломав и исковеркав судьбу.

И никакие деньги, удовольствия, вещи, роскошь, богатство, лебезящие слуги не смогли изменить главного - вытравить из Серафимы боль от воспоминаний о прошлом и страх из-за пережитого.

Ведь деньги - это всего лишь деньги. На них можно приобрести причудливое кольцо с огромным бриллиантом - как то, что сейчас красуется на одном из пальцев женщины, но любовь и счастье не купить, ни за какие деньги!

Глава 7 Гады чешуйчатые


ДАРЬЯР

Я знал, что этого делать нельзя. Знал. Но лежать на кровати, когда Тэя была совсем рядом, за стенкой номера отеля, было невыносимо. Встал, оделся, походил по комнате, надеясь разбудить совесть, ничего не добился - дрыхла, проклятая, и выглянул в коридор.

Взгляд сразу натолкнулся на сидящего на диванчике Михаэля. Листает журнальчик, видите ли! А на самом деле караулит Тэю. Как она говорит - вот ведь! Этот гад слишком хорошо меня знает! Придется по старинке. Вспомним, как говорится, молодость. Сколько лет Севаст уже не лазил к барышням через окно? Много. Эх, Тэя, на что только не пойдет взрослый респектабельный дракон ради тебя!

Распахнул створки окна. На пару этажей ниже как раз располагалась крыша над таверной. Если что, падать аккурат на нее. Весьма чувствительно, должно быть. Я вылез, встал на наклонную крышу и взмахнул руками, стараясь удержать равновесие.

Черепица так и норовила выскользнуть из-под ног. Как бы взрослый дракон не полетел вверх тормашками, отбив себе всю респектабельность в итоге! Можно, конечно, при падении чудом за что-то зацепиться, вот только чудо потом будет долго болеть.

Осторожно начал продвигаться вперед. Одна пластинка все же выскользнула из-под ноги и загрохотала вниз.

- Что там такое? - раздалось снизу.

- Да коты, поди, опять лазают.

Не угадали. В этот раз по крыше шастает живность покрупнее. Я усмехнулся, с трудом удержавшись от желания язвительно мяукнуть, и продолжил путь. Эх, врут поэты, обещая полет на крыльях любви! И ведь никто не пишет в поэмах о гипсе разочарований и костылях сожалений, которые пригодятся, если полет будет не особо удачным.

Добрался до окна номера Тэи, толкнул ставни - открыты. Пробрался внутрь и замер, любуясь моей спящей красавицей. Волосы разметались по подушке, губы приоткрыты, ресницы подрагивают, грудь равномерно вздымается в такт дыханию.

Встал на колени у кровати, улыбнулся и осторожно отвел от ее лица непослушную прядку волос. Глаза Тэи распахнулись.

- Закричу, - шепотом предупредила она.

- Правда? - тоже шепотом осведомился я.

ДАРЬЯР

- Что ты тут забыл? - девушка натянула одеяло до подбородка.

- Много чего. - Попытался отвести взгляд от оголившихся ножек, но искушение легко положило меня на лопатки, заставив прикоснуться к ним.

Поцеловал бы каждый пальчик! Но боюсь, тогда точно огребу в глаз пяткой.

- Иди уже спать, пожалуйста! - строго прошептала Тэя.

- Не прогоняй, умоляю! - я достал из кармана рубашки коробочку и положил рядом с любимой.

- Дарьяр, что это?

- Открой и узнаешь.

Помедлив, Тэя откинула крышку. Молчание. Не нравится?

- Зачем? - она вздохнула и перевела взгляд с кольца на меня.

- Ну, у девушки должен быть выбор, - неуклюже пошутил я, пытаясь скрыть нервозность. - Михаэль тебе кольцо отдал, теперь моя очередь.

- Ты...

- Идиот, да?

- Сам это сказал, заметь. - Тэя усмехнулась.

- Это кольцо принадлежало моей матери. - Я достал его из коробочки и привычно залюбовался игрой бликов на гранях алого драконьего камня. - А до этого - бессчетному количеству поколений рода Атар. И вне зависимости от того, кого ты выберешь в мужья, оно должно быть у тебя.

Я взял девушку за руку и осторожно надел кольцо на безымянный палец. Камень тут же ярко вспыхнул, ослепив на мгновение и меня, и Тэю.

- Что это значит? - потрясенно выдохнула она.

- Понятия не имею. - Пробормотал растерянно.

- Севаст, у тебя уже в привычку вошло снабжать меня раритетами своего рода, которые почему-то странно на мою особу реагируют!

- Наверное, ты им просто нравишься, как и мне. - Я перехватил ее руку и поцеловал.

- Матильда была права, - прошептала Тэя.

- О чем ты?

- О том, что с тобой наедине оставаться нельзя! Все, Дарьяр, возвращайся в свой номер.

- Как скажешь. - Я с неохотой поднялся.

- Завтра с утра отправимся к Серафиме.

- Зачем?

- Хочу извиниться перед ней. Я дурно вела себя с этой женщиной.

- Она того не стоит, Тэя.

- Не нам решать, Дарьяр, кто чего достоин. Все, уходи.

- Ухожу. - Подошел к окну, вздохнул, глядя на нее, решил попытать счастья, - а может.

- Не может. - Отрезала вредная и напоследок бросила, усмехнувшись, - спокойной ночи, чешуйчатый!

Спокойной, как бы ни так! Конечно же, я проворочался до утра, взбивая кулаком подушку и ругаясь со здешними матрасами. Едва занялся рассвет, поднялся. Тэя с Михаэлем завтракали в таверне. Интересно, он так и просидел всю ночь на диванчике перед дверью ее номера? Жаль, я не удосужился проверить.

- Доброе утро, - сел рядом с ними.

- Доброе, - Тэя улыбнулась.

Моего кольца на ее руке не было. Это немного расстроило. Но кольцо блондина на тонких пальчиках тоже отсутствовало. А это уже повод для оптимизма.

- Утро было добрым недолго, - процедил Михаэль.

- Чувствую, Тэя уже рассказала тебе о своих планах снова наведаться к этой женщине. -Я усмехнулся. - Видишь, он тоже считает эту затею дурной, красавица.

- Я ничего ему не говорила. - Прошептала девушка, потупив взгляд и нервно теребя вилку.

- И когда же, любопытно, ты успела это рассказать Севасту? - приступил к допросу Михаэль. - Когда ушла вечером в свою комнату, этой идеи еще не было, насколько мне помнится.

- Так, мне надоело оправдываться, будучи ни в чем не повинной, - Тэя неожиданно вскинула на нас кипящие гневом глаза. - Да, Севаст ночью прокрался ко мне в номер. Но я тут же выгнала его обратно! И это все!

- Тут же? А о планах рассказала, пока выгоняла? - не повелся блондин.

- Ты мне не муж! - процедила она, отшвырнув вилку, и встала. - Ты, Дарьяр, тоже! Так что оставьте меня уже в покое! Надоели, гады чешуйчатые, сил никаких нет!

Мы смотрели ей вслед, пока не стих гневный перестук каблучков. Потом обменялись взглядами и кивнули друг другу. Как бы мы не надоели этой юной прелестнице, отпускать ее в это гнездо порока одну гадам чешуйчатым уж точно нельзя!

Глава 8 Умник


ТЭЯ

В этот раз нас не встречал даже дворецкий. Может, Серафима и его подключила к своим утехам? Вряд ли он воспротивился бы, помню его сальный взгляд. Дверь в гостиную была приоткрыта. Я толкнула ее, но что-то мешало открыть до конца. Протиснулась внутрь и...

- Это ты убила ее! - прошипел залитый кровью парень, вцепившись в мою лодыжку. -Ты!..

С трудом вырвалась, отступила и окинула взглядом комнату, больше похожую на поле битвы. Все вокруг было залито кровью. Люди в нелепых позах, полуголые, лежали друг на друге. В центре - Серафима.

Я подошла к ней, прижала палец к шее. Мертва. Наверное. Никогда раньше не видела мертвых, кроме церемонии похорон, когда они, похожие на восковых кукол, покоились в гробах.

Шорох сбоку заставил подскочить. Мельком успела увидеть убегающего в смежную комнату мужчину. Направилась туда, но на пути встал Дарьяр.

- Тэя, надо уходить отсюда, немедленно! - не слушая моих возражений, он почти силой с помощью Михаэля вытащил меня из дома и затолкал в карету.

Мы вернулись в отель и поднялись в мой номер. Шок начал проходить, до меня добралась противная дрожь. Кожа покрылась липким потом. Михаэль настоял на том, чтобы я приняла ванну, потом заказал обед в номер. Кроме сока мне, правда, ничего не удалось в себя запихнуть. Да и драконы не могли похвастать аппетитом.

- Кто была эта женщина, Тэя? - спросил Дарьяр, подойдя ко мне, сидящей на кровати. -Чем она шантажировала твоего отца?

- Я не могу рассказать. - Меньше всего мне хотелось сейчас раскрывать правду о своем происхождении.

Как все странно складывается. Не хочу пускать эту тайну в свою жизнь, я прекрасно жила и простолюдинкой все эти годы, но она преследует, идет по пятам, как голодный хищник, ждет удобного момента - чтобы наброситься и растерзать, погубить меня.

Это слишком опасно. Не хочу утянуть за собой еще и Дарьяра. Он и так из -за меня слишком многим пожертвовал. Разорвал помолвку с кузиной короля, ходил по краю, рискуя оказаться на плахе. Если Феррат узнает, кто я, Севасту не миновать жестокой расправы.

- Твой отказ говорить наводит меня на мысль, что все очень серьезно. Так, собираем вещи и уезжаем, сейчас же! - Дарьяр взял мой саквояж, открыл шкаф и начал кидать туда одежду.

Стук в дверь заставил всех нас замереть. Я встала и открыла ее.

- Алатэя Тамал? - осведомился мужчина в черном кителе с нашивками на плечах.

- Да. - Тихо ответила я.

- Вы арестованы по обвинению в убийстве Серафимы Кан. Пройдемте со мной.

В тюрьме дурно пахло. Впрочем, никто и не ожидает, что здесь будут благоухать розы. Кругом бетон - под ногами, стены серые тоже из него, как и потолок, который когда-то

был белым. По бокам решетки, за ними маются люди - одни от ничегонеделания, другие от страха. Что ж, Огненной принцессе предстоит пополнить их ряды.

- Проходите, - все тот же мужчина в кителе сунул ключ в огромный замок, открыл дверь из четырех стальных прутов и указал внутрь рукой.

- Ой, какая присла! - сидящая в центре на полу женщина улыбнулась, продемонстрировав три оставшихся зуба. - Дефчата, гляньте! Куколка ведь!

Ее товарки не особо дружелюбно покосились на меня. Я тут же вспомнила, что в корсаже у меня вшит кинжал, который при обыске, к счастью, не обнаружили. Но нападать на новенькую никто не торопился.

- Не боись, крафотуля! - беззубая поднялась. - Садися, вона, гляди, свободно.

Я присела на то, что, вероятно, должно было быть кроватью, но по факту являлось голыми досками. Мысли проносились в голове одна за другой. Кто убил Серафиму? Да еще и всех ее мальчиков? За что? Кому она могла перейти дорогу?

Как ни смешно, именно у меня был мотив с ней расправиться. Но, надеюсь, о происхождении подозреваемой обвинение не прознает. Иначе со мной разделается Феррат - еще до того, как суд решит отправить ненужную принцессу на плаху.

Я поежилась - уж здесь-то избавиться от меня проще простого. Одна их сокамерниц без проблем убьет, если ей прикажут. Мой взгляд пробежал по их лицам. Преимущественно в возрасте, измученные жизнью. Только одна молодая красотка, из тех, про которых говорят - кровь с молоком. Талия осиная, высокая грудь, коса ниже попы. Взгляд заносчивый. Такая знает себе цену. И...

Да не может быть! Я пригляделась. Или у нее на руке в точности такое же причудливое кольцо, как было у Серафимы, то самое, с огромным бриллиантом, или это удивительнейшее совпадение!

ТЭЯ

- Что, приглянулась моя цацка тебе? - девушка подошла и прислонилась к стене.

- Да, красивая.

- Думаешь, поди, что это стекляшка? - она задрала нос и прищурилась.

- А то нет! - добавила я дров в костер ее тщеславия.

- Это брюлик! - как и ожидалось, завелась она. - Настоящий!

- Такой огромный? Да не может быть! Врешь ведь.

- Вот вы на нее посмотрите! - у девушки даже руки задрожали от обиды. - Мне его хахаль подарил!

- Он у тебя король, что ли? - съехидничала я.

- Вот ты коза! - фыркнула она. - Ну-ка, подвинься. - Девушка села рядом и понизила голос. - Бандит он у меня, понимаешь? Серьезный мужчина.

- Да ну? - я разыграла удивление.

- А то! Он давно меня обхаживает, но Цоца не дура, - она хихикнула, - ножки крестиком держу! Пусть сначала женится, а то им доступ к телу дай и все, фьють, поминай, как звали, улетел скворечик, новую дуреху искать.

- И то верно, - я вздохнула, подыгрывая. - Вот мой так и сделал. Отдалась - и фьють...

- Ну, сама виновата. - Цоца пожала плечами. - А мой сегодня приперся, уж так уговаривал, так сладко пел, но - ножки крестиком! Вот и сделал в итоге предложение! Брюлик-то какой, а? - она вытянула руку вперед, и камень заиграл всеми гранями даже при скудном освещении камеры. - А тут облава, прикинь! Не убегла, повязали меня! Только и успела в тряпицу колечко обернуть и припрятать.

- Даже не спрашиваю, куда именно!

- Ой, да! Колечко побывало там раньше жениха! - девушка расхохоталась.

- А как зовут-то твоего хахаля? - я осторожно перешла к делу.

- Почто тебе?

- Да не боись, не отобью, у меня свой есть.

- Г оворила же, что бросил он тебя?

Вот ведь! Не особо удобно на ходу легенду сочинять, где-нибудь да напортачишь!

- Бросил давно, другой. - Выкрутилась я. - А этот у меня дракон, прикинь!

Едва не подавилась нервным смешком. Слышал бы Севаст! А еще лучше - папа. Узнай он, что дочь, на обучение которой он истратил состояние - видимо, желая дать положенное принцессе образование - изъясняется как неграмотная нищенка, сгорел бы со стыда!

- Ну, тебе свезло, подруга! - Цоца шлепнула меня по колену. - Драконы щедрые. Да и в постельке, говорят, огонь!

- А ты своего-то женишка не придумала часом? - я вернулась к нужной теме. - Может, сама прикупила стекляшку, а теперь всем в нос тычешь и заливаешь, сказочку гонишь? -или в их среде так не говорят? Не перестараться бы.

- Вот ты коза! - девушка покачала головой. - Ничего я не гоню, зуб вот даю! Перстенек этот с их сегодняшнего дела. Бабенку они одну обнесли, до этих самых дел охочую, ну, ты поняла. Богатая была стервь, на передок слабая.

- Ясно.

- Умником его кличут, - продолжила Цоца, - хахаля-то моего. Слыхала поди? - она изогнула бровь.

- Да кто про него не слыхал! - умаслила я ее тщеславие. - Конечно! Свезло тебе, подруга!

А у самой задрожали руки, пришлось стиснуть свои же коленки. Умник. Как же тесно в этом огромном мире! Неужели это тот самый Умник?

Перед глазами встала таверна, где мы с Игги ужинали, когда приехали в столицу. Два бандита, которые преградили нам дорогу в коридоре после того, как брат во всеуслышание заявил, что король Феррат - узурпатор. Один называл другого как раз Умником!

- Ну, заткнулась? - по-своему истолковала мое молчание Цоца. - То-то же!

- Тамал! - зычный мужской голос заметался от стены к стене.

Я встала и подошла к решетке.

- Алатэя Тамал? - спросил на удивление молодой парень.

- Да это я.

Ожидала увидеть человека в возрасте, с габаритами, как у Феррата - этакого пивного бочонка на ножках, а этот - еще и не бреется, наверное.

- Идем, - он покраснел и добавил, - те. Идемте, на допрос вызывают.

Первым я заметила Дарьяра. Он вскочил, едва я вошла в комнату. Как засияли его зеленые омуты! Сердце сжалось от сладкой боли.

- С тобой все хорошо, Тэя? - дракон прижал меня к себе. - Они не обидели тебя?

- Все хорошо, - прошептала, против воли улыбаясь - ведь рядом стоял Михаэль.

- Господа, присаживайтесь. - Только сейчас разглядела того самого мужчину в черном кителе. - Госпожа Тамал, этот мужчина утверждает, что провел ночь и утро с вами, - он указал на Дарьяра. - Можете подтвердить его слова?

Вспыхнув от стыда, я посмотрела на Севаста. Потом на Михаэля.

- Я тоже могу это подтвердить, - вмешался блондин. - Это моя невеста. Между нами была ссора, когда я узнал, что ночью она и мой бывший теперь уже друг были вместе. Работники таверны слышали эту ссору.

- Занятные у вас отношения, - хмыкнул мужчина в кителе. - Итак, госпожа Тамал, подтверждаете?

- Да. - Выдавила я.

- Тогда можете быть свободны. - Он протянул мне бумагу. - Подпишите здесь.

Мы вышли из мрачного здания. Солнышко, птички, небо голубое! Какие же люди все-таки неблагодарные, совершенно не ценят то, что у них есть. А стоит их этого лишить, начинают сокрушаться, какие они несчастные. Я такая же, хоть и Огненная принцесса.

Эта мысль впервые так ясно прозвучала в моей голове: я не человек, а дракон. Даже оглушила, заставив замереть.

- Нам надо ехать домой, - не глядя на меня, сухо сказал Михаэль.

- Нет, - встрепенулась я. - Нам надо кое-кого найти.

- Кого на этот раз?

- Одного мужчину.

- Тебе мало, что ли? - в голосе блондина было столько яда, что он, казалось, капает с языка на тротуар. - Третий потребовался?

- Ничего не было, Михаэль, - вмешался Дарьяр. - Тэя выгнала меня сразу же.

- Думаешь, я тебе поверю, Севаст?

- Михаэль, верь, во что хочешь, - тихо сказала я. - Дарьяр, нам надо найти Умника.

- Найдем, раз ты так хочешь. Кто он?

Мой ответ ни одному из драконов не понравится. Что ж поделать. Я глубоко вдохнула и ответила:

- Бандит и убийца.

Глава 9 Много будешь знать


ДАРЬЯР

- Я его нашел, - сообщил, войдя в номер Тэи. - Твоего Умника.

- Как? - она ахнула. - Да еще так быстро?

- Связи. - Мне, как пацану, было приятно ее удивление.

- Даже не знаю, радоваться или огорчаться тому, что у тебя есть такие связи, -пробормотала девушка.

- Потом решишь, - увильнул я. - Да и важен, по сути, только результат. Но ты уверена, что хочешь с ним встретиться?

- Уверена.

- Тогда идем.

Умника мы нашли в самой затрапезной таверне из всех, куда меня когда-либо заносила судьба. Место из тех, где к столам и лавкам прилипают зад и локти. Что -то пить тут я бы не рискнул из опасения мутировать в тритона, есть - тем более, после такого можно и не проснуться.

Тэе тут не место, определенно. Никогда не видел в ней простолюдинку - деваху с разбитыми работой руками и привычкой вытирать нос рукавом. Наоборот, всегда почему-то казалось, что она моей крови, как говорится. Утонченная красавица с поистине королевской статью, как однажды сказал Михаэль.

- Цоца направила меня к вам, - с милой улыбкой начала Тэя, подойдя к мужику с грязными волосами до плеч, который сидел в углу.

Не девушка, а загадка. Так постойте, спохватился я, откуда она знает, что это Умник и есть, ведь тут штук двадцать мужиков сидит? А меня она даже не спросила, сразу к нужному направилась!

- Цоца? - он поднял на нее замутненный алкоголем взгляд - оно и понятно, в здешнем пиве больше спирта, чем воды - и улыбнулся. - Цоца... А ты откедова ее знаешь?

- Сидели вместе, - не моргнув глазом, ответила Тэя, заставив меня поперхнуться. - Она говорила, вы недавно на деле были, обнесли одну богатую бабенку, слабую на передок. -Тэя покосилась на меня, потерявшего дар речи, покраснела, но из роли не вышла. - Цоца еще перстеньком хвасталась, говорила, что вы его сами с той богачки сняли.

- Да, сам! - бандит кивнул.

- Сняли после того, как эту бабенку укокошили.

- Чего? - он захлопал глазами так обиженно, будто ему сказали, что пиво кончилось. - Я его с нее снял, когда она почти дохлая была! Брешет Цоца, не мы ту богачку порешили! Для красного словца видать, приврала, сочинялка моя сисястая!

- Ее убили до вас? Но кто?

- Да почем я знаю?

- Ну, ты же Умник. Неужели ничего не видел?

- Ну, видел, - неохотно признался мужчина. - Но о таком лучше не болтать. А то того, тоже в могилку уляжешься. А я в сырую земельку не тороплюсь. Вот только ежели подсластишь, сладкая.

- Думай, прежде чем говорить! - вмешался я.

- Вот тебе на сладенькое, - Тэя усмехнулась. - Целый дракон. Слаще не придумаешь. Ну, нормально подсластили, или еще троих, что на улице ждут, позвать? Тогда вообще слипнется, сам знаешь, где!

- Ладно, ладно! - он махнул рукой. - Ничего особо я и не знаю. Видел только карету, которая отъезжала от дома, когда мы подходили к нему.

- Что за карета?

- Черная.

- И это все, что ты запомнил?

- Тэя, на черных каретах ездят слуги, - вмешался я, - тех дворян, которые их руками проворачивают грязные делишки.

- И чья это была карета, как узнать?

- Лучше тебе это не узнавать. - Умник ухмыльнулся.

- Почему?

- Потому что бабенка та, помирая, за руку меня схватила и сказала, знаешь, что?

- Драконов позову! - предупредила Тэя. - Говори уже, что Серафима сказала!

- Сказала, что Галатэя до нее добралась.

ДАРЬЯР

Домой в поместье Тэи мы ехали в полнейшем молчании. На наши с Михаэлем вопросы она отказалась отвечать наотрез. Теряясь в догадках, я смотрел на нее, бледную, расстроенную, и гадал, что же значили слова того бандита. Черная карета и Галатэя. При дворе только одна Галатэя. И она, ни много, ни мало, королева.

Но какая может быть связь у нее с моей красавицей? Как это все увязать с шантажисткой и отцом Тэи? А с убийством Серафимы? Мозг вскипает от таких размышлений. Понимаю только то, что ничего не понимаю!

Но оказалось, что меня ждут вещи куда серьезнее, чем незнание. Судьба приготовила такой удар, что мало не покажется.

Когда мы подъехали к дому Тэи, нам навстречу выскочил Игги. Он улыбался, но не начал носиться вокруг кареты, как маленькое торнадо. Странно, что не так? Надеюсь, ничего не стряслось. На мою любимую и так слишком многое в последнее время свалилось.

Следом за мальчиком из дома вышла Матильда.

- Что-то случилось? - спросила Тэя, выйдя из кареты.

Тоже, видимо, почуяла неладное.

- Даже не знаю, как сказать, - пробормотала ее тетя.

- Говори, как есть.

- Тогда... - она отступила в сторону, - у нас тут, вот. - Женщина указала на молоденькую девушку, которая куталась в объемную шаль и так сладко улыбалась, что сразу стало ясно - быть беде.

- Привет, Дарьяр! - она подошла ко мне и развела руки в стороны, показав большой беременный живот, - знакомься, это твой наследник!

Часть 9 Холода Глава 1 Холода


ТЭЯ

На веранде было холодно. На озябшие деревья с мигом пожелтевшими от нежданного мороза листочками с серого неба падали мелкие снежинки. Я закуталась в шаль и вспомнила девицу, которая заявилась в наш дом. Перед глазами встал ее большой живот.

Ребенок Дарьяра. Он, конечно, утверждал, что эта драконица лжет. Г оворил, что впервые видит эту женщину. Но Михаэль ее вспомнил, подтвердил, что видел их с Севастом вместе. Какая же я дура! Опять повелась на сладкие речи этого бабника чешуйчатого! Размякла, уши развесила, с глупой улыбочкой потопала прямо в его объятия. Идиотина!

- Ведь замерзнешь же, - тетя подошла ко мне, зябко ежась. - На удивление ранние холода в этом году. Погода явно не по поре.

- Главное, урожай собрать успели.

- И не говори, а то ведь померз бы на корню. - Матильда заглянула в мое лицо. -Похудела, осунулась. Ты хоть ела сегодня?

- Ела. - Я кивнула.

Да, кажется, кофе утром пила. А больше ничего не смогла в себя запихать.

- Напилась, поди, кофе голого, и все. - Пробурчала женщина. - Тэя, так нельзя. Ну, хочешь, давай выгоним эту деваху? Уж больно она дельная! Как к себе домой приперлась, ходит и только приказы всем раздает! Наглая!

- А что это изменит? - я пожала плечами. - Нет, тетя. Пусть уж тогда вдвоем уезжают, и девушка, и Дарьяр.

- Что вообще меняет этот ребенок? - Матильда нахмурилась. - Какое он имеет отношение к твоим чувствам?

- Он имеет отношение к вопросу о том, к кому я их чувствовала. Придуманный мной Севаст и Севаст реальный - совсем разные драконы, как оказалось.

А реален только Михаэль. Я усмехнулась. Но он полагает, что в отеле мы с Дарьяром провели ночь вместе, и теперь вовсе на меня не смотрит.

Вздохнула и ушла в дом. Как назло, сразу же натолкнулась на Дарьяра.

- Тэя, давай поговорим, - он кинулся ко мне. - Пожалуйста!

- О чем? Опять по второму разу «я не я, и лошадь не моя»? Уже надоело это слушать!

- Клянусь тебе, после знакомства с тобой у меня не было ни одной женщины!

- Вы уже клялись как-то на обереге Серпентов, - я усмехнулась, - моему отцу, припоминаете? А потом быстро обо всем забыли и пытались увильнуть от выполнения обещания.

- Тэя, мои слова - правда!

- Что это меняет? Эту вы обрюхатили, вероятно, до знакомства со мной. - Я кивнула на беременную, которая, гордо выставив живот вперед, надвигалась на нас, как носорог.

- Дарьяр, мне скучно! - протянула она, подойдя к нам. - Пойдем, прогуляемся.

- Нет. - Он стиснул зубы.

- Нам с твоим сыном полезен свежий воздух, идем же!

- Имейте совесть, погуляйте с матерью своего наследника! - не сдержалась я.

- Это не мой ребенок! - громыхнул дракон.

- Вот, значит, как? - губы девушки задрожали. - А в ту ночь по-другому пел! Теперь, значит, не нужна стала? Какие же вы, мужики, гады!

- Не могу больше это выносить! - рявкнул Севаст и ушел из гостиной.

Взгляд плачущей обратился ко мне. Всерьез думает, жалеть ее буду? Нет уж, не смогу, считайте меня жестокой, но утешать эту девушку не имею никакого желания!

Я вошла в свою комнату и увидела Михаэля, который сидел на кровати. Он поднял на меня глаза и улыбнулся. Бледный, уставший на вид. Это я его измучила.

- Тэя! - мужчина вскочил и резко обнял. - Сколько же можно?! Чем Дарьяр так люб тебе? Даже теперь не гонишь его!

- Михаэль! - я попыталась высвободиться, но куда там, объятия держали крепко.

- Каким он был с тобой? - блондин вгляделся в мое лицо. - Наглым, напористым? Любым буду, только скажи, чего желаешь! - его руки потянули платье наверх.

- Прекрати сейчас же! - я вспыхнула и с силой толкнула его в грудь, получив, наконец-то, свободу. - Он никогда не проявлял ко мне неуважения, как ты только что!

- Прости, пожалуйста. - Михаэль отвел взгляд и сел на кровать.

- И ты меня прости, - гнев моментально потух.

Я подошла к нему. Мужчина поднял на меня взгляд. В его голубых глазах дрожали слезы, делая их похожими на льдинки, омываемые весенней капелью. Не выдержала, обняла, встав между его коленей. Он со стоном прижался ко мне.

Погладила по волосам, чувствуя, как вина грызет изнутри. Михаэль не заслуживает такого отношения. Пришло время разобраться в ситуации и поставить точку. Давно пора.

Глава 2 Карась


ДАРЬЯР

Чего угодно, но такого нежданчика от судьбы точно не ожидал! Кто эта девушка, что заявляет, что носит моего ребенка? Я ее не помню. Но, как ни стыдно признавать, это ни о чем не говорит. Под веселящими напитками легко мог уложить ее в постель, а на утро позабыть даже имя. Михаэль утверждает, что так и было, что он видел нас. Правда или нет? Тоже неизвестно.

Но самое ужасное, Тэя смотрит на меня теперь или с презрением, или как на пустое место. Не улыбается, ходит тихая, с потухшими глазами. И это, как ни крути, моя вина. А что делать, ума не приложу. Даже рождение этого несчастного малыша ничего не изменит, если он на самом деле от папочки-дракона. Единственный шанс, если эта девушка-драконица родит полукровку, ведь тогда станет ясно, что отец-человек.

Тэя снова перешла со мной на «вы», демонстративно, чтобы подчеркнуть, что я ей более не нужен, что она предпочтет держаться от меня на расстоянии. Это «вы» встало между нами, определяя будущее, словно вытянутая вперед рука, которая не дает приблизиться. Что теперь делать?!

- Дарьяр! Ну, куда ты так быстро идешь, не успеваю! - пожаловалась будущая мать, нагнав меня на веранде.

- Мы на «ты» не переходили. - Процедил я, ощущая, как разгоряченное лицо покусывает холод.

- Дааа? А это не повод, на твой взгляд? - она снова развела руки в стороны, показав живот.

- Ты при каждом удобном случае будешь пузо выпячивать? - скривился я.

- Это твой ребенок!

- Не факт. Доказать можешь?

- Н-нет. - Девушка озадаченно посмотрела на меня. - Но и ты не можешь доказать, что он не твой.

- Очень удобно, не правда ли? - я развернулся к ней лицом и прищурился.

- О чем ты?

- Как тебя зовут?

- Мари.

- Сколько тебе заплатили, Мари?

- Как ты смеешь!

- Не устраивай представление, будь так любезна. Учти, я могу дать гораздо больше - в обмен на правду.

- У тебя нет совести, Севаст! - она резко развернулась и ушла в дом.

Мозг кипит. Вполне правдоподобно оскорбилась. А если это и в самом деле мой ребенок?

ДАРЬЯР

- Что, добрый молодец, ответка прилетела за безалаберность и неразборчивость? -раздалось сзади.

Обернулся, увидел Матильду.

- Может, и так. - Понуро кивнул.

- А я думала, что у вас с Тэей налаживаться начало.

- Начало. Но тут заявилась эта и...

- Ее пузо - твоих шаловливых ручек дело? - женщина пытливо вгляделась в мое лицо. -Вернее, не рук, а несколько иных частей мужского организма, но все же?

- Не знаю, - лучше честно признаюсь. - Не помню ее вовсе. Но до появления Тэи моя жизнь была... несколько иной, скажем так.

- Да говори уж честно, что ни одной юбки не пропускал.

- Если бы знал.

- Поздно, - перебила Матильда. - Ты давай, придумай уже что-нибудь, а не то все это плохо кончится.

- О чем вы? - внутри едкой лужей растекся ужас. - Тэя что-нибудь вам говорила?

- А ей и не надо, - женщина пожала плечами. - Я эту девочку знаю с того возраста, когда она в коротких платьишках по дому бегала, сверкая панталончиками. Вижу, что ее откачнуло от тебя. Значит, потянется к Михаэлю. А баба в растрепанных чувствах способна наворотить такого, что и не разгрести потом будет. Учти, Дарьяр.

- Понял вас, - я нервно сглотнул. - Спасибо, что предупредили.

- Не за что. Время зря не теряй. - Она покачала головой. - И ступай в дом, задницу отморозишь.

- Может, если заболею, Тэя меня пожалеет, - с губ сорвалась глупая шутка, приправленная горечью.

- А ежели околеешь, то и вовсе на могилке рыдать будет! - фыркнула Матильда. - Ну, как знаешь, а я пойду горячительного тяпну для сугреву.

Стоило ей уйти, ко мне подошел Игги.

- Что, задолбали тебя эти бабы? - с сочувствием осведомился он, встав рядом.

- Да уж, - я кивнул, потом спохватился, - нельзя так говорить!

- Если правда, то можно.

Тоже верно.

- Дарьяр, я видел, как Тэя с Михаэлем обнималась, - сообщил мальчик и посмотрел на меня. - Она опять с ним, да?

- Не знаю, Игги. - Я с трудом вдохнул через боль, которая сжала грудь.

Почувствовал себя карасем в промерзшем до дна пруду. Хотя они, говорят, в ил закапываются и выживают как-то. Жаль, я не карась. Тоже бы закопался поглубже, куда угодно, лишь бы пережить это время, оттаять по весне, когда все будет по-прежнему - Тэя снова начнет мне улыбаться, ее можно будет обнять и поцеловать. Никак без нее, совсем никак.

Глава 3 Ребенок


ТЭЯ

Вечером после ужина все собрались в гостиной. Пылающий камин дышал жаром. Я сжимала ладонями горячую кружку с какао, забравшись с ногами на диван и укутавшись в плед. Рядом улыбался Михаэль. Напротив на глазах мрачнел Дарьяр. Мари то и дело дергала его за рукав, то требуя плед и какао, то просто внимания. Где-то в глубине души даже хотелось посочувствовать этому дракону.

Матильда, нацепив на кончик носа очки, которые принадлежали нашему с Игги папе, гремела спицами, пытаясь связать очередной свитер. Каждую осень, как только подступали холода, ее охватывала неистребимая тяга к вязанию. Но просиживать вечера не двигаясь женщине с ее неуемным характером было сложно. В конце концов, и нынешний недовязанный свитер отправится, вероятно, в сундук со всякой всячиной.

Дверь неожиданно громко хлопнула, и в гостиную ворвался с улицы, принеся с собой волну холода, ураган Игги.

- Сидите тут и ничего не знаете! - встав посреди комнаты, крикнул он. - У Тэи и Дарьяра будет ребенок!

Воцарившуюся тишину нарушало только потрескивание поленьев в камине. Взгляды всех присутствующих обратились на меня. В том числе, взгляд Михаэля.

- Н-неправда! - выпалила я, вскочив и расплескав остатки какао на себя.

- Правда, - подтвердил Дарьяр, кивая.

Мой взгляд едва не испепелил наглеца, оставив от него лишь горстку пепла на ботинках.

- В том смысле, что Тэя говорит правду, - исправился мужчина. - Она не может быть беременна. - Он с подозрением покосился на Михаэля. - Наверное, не может.

- А зря. - Изрекла Матильда, отложив вязанье. - Дети - это хорошо!

- Да не о том я! - Игги закатил глаза, очевидно, проклиная мысленно взрослых недотеп. - Ребенок будет у страусов!

- Так бы сразу и говорил! - укорила я со смешком. - А то растерзал мою репутацию в клочья, негодник!

- Пойдемте глядеть на яйцо! - мальчик от нетерпения начал подпрыгивать на месте. -Оно такое огромное!

- Из страусиных яиц очень полезная яичница получается, - сказала Мари. - И такая большущая!

Игги метнул в ее сторону гневный взгляд.

- Даже не думай бить девушку, - прошептала я ему на ухо, - понял? Она беременна.

- Хорошо, побью, когда родит. - Брат кивнул и разжал кулаки. Ведь на самом деле побьет, у него отличная память.

- Да идемте же! - Игги взял меня за руку и потянул к двери.

- Подожди, торопыжка, дай одеться!

- Там не холодно!

Наскоро накинув пальто, я позволила мальчику вытащить меня на улицу. Мы миновали загон и вошли в небольшую домушку, где зимовали страусы. Там и в самом деле было тепло. Страусиха с гордым видом восседала в гнезде из соломы. Папа-страус расхаживал рядом, не менее довольный.

- Тэя, иди сюда, - поманил Игги, достав из кармана кругляши морковки.

Птица приоткрыла один глаз, оценила угощение, встала с гнезда, показав нам, и правда, огромное яйцо, и коротко что-то крякнула на своем языке супругу. Тот поспешно уселся на будущего птенца, с тоской глядя, как жена с удовольствием склевывает с рук мальчика сочное угощение.

- Вот, видали?

- Конечно, - Матильда взлохматила его кудряшки. - Скоро у Тэи и Дарьяра будет ребенок!

Я покосилась на нее, качая головой, потом посмотрела на Дарьяра. Сердце заныло. Не важно, что и как было, ребенку нужна семья, любящие папа и мама. И страусиному, и человеческому, и драконьему малышу нужны оба родителя.

Получается, я в этом уравнении явно лишняя.

Мы вышли из загона и направились к дому, думая каждый о своем. Руки коснулись чьи-то пальцы, я вскинула взгляд на идущего рядом Михаэля и улыбнулась, когда сжал мою ладонь. Дарьяр, который шел с другой стороны, тут же возмутился:

- У некоторых вовсе нет совести!

- Уж вам ли нас укорять! - фыркнула я.

- Тэя, я об этом, - укоризненно посмотрев на меня, дракон указал вперед.

Первым делом мои глаза разглядели в сумерках еще одну беременную девушку.

- Дарьяр, если это очередная ваша любовница с икрой приплыла, поедете ее метать вместе со своими бабами к себе домой!

- Вообще-то, грозная ты моя, это твой жених! - не отказал себе в удовольствии Севаст. -Еще один.

Ой, а ведь гад чешуйчатый прав, рядом с девушкой стоит Лерой. Мы подошли ближе. Так беременная - это Майя!

- Приветствую, - мой бывший жених отвесил поклон. - Тэя, тут такое дело... - Он шмыгнул носом. - Давай поговорим, а?

- Можно я его в грязи изваляю и выброшу за ворота? - осведомился Дарьяр.

- Нет.

- А просто выбросить за ворота можно? - не терял надежды дракон.

- Нет.

- А мне? - подключился Михаэль.

- Господа драконы, отведите лучше Майю в дом! - я усмехнулась, увидев разочарование на их лицах. - А ты, похититель герцогинь, пойдем, поговорим.

Мы пошли вдоль загона. Под ногами хрустели затянутые льдом лужицы. Лерой вдохнул поглубже и начал:

- Тэя, я сильно виноват пред тобой, признаю! Прошу, прости, если сможешь!

Я помолчала, с трудом сдержав улыбку и дав ему получше войти в роль.

- Моя любовь к тебе была так сильна! - проникновенно глядя в глаза, продолжил парень. - Если бы ты только знала!

- Я догадывалась. - Чего же не подыграть, раз так старается?

- Но потом случилась Майя... - он развел руками. - Сердцу ведь не прикажешь, Тэя! Я встретил мою герцогиню и пропал!

Вернее, сначала упал в кусты, утащив Майю за собой, но это половина беды. Ты еще и сманил ее, замужнюю дворянку, в бега, прихватив несколько килограмм денег и драгоценностей.

- Ты сможешь меня простить? - Лерой скорчил самое виноватое лицо, на какое был способен.

- А что, деньги уже кончились? - не смогла не съязвить я.

- Какие?

- Не юли. Мне прекрасно известно, сколько твоя герцогиня прихватила с собой. Не тяжело нести-то было?

- Тяжело, кстати, - он потер переносицу. - Но не будем об этом. Понимаешь, я поигрываю. В карты, в кости. Иногда, не часто. Люблю это дело. Вот только не везет мне, как утопленнику, хоть тресни!

- Постой! - ахнула я. - Только не говори, что все деньги Майи ты продул!

- Нет, все не так было!

- Но вы на мели?

- Да. Я должен был, много. Проигрался с год назад в пух и прах. Отдавать не с чего было. И...

- И ты нашел меня, узнав, что я наследница поместья.

- Прости.

- Угу, будто есть варианты.

- Тэя, - Лерой взял меня за руку, - я сильно перед тобой виноват!

- Это уже было, повторяешься.

- Нас с Майей нашли те гады, которым я был должен. Меня грозились убить! Моя герцогиня отдала все, что у нас было, чтобы спасти меня от неминуемой гибели.

- У нее было, - поправила я, усмехнувшись. - Все, что у нее было. И что теперь?

- Мы приехали к моей матери. - Он вздохнул. - Надо же было куда-то податься. Но ты же знаешь характер моей матушки.

- Да уж, госпожа Вальжана в роли свекрови - такое и лютому врагу не пожелаешь!

- Вот-вот! Они на второй же день разодрались. Как кошки сцепились, еле разнял. А потом матушка взяла топор.

- Даже так?

- Пришлось бежать. Но Майя беременна, куда ей в дорогу-то, на сносях? Вот мы и подались к тебе. Более некуда было.

Надеялись, что наивная дурочка Тэя простит и пустит пожить. И ведь угадали, не смогу я их в холод ночью выгнать. Сердце изболится потом.

- Хорошо, оставайтесь, - пришлось сдаться. - Но с условием, что в ближайшем будущем вы уедете! Ваши проблемы - не мои! Своих хватает за глаза. Понял? Мы договорились?

- Конечно, Тэя! - просиял парень. - Так тебе благодарен, не передать!

- Идем уже в дом, холодно.

А мне еще Матильде объяснять, почему наше вполне мирное поместье превращается в дурдом!

Глава 4 Черная карета


ТЭЯ

- Ты помнишь сказку о зайце, лисе и лубяной избушке? - осведомилась Матильда, продолжая вязать свитер.

- Помню, - пробурчала я, глядя на Майю и Мари, которые весело щебетали, сидя на диване.

Похоже, наши беремняшки подружились. И первым делом изгнали меня с любимого дивана, не дав даже плед захватить. Накрылись им и обсуждают взахлеб второй триместр.

- Значит, в курсе, - тетя усмехнулась, - что в сказке той наивный зайчик пустил лисичку к себе пожить. А потом она его из этой избушки выперла и пришлось ему стать бомжиком.

- В курсе. - Подтвердила я. - Но эти две лисы скоро разъедутся по своим избушкам.

- Каким? Ни у той, ни у другой, похоже, ни кола, ни двора. Устроят они нам тут еще детский сад, помяни мое слово!

Да, умело барышни к делу подошли, надо признать! Кто же беременную за дверь на мороз выставит? А потом тоже - с маленьким ребенком на руках как выгонишь? Права Матильда, ох, права!

- Тэя, тут просили передать, - Игги сел на подлокотник моего кресла и протянул мне записку.

- Если от Дарьяра, сразу в огонь бросай, и все.

- Нет, - он замотал головой.

- Точно? - я прищурилась. - Если вздумал Купидоном у Севаста заделаться, пожалеешь!

- Это мне дама одна дала.

- Какая?

- Да почем мне знать? - мальчик пожал плечами. - Карета за въездом стоит, она там сидит, дама эта.

- Какая карета?

- Черная.

На улице было очень холодно. Я замерла на пороге на секунду, накинула капюшон от пальто на голову и шагнула в темноту. Игги был прав, неподалеку от ворот стояла карета. Действительно, черная. Если бы не открытая дверь, из которой тек мутный свет, только на ощупь бы ее отыскала.

- Здравствуйте... - начала я, заглядывая внутрь.

Голос осекся - на меня в упор смотрели синие глаза королевы.

- Ваше Величество, - замерла на ступеньке.

- Садись, Алатэя.

Тон не подразумевал возможности возразить или хотя бы что-то спросить. Я села, Галатэя закрыла дверь.

- С твоей стороны было неосторожно отправлять мне письмо. - Сухо обронила она.

Имеет в виду то самое, в котором я попрошайничала.

- Прошу прощения, - щеки запылали. - В тот момент полагала, что это мой последний шанс сохранить поместье. Но потом я отправила еще одно послание, в котором извинилась за наглость и объяснила, что все уладилось.

- Сдалось оно тебе, это поместье!

- Отец оставил его мне и брату.

- Он не твой отец! - зло прошипела королева. - И мальчишка этот тебе не брат! Пора признать себя той, кто ты есть! А не носиться с этими простолюдинами!

- Ваше Величество, эти простолюдины, что бы вы ни говорили, мои отец и брат! -вспылила я. - Неважно, кто дал мне жизнь, воспитали меня простые люди! Они любили, защищали, растили меня!

- Рано или поздно ты смиришься, - Галатэя поджала губы.

Ага, мечтай! Я отвела взгляд, стиснув зубы.

- Копия Аласлан! - воскликнула женщина. - Он такой же был, в точности - порывистый, добрый, легко раздражался, но быстро оттаивал, видел во всех только хорошее.

- Вы так говорите о нем, - я прищурилась, будто...

- Да, я любила его, - легко призналась королева. - Ты знала, что мы были сговорены на брак нашими родителями? Конечно, нет, откуда. Так вот, ему пришлось ждать, пока я достигну брачного возраста, но за это время он влюбился в мою сестру, Доротею.

- Мою мать?

- Верно. - Женщина кивнула. - У нее уже имелся жених, все шло к свадьбе, но перед Аласланом разве устоишь? Обе помолвки пришлось разорвать. Какой скандал полыхал, высшие силы! Но Аласлан уперся и никого не стал слушать - женюсь только на Доротее!

- Романтично.

- Сразу после помолвки он увез невесту во дворец - еще один скандал! Там в нее влюбился Феррат, трагедия, дуэль, его изгнание. Свадьба через три месяца помолвки -весь двор гудел, принц не стал ждать положенный срок. Много всего было. Но они любили друг друга, это все видели.

- А потом Феррат все уничтожил. - Мой голос задрожал.

- Он хотел получить Доротею любой ценой! Но она предпочла умереть.

- Мерзавец! - я сжала кулаки.

- Всегда знала, что любовь Аласлана и Доротеи их сожжет, - тихо сказала корлева. - Уж слишком ярко она пылала. Такое счастье! Так не бывает. Вот и пришла расплата.

- Это вы приказали убить Серафиму? - в лоб спросила я.

- Да. - Не моргнув, ответила она.

Мы помолчали, словно разговор шел о погоде.

- Почему тебе это не нравится? - спросила Галатэя. - Я защищала тебя. Единственную законную наследницу.

- Она была просто несчастной женщиной.

- Которая могла выболтать твою тайну в любой момент. Хорошо, что я узнала о ней.

- Выходит. - я ахнула. - Я вывела вас на Серафиму?

- Конечно. Мои люди следили за тобой, чтобы защитить. Они слышали ваш разговор с этой убогой. И успели все решить, прежде чем случилось непоправимое.

- Так нельзя!

- Ты еще такой ребенок! - королева снисходительно улыбнулась. - У нас и простолюдинов разные жизни. Нам позволено гораздо больше, чем им. Ты поймешь, в свое время.

Надеюсь, что это проклятое время никогда не придет!

- Зачем вы здесь? - запоздало поинтересовалась я.

- Чтобы предостеречь тебя по поводу Севаста. Их гнилая семейка не может породниться с нашим родом!

- Дарьяр сам по матери Атар. - Я усмехнулась.

- Эта женщина - позор нашего рода! - громыхнула Галатэя. - Она перешла на сторону Феррата, когда он с армией вторгся в столицу! Она перевесила чашу весов в его сторону!

Видимо, у нее своя версия событий почти двадцатилетней давности. Без толку спорить.

- А Севаст - это вообще захудалый драконий род, полный полукровок, пьяниц и распутниц! Этот Дарьяр унаследовал все самое плохое от этого рода! - продолжала буйствовать женщина. - Он недостоин и край платья твоего целовать! Даже думать не смей за него замуж выходить!

- Я и не собираюсь, - устало вздохнула.

- Умница, - королева тут же улыбнулась. - Рядом с тобой милейший дракон - Михаэль, идеальный жених! Родословная безупречная. И влюблен в тебя без памяти!

- Да, я знаю.

- Поверь, не всем позволена такая роскошь, как выбор супруга. Меня вот никто не спрашивал. Пришли и сказали готовиться к завтрашней свадьбе. Все.

- Мне очень жаль.

- А я девчонкой тогда еще была. И ведь даже оплакать сестру и любимого не дали, сразу под венец с их убийцей потащили.

Даже представить себе такого не могу. Я с сочувствием посмотрела на нее.

- А уж дальше и вспоминать не хочу, - она скривилась. - Но я выжила и стала только сильнее!

Я отвела взгляд, подумав, что настоящая Галатэя умерла в день свадьбы. По крайней мере, ее лучшая часть.

- Феррат за все заплатит, поверь! Придет его час! Он ответит за все зло, что причинил нашей семье! И это возмездие свершишь ты, моя девочка!

Глава 5 Правда


ТЭЯ

- Не спишь? - я после стука вошла в комнату к Михаэлю. Хорошо, что они с Дарьяром теперь не в одной живут. Тетя настояла расселить их из опасений, как бы не разодрались снова.

- Нет, любимая, - он встал из-за стола, где что-то писал, судя по всему.

- Хочу извиниться перед тобой за то, что тебе пришлось пережить по моей вине.

- Не ты в этом виновата, - он улыбнулся и сделал шаг ко мне, но через секунду мы оба вздрогнули, услышав завывания в коридоре.

Будто вурдалак выбрался из промерзшей могилы и заполз погреться на огнек!

Я распахнула дверь и выглянула в коридор.

А, нет, это всего лишь Мари - стоит и взахлеб рыдает, оглашая окрестности воем.

- Что стряслось? - подошла к девушке.

- Он... он...

- Кто?

- Он! - не в силах говорить, она ткнула пальцем вперед.

На Севаста, который как раз подходил к нам.

- Что у вас тут? - дракон посмотрел на меня.

- Это ты нам скажи, твоя наложница рыдает!

- Без понятия. - Дарьяр устало вздохнул.

- Он мне. д-деньги предлагал! - прорыдала Мари.

- Странная реакция на деньги у вас, девушка! - я хмыкнула.

- Нееет! Он. отку-упиться хотел! Деньги давал, чтобы сказала. будто. н-не его ребенок!

Внутри все похолодело, а потом взорвалось яростью.

- Севаст, у вас совсем совесть закончилась? - воззрилась на дракона. - Так купите новую! Вы же, похоже, считаете, что вообще все продается и покупается!

- Все не так было! - загорячился он. - Думал, ей заплатили за этот спектакль, вот и.

- Скажите одно, - жестко перебила я, - предлагали вы ей деньги или нет?

- Тэя!

- Да или нет, Дарьяр?!

- Да, но...

- Больше ничего не хочу слышать! Идем, Михаэль.

- Тэя! - Севаст рванулся ко мне, но мы с блондином ушли в его комнату и захлопнули дверь перед носом Дарьяра.

ТЭЯ

Я встала у окна, пытаясь справиться с раздражением, рвущимся наружу. Хватит с меня Севаста! Раз и навсегда, хватит!

- Успокойся, любимая, - ласково сказал Михаэль, встав сзади и положив руки на мою талию.

- Пытаюсь.

- Надеюсь, теперь ты понимаешь, какой он на самом деле.

- Понимаю. - Я усмехнулась. А ведь и сам блондин не в курсе, кто перед ним. -Михаэль, мне нужно тебе кое-что рассказать.

- Ничего не хочу знать о той ночи, - прошептал мужчина. - Если ты забудешь Севаста, мне этого будет достаточно. Не важно, переспали вы или нет.

- Хорошего же ты мнения обо мне! - я с горечью покачала головой и развернулась к нему лицом.

- Просто отлично знаю, как Дарьяр способен уболтать барышню.

- А то, что я могу быть порядочной девушкой, тебе в голову не приходило?

- Прости, - он улыбнулся и увел разговор в другую сторону, - так что ты хотела рассказать?

- Правду.

- Тэя.

- Ты должен знать обо мне все, чтобы решить, хочешь ли вообще на мне жениться.

- В любом случае хочу! - голубые глаза полыхнули радостью.

- Сначала выслушай.

Мужчина сел на кровать, а я начала рассказывать, расхаживая по комнате. Поведала о своем истинном происхождении, реакции огненного столба и кулона рода Серпентов в Драконьем древе, королеве Галатэе и прочем. Когда закончила, было страшно поднять глаза на Михаэля, но пришлось. А он. улыбался!

- Значит, ты и в самом деле с ним не спала! - выдохнул блондин.

Занятная реакция на мой «доклад»! Как-то не ожидала такой.

- Это единственный вывод, который ты сделал? - осведомилась, подойдя к нему. - И, кстати, на основании чего, можешь пояснить?

- Поэтому твой отец, Самсон Тамал, взял с Севаста обещание жениться на тебе! Теперь все сходится!

- Михаэль, ты в порядке? - не поджарила ли я ему мозг? Только запеченной в собственном соку ящерицы мне и не хватало для полного счастья!

- Да, прости, драконица моя! - он рассмеялся и притянул меня к себе.

- Тогда соизволь уже объяснить, чему ты так радуешься.

- Во-первых, тому, что ты драконица! Значит, у нас будут дети. Ведь у дракона и человека не часто появляется потомство. Да и относятся к полукровкам, сама знаешь, не особо хорошо, они везде чужие.

- Увы, да.

- А я очень хочу малышей от тебя, Тэя! Как можно больше! Штук десять хотя бы!

- Хотя бы? - я поперхнулась. - Давай-ка тогда сам учись рожать! Два максимум и матка на замке!

Я хихикнула - как сказала бы Цоца, и ножки крестиком!

- Хорошо, - Михаэль расплылся в нежной улыбке.

- А что ты про моего папу говорил?

- Я понял, почему он хотел тебя выдать замуж за дракона. Только выбрал не того. Дело в том, что ты появилась на свет от матери не в облике дракона, как положено. Поэтому не можешь обращаться. Но это поправимо.

- То есть я смогу превращаться в дракона?!

- Конечно, - блондин кивнул. - Но для этого нужно кое-что сделать.

- Что именно?

- Выйти за меня замуж.

- А если серьезно?

- Я не шучу, Тэя. Дело в том, что ты обратишься после того, как... - мужчина смущенно улыбнулся. - Ну, после первой близости с супругом, вот.

- О! - я покраснела.

- Поэтому твоим мужем и должен стать дракон. Человека ты, приняв истинный облик, могла попросту сожрать. Прости.

- Прямо самка богомола.

- Похоже. - Михаэль кивнул. - А еще твой отец понимал, что как единственной наследнице Аласлана, тебе понадобится сильный защитник. Достойный стать королем. Так что твой папа опять немного промахнулся.

- Не будем об этом. Лучше скажи, ты после всего, что узнал, еще хочешь стать моим мужем?

- Очень хочу. - Тихо ответил он. - Ты... выйдешь за меня, драконица моя?

- Да, Михаэль, я выйду за тебя замуж!

Мы спустились в столовую, держась за руки. Заплаканную Мари утешала Майя, кидающая укоризненные взгляды на мрачного Севаста. Он вскинул взгляд на нас с Михаэлем, открыл было рот, чтобы что-то сказать, но замер, увидев на моей руке его кольцо. Потом мотнул головой и выбежал прочь.

Я подалась за ним, чисто на инстинктах. Но жених схватил меня за руку.

- Тэя, не надо.

Его взгляд был осуждающим. По моим щекам разлился стыд.

- Что ж, вижу, ты решила, - сказала Матильда, подойдя к нам.

- Да. - Тихо ответила я и вздрогнула от шума на улице.

Громкое рычание сотрясло дом. Подбежав к окну, успела увидеть, как серебристый дракон свечкой ввинтился в небо. Его боль отозвалась тоской в моем теле, сжав ледяной когтистой лапой сердце.

Ты сам во всем виноват, Севаст, сам!!!

Глава 6 Горько


ТЭЯ

Ждать положенный год помолвки жених не пожелал. Я пошла ему навстречу, понимая, почему он торопится. Хотелось бы думать, что это романтичная спешка, как у Аласлана с Доротеей. В глубине души я понимала, что это не так, но продолжала улыбаться и готовиться к торжеству - скромному, только для близких.

К алтарю я решила пойти в мамином платье. Все-таки пока оставалась Алатэей Тамал. После свадьбы стану Атар, взяв фамилию мужа, который, по иронии судьбы, принадлежит к тому же роду. Все равно, пусть и незримо, рядом со мной в этот знаменательный день будут стоять оба отца и две мамы. И не важно, кто из них был драконом, а кто простым человеком.

Дарьяр не появлялся. Ясно, что теперь ему нечего было делать в поместье. Но избавиться от тоски по нему я, как ни старалась, не могла. Хотелось побыстрее оставить все это в прошлом и начать новую жизнь. В которой Тэя станет настоящей драконицей.

А что будет дальше? Понятия не имею.

Михаэль старался ни на секунду не оставлять меня одну. То ли боялся, что сбегу, то ли еще что. Его поцелуи и объятия не оставляли тело равнодушным, но похвастаться тем, что и моя душа трепетала от счастья рядом с ним, я не могла. Но стерпится - слюбится, так ведь говорят?

В последний вечер накануне свадьбы прогонять жениха мне помогала Матильда.

- Давай-ка, давай, - она подтолкнула его к лестнице, - иди высыпайся. Чтобы как огуречик завтра был, мил да пригож!

- Тэя! - он скорчил умильную мордашку.

- Ничего не знаю, - я пожала плечами, развеяв его надежды на поддержку. - Спокойной ночи!

- Уходи же уже! - тетя усмехнулась. - У нас девичник будет, ты тут лишний!

- Ухожу, что ж поделать. - Михаэль скрылся с глаз.

Хлопнула дверь его комнаты. Матильда взяла меня под ручку и утащила на кухню.

- Садись, детка, - она наполнила маленькие рюмочки ликером и протянула одну мне. -Давай подсластим. А то ведь завтра горько будет.

Известная присказка, но мне почему-то почудился в ее словах скрытый смысл.

- Уверена в том, что правильно поступаешь, милая? - тетя отпила глоточек и прищурилась, как кошка на солнышке.

- А можно вообще в подобной ситуации быть в чем-то уверенной? - я вздохнула.

Не хочу вести такие разговоры. Да и поздно уже метаться туда-сюда, завтра в полдень мы с Михаэлем станем мужем и женой.

- Любой невесте не избежать предсвадебного мандража, - изрекла Матильда. - Даже той, у которой пузо на лоб налезает. Уж поверь, я трижды под венец шла. И все три раза мне хотелось развернуться и драпануть прочь оттуда так, чтобы только пятки сверкали!

- Но не драпанула же.

- Потому что у меня железная сила воли! Ну, и в первый раз глупая была, любопытно стало, чего там, в этом замуже пресловутом, интересного?

- Серьезно? - я хихикнула, сделав глоток сладкого, с горчинкой в послевкусии, ликера.

- Ага! Потом, когда высшие силы меня избавили от муженька нелюбимого, случился в моей жизни Тот самый мужчина. - Тетя мечтательно вздохнула. - Вот к нему бежала под венец, сама пристально поглядывала, чтобы не утек! А потом в охапку и супружеский долг исполнять утащила.

Я покраснела, отведя взгляд.

- Но и он помер, детка. Так горевала по нему, все думали, умом тронусь. Как-то выкарабкалась. Годы прошли, но позабыть его не смогла. До сих ухмылка его перед глазами и ямочка на левой щеке!

- Но был же еще муж номер три?

- Был, земля и ему пухом. Хороший, с детства по мне сох. Из жадности замуж пошла. Понимала, сама уж не полюблю, сердце мое второй муж с собой унес. Думала, этот любить будет, и довольно. Деток родим, к ним душа встрепенется, оттает. Но ни деток, ни мужа в итоге.

- Сочувствую, - я сжала ее ладонь. - А что за история с четвертым мужем?

- Да бред там был полный. С горя повелась на ухаживания бабника одного. А он, вроде как, и жениться был готов. Я спросила в шутку, он в шутку согласился. Так и дошутились до дня свадьбы. А он как прознал, что меня Вечной вдовой односельчане добрые кличут -потому как трех мужей схоронила, так и передумал. И ведь аккурат накануне того самого дня, стервец!

- И сбежал?

- Ага, утек, проклятый. - Матильда махнула рукой. - Да и высшие силы ему в судьи! Хорошо, что вовремя избавилась от него, а то хватила бы горюшка через край. - Тетя встала. - А теперь, детка, пойду. Ты прости меня.

- За что простить?

- За это, - она открыла дверь, и на кухню вошел Севаст.

Глава 7 Поверь мне


ДАРЬЯР

Так соскучился по ней! Я вошел на кухню и замер, лаская взглядом до боли знакомые черты. Что же ты со мной делаешь, мучительница моя любимая! Извелся весь вдали от тебя, чуть не сбрендил. Знаю, заслужил, во всем сам виноват. Но как вымолить твое прощение? Убедить не совершать эту ошибку? Довериться мне? Все сделаю, чтобы ты не пожалела потом!

- Тэя! - я шагнул к девушке, когда Матильда ушла.

- Уходите, Дарьяр! - жестко ответила она.

- Выслушай меня, умоляю!

- Поздно уже что-то говорить. Завтра я стану женой Михаэля.

- Будь честна хотя бы с самой собой! Ты же его не любишь! Оба будете несчастными в таком браке! Тэя, зачем?

- С чего вы вообще взяли, что имеете право учить меня жизни, господин Севаст? - зло прошипела она, подойдя ближе.

Аромат волос окутал дурманящим облаком. Прежде, чем понял, что делаю, я рывком прижал ее к себе и, не позволив вырваться, завладел губами. Какое же это волшебство! Словно с самого дна океана поднимался, чтобы сделать спасительный вдох!

Мучительница моя, не могу без тебя!

Все еще отталкивая, уперевшись руками в грудь, телом девушка сама прильнула ко мне. Наш огонь слился воедино, заставляя постанывать. Живу тобой, дышу твоей любовью, желанная моя!

Тяжело дыша, Тэя уткнулась лбом мне в грудь, которая ходила ходуном. Прижался щекой к ее волосам, утопая в блаженстве и нежно поглаживая спину девушки. Я, в самом деле, неправильный дракон, моя Истинная - человек. Ну, и пусть! Я нашел ее и никому не отдам! Пусть весь мир встает между нами, любые преграды сокрушу, на все пойду, лишь бы она вот так замирала в моих объятиях, ни о чем не думая, просто тая от удовольствия!

- Умоляю тебя, поверь мне, - срывающимся голосом прошептал я.

- Дарьяр... - всхлипом совалось с губ Тэи. - Ты все так запутал! Устала...

- Подожди, - протянул руку, не выпуская любимую из объятий, толкнул дверь. - Тебе тяжело верить мне, понимаю, тогда выслушай его.

На кухню вошел Лерой.

- Уж не думал, что придется этому гаду чешуйчатому помогать, - хмыкнул он, кивнув на меня. - Так что можешь быть уверена, Тэя, все сказанное правдой будет.

- Г овори уже, - тихо прошептала она.

- Я конюхом во дворце заделался, помнишь? - начал рыжий. - Так вот, слуг никто не замечает, сама знаешь. Мы для этих дворянчиков, - вновь последовал кивок в мою сторону, - пустое место.

- По делу давай. - Я стиснул зубы.

- Не торопи, а? Так вот, на конюшне много чего происходит, - он ухмыльнулся, - и парочки приходят в сене поваляться, и дела разные подальше от ненужных глаз дворяшки там проворачивают.

- У тебя словесное недержание? - прикрикнул я.

- Короче, видал девку эту, Мари, когда с ней невеста бывшая Севаста разговаривала. Как ее, - он наморщил лоб, - эту холодную селедку, зовут?

- Анна. - Напомнила Тэя.

- Ага, точно. - Парень кивнул. - Тогда, конечно, я и значения не придал их словам, которые ненароком подслушал. А теперь докумекал - Анна этой Мари кошель нехилый в руки всунула, туго набитый, таким по лбу стуканешь и все, к праотцам душа отлетит.

- А говорили о чем? - подтолкнул я.

- Так о том и говорили, что доказать он не сможет, говори, что ребятенок его и точка!

- Поэтому я и не помню эту Мари, Тэя! - вгляделся в бледное лицо любимой. - Теперь ты мне веришь?

- Но Михаэль сказал...

- Выходит, он лгал. У него были на то основания, не находишь?

Девушка молчала.

- Ну, пойду я тогда, коли у вас тут свои дела теперь, - Лерой выскочил за приоткрытую дверь.

- Что мне сделать, чтобы ты поверила, любимая? - я прижал Тэю к себе.

Такая тихая и бледная, что сердце разрывается!

- Не знаю, Дарьяр. - Устало отозвалась она. - Кому верить, что делать. Как поступить. Ничего не знаю.

- Ты совершишь ошибку, пойми, - прошептал я, - если выйдешь за Михаэля. Нет для влюбленного мужчины мучения хуже, чем чувствовать, что самая желанная женщина на свете равнодушна в ответ. Тэя, мы все трое будем несчастны! Эта свадьба не должна состояться!

- Я не могу! - она оттолкнула меня. - Пойми же, не могу так с ним поступить! - по ее лицу потекли слезы. - Не проси, не могу!

- А со мной так поступить можешь? - тихо спросил я. - Ты же убьешь меня, если выйдешь за Михаэля.

- Уходи, Дарьяр! - почти беззвучно донеслось в ответ. - Уходи, умоляю!

- Не уйду. - Стиснул кулаки, ощутив, как глаза наполнились жгучей влагой. - Завтра потеряю разом и любимую, и лучшего друга. И высшие силы мне в свидетели, я буду при этом присутствовать - в первом ряду!

Глава 8 Свадьба


ТЭЯ

Утро ясности не добавило. Я встала перед зеркалом и вспомнила случай из далекого детства. Матильда в тот день делала нам с Игги вишневое желе, которое мы очень любили. Я крутилась рядом, путаясь у нее под ногами, заставляя беззлобно ворчать.

Полупрозрачная розовая струйка лилась в небольшие миски и почти сразу же застывала. В одну попала мушка. Не успев выбраться, она оказалась заживо замурована в сладкой массе, как комар в янтаре.

Вот и моя душа будто застыла под массой проблем, не в силах шевельнуться. Что делать? Какое принять решение? Кого из двух драконов выбрать? Понятия не имею! И меньше всего на свете хочу разбираться с огромным комом проблем, который катается по мне туда-сюда, ломая косточки.

Поверить Дарьяру? Да, мне очень хочется ему верить. Но какие для этого основания? Слова Лероя? Так ведь он соврет, недорого возьмет, как говорил папа. Я застонала, прикрыв глаза. Как же мне сейчас его не хватает, мудрого, любящего папы! Он бы улыбнулся, от глаз разбежались бы веером морщинки, такие милые моему сердцу, обнял свою непутевую дочь и...

Что бы он сказал?

- Выбирай сердцем, детка, - раздался сзади голос, заставив меня вздрогнуть всем телом и широко распахнуть глаза.

Нет, чудеса не про нашу честь - опять же, слова отца. Передо мной стояла Матильда.

- Простишь меня за вчерашнее? - тихо спросила она.

- Придется. - Пробурчала я. - Ты хотела, как лучше.

- Получилось?

- Получилось вогнать меня в ступор и заставить всю ночь пролежать без сна. Ты на такой результат рассчитывала?

- Увы, нет. Так что будем делать?

- Будем надевать свадебное платье! - отрезала я и стиснула зубы.

Хватит раскисать! Я не желе, я дракон!

- Красавица моя! - Матильда прослезилась, глядя на меня, вновь замершую перед зеркалом.

Из отражения смотрела незнакомая красавица со строгим лицом. Белые кружева платья, в котором выходила замуж моя мама, обнимали ее тонкую талию, сплетаясь в причудливые цветы на корсаже, приподнимающем грудь. Из забранных в высокую прическу волос спускались на открытые плечи тонкие завитки, щекочущие кожу.

Атласная юбка платья красивыми отливами подчеркивала бедра, спускаясь почти до самого пола, оставив приоткрытыми лишь мыски туфель на высоком каблуке. Вышитые на платье узоры из самоцветов сияли в солнечном свете, делая незнакомку похожей на игрушечную статуэтку.

- Вот еще кое-что, - промокнув кончиком платочка слезы, тетя подошла ко мне.

На шею легло, холодя кожу, ожерелье из переплетенных золотых нитей. В центре гордо покоился алый камень. Он вспыхнул, когда я прикоснулась к нему кончиком пальца.

- Это... - я не договорила, и так поняв, что оно принадлежало моей второй матери, драконице Доротее.

- Твой отец взял с меня слово, что отдал тебе колье в день свадьбы, - пояснила Матильда, поправив его. - Сказал, что это очень важно.

А я думала, что ожерелье было продано. Выходит, один из камней отец сохранил, чтобы мне грела душу частичка от родной мамы.

- Спасибо, папа, - прошептала я.

Губы задрожали, из глаз полились слезы.

- Ну, что ты, макарошка моя любимая! - всполошилась тетя. - Не плачь, пожалуйста!

- Тэээээя! - ворвавшийся в комнату Игги замер. - Ну, ты у меня и красавица!

- Спасибо, братишка! - я улыбнулась ему, но потом попеняла, - вот сколько тебя буду учить, что в дверь сначала надо стучать, и лишь дождавшись разрешения, входить?

- А то что? - он презрительно фыркнул. - Задницу твою голую увижу? Велика беда!

- Вот ведь!.. Маленький з. в смысле, жук!

- Жужелица! - он показал мне язык. - На, это вот тебе. - Мальчик протянул белую коробочку. - Жених просил передать.

- Спасибо. - Я открыла ее.

Серьги. Идеально подходящие под ожерелье, с такими же драконьими алыми камнями. Михаэль как будто знал!

- Надо же, как подгадал, - хмыкнула Матильда. - А ведь и не говорила ему о колье ничего.

Я надела серьги и посмотрела в зеркало. Улыбнулась через силу. Пора, все уже ждут.

Лепестки кружились по саду, падая с безоблачного голубого неба вместе с огромными снежинками. Судя по довольной улыбке идущего рядом со мной Игги, это его шаловливых ручек дело. Потом выпытаю, как мой маленький изобретатель добился такого эффекта. Может, деревенских девчонок загнал на балкон с корзинами лепесточков - под угрозой засунуть лягуху в труселя? Он ведь может!

- Спасибо, - шепнула я ему.

- Обращайся, - брат важно кивнул.

Мы остановились перед белой дорожкой, которая вела к алтарю. У него уже стоял Михаэль. А рядом с ним Дарьяр.

- Еще не поздно это, сбежать! - Игги с надеждой уставился на меня.

Да уж, именно это и хочется сделать. Умела бы обращаться в драконицу, так и поступила бы, наверное. Ввинтилась в небо свечкой и поминай, как звали! Жила бы на острове с наставницами и пошли все эти драконы с их свадебными мечтами куда подальше!

Я вздохнула. Нет, найдут ведь, и все равно заставят решать. От себя, как быстро ни беги, никогда не скроешься!

- Ну, тогда давай, топай, замуж выходи! - мальчик разочарованно вздохнул.

Кажется, он ждал другого исхода. Но в тот момент я еще даже и представить не могла, как всю эту ситуацию разрешит госпожа судьба - буквально через несколько минут!

Заставив себя не смотреть на Дарьяра, я под нежные переливы свирели и под ароматным дождем из лепестков пошла к алтарю. Дорожка казалась бесконечной. Шаг за шагом, еще и еще. И все - под прожигающим насквозь, кричащим о чувствах, полным безмолвной мольбы взглядом Севаста.

- Ты великолепна, - шепнул Михаэль, когда встала рядом с ним.

- Спасибо.

- Ожерелье Доротеи?

- Да.

- И серьги из комплекта? - он улыбнулся. - Тебе очень к лицу!

В каком смысле? Я нахмурилась и хотела уточнить, но жрица многозначительно кашлянула, привлекая наше внимание и намекая, что поговорить можно и позже. Что ж, она права.

Слова церемонии в сознании не задерживались. Думать могла только о том, что рядом стоит Дарьяр. Нужно лишь перевести взгляд немного в сторону и утону в его манящих зеленых омутах.

- Есть ли возражения у собравшихся? - задала положенный вопрос жрица.

Я застыла, опасаясь, что Севаст крикнет во весь голос, схватит меня в охапку или выкинет что-то подобное. Но он молчал. Как и все собравшиеся.

Жрица обвела гостей взглядом и, удовлетворенно кивнув, намеревалась продолжить церемонию, но в этот момент громко раздалось:

- Есть возражения!

ТЭЯ

- К-как это? - жрица оторопело уставилась на Михаэля. - Какие возражения могут быть у жениха?!

- Есть возражения! - повторил блондин и перевел взгляд с нее на меня, не менее ошеломленную. - Произошла ошибка. Жених не тот.

Михаэль отошел в сторону, освобождая место рядом со мной.

- Чего стоишь? - он усмехнулся, глядя на Севаста. - Иди, Тэя ждет.

- Но почему? - прошептала я, почувствовав, как сердце, которое, словно пойманное в тесную клетку, билось о ее прутья - в кровь кромсая себя, истекая болью, наполняется счастьем.

- Потому что слышал вчера ваш с ним разговор, - так тихо, что было едва слышно, ответил мужчина. - Мне не сделать тебя счастливой. И я был бы несчастен с тобой. Вы с Дарьяром любите друг друга. Может, вы Истинная пара, не знаю.

- Спасибо, Михаэль, - сквозь слезы выдохнула я.

- Благодарю, друг, - присоединился мой любимый.

- Будьте счастливы, - он грустно улыбнулся и, прежде, чем отступить еще на шаг, шепнул, - обидишь ее, Севаст, бубенцы откушу, клянусь!

- Продолжим! - нервно улыбаясь, снова потребовала внимания жрица. - Вернее, начнем сначала. Ведь так? - она посмотрела на нового жениха.

- Понятия не имею, - Дарьяр, счастливо улыбаясь, пожал плечами. - Как хотите.

Слова церемонии снова потекли вокруг, не задерживаясь в голове. Все мои силы уходили на то, чтобы дышать, сквозь слезы глядя на любимого.

- Есть ли возражения у собравшихся? - вновь прозвучал положенный вопрос.

Жрица с опаской стрельнула глазками в Михаэля, потом в Дарьяра.

- Возражений нет ни у кого. - Со смешком сказал Севаст, заставив бедную женщину схватиться за сердце.

- Высшие силы! - она протяжно выдохнула. - Итак, согласен ли ты, Дарьяр Севаст, взять в супруги Алатэю Тамал?

- Согласен!

- А ты, Алатэя Тамал, согласна взять в мужья Дарьяра Севаста, урожденного Серпента?

Взгляд любимого наполнился страхом. Он нервно сглотнул, глядя на меня.

- Согласна! - я широко улыбнулась, и новоиспеченный супруг, что -то рыча сквозь смех и слезы, прижал меня к себе.

- Объявляю вас... - расплывшаяся в улыбке жрица осеклась. Улыбка стекла с ее лица, заставив уголки губ опуститься.

Что еще? Мы с Дарьяром одновременно повернули головы в ту сторону, куда она смотрела.

У белой свадебной дорожки стоял король Феррат и десятка два стражников, вооруженные до зубов.

Все было так быстро, что я и опомниться не успела.

- Договаривайте! - приказал Дарьяр, бросив взгляд на бледную жрицу. - Живо!!!

- Об-бъявляю вас.

- Ну?! - рявкнула я на нее, вцепившись в любимого.

- .мужем и женой! Ой, мамочки! - женщина приподняла юбку длинного одеяния, прищипнув пальцами, и быстро убежала, не оглядываясь.

- Безумно люблю тебя, - хрипло выдохнул Дарьяр и поцеловал меня.

Губы супруга лишь на секунду коснулись моих. А потом он оторвал меня от себя и оттолкнул в объятия Михаэля.

- Уноси ее отсюда! - крикнул Севаст, начав расстегивать рубашку.

- Нет, - я рванулась к нему, поняв, что мужчина задумал, но блондин удержал.

- Матильда, Игги! - крикнул Михаэль.

Они подбежали к нам. Тетя обняла меня, с ужасом глядя, как Дарьяр идет на короля, на ходу принимая облик дракона.

А потом я оказалась на спине другого дракона, фиолетового. Он взмыл в воздух, унося нас с Игги и Матильдой в безмятежно голубые небеса, которым было плевать на то, что будет с моим супругом...

Часть 10 Пробуждение Глава 1 Госпожа Судьба


ТЭЯ

Почему темно? Я прищурилась. А, нет, очертания предметов вижу. Какая-то комната. Как я здесь.

Дарьяр!!!

Разум пронзило яркой вспышкой. И тут же все мгновенно вспомнилась. Как я стала женой моего любимого. Как появился Феррат. Как Михаэль утащил нас с Игги и Матильдой на себе, обернувшись драконом. Как, несмотря на мои вопли, мы улетали все дальше и дальше. Потом тетя разглядела внизу какой-то домик в горах и, сняв с шеи кружевной платок, махала им, пока блондин не заметил.

Наверное, именно в этом домике я сейчас и очнулась.

Встала, шла вперед, пока не натолкнулась ладонями на стену. Двинулась вдоль, то и дело натыкаясь на какие-то предметы. Ага, кажется, это шторы. Раздернула. Лучше не стало, за окном блистала звездным великолепием черная, непроглядная ночь.

Что сейчас с Дарьяром? Где он? Что эти мерзавцы с ним сделали?! Жив ли он еще?..

Заскрипевшая дверь отвлекла меня, ронявшую горькие слезы на подоконник. Обернулась и увидела Матильду со свечой.

- Пришла в себя, слава высшим силам! - облегченно выдохнула она. - Зачем вскочила-то, егоза?

- А что случилось?

- Ты в обморок упала, еще на Михаэле, прости за двусмысленность. Переволновалась, видимо. Хорошо, мы с Игги тебя удержали, а то грохнулась бы в каньон и все, поминай, как звали!

- О Дарьяре что-нибудь известно? - я с надеждой вгляделась в ее лицо, на котором танцевали тени.

- Да откуда же, милая, - тетя положила мне на лоб ладонь. - Жара нет, хорошо. - Она прислушалась.

Да, крылья хлопают.

- Это Михаэль с ужином, - выглянув в окно, сказала Матильда. - Г орного козлика поймал.

- Надо спросить, может, он что-то знает. - Я выбежала из комнаты, тетя едва успела догнать меня у двери.

- Стой, беспокойная ты макарошка!

- Пусти!

- Куда пустить? - она растопырила руки, как наседка крылья. - Дай мужику хоть портки натянуть, он же голый там сейчас!

- Ой.

- Вот тебе и ой. Стрекоза прыткая!

- Ты очнулась? - Михаэль, войдя в дом, бросился ко мне. - Слава высшим силам!

- Что с Дарьяром? - сразу спросила я.

- Прости, ничего не знаю.

- Что с ним сделают? За что они его? Где он сейчас?

- Мужик с охоты вернулся, а ты его прямо засыпала вопросами. - Вмешалась Матильда. - Он знает не больше нашего. Давайте сначала ужин приготовим, а потом обмозгуем, как дальше жить. Ты, кстати, - она посмотрела на дракона, - не можешь на тушу козла дыхнуть огнем, чтобы он раз, и шашлык, а?

- Никто так не может, - признался мужчина. - Г оворят, умели огненные драконы, но это было давным-давно.

- Жаль! - тетя вздохнула. - Значится, придется по старинке. Ладно, молодежь, разводите пока огонь в очаге, там рядом горка дров как раз, а я пойду освежую рогатенького. Нож бы еще отыскать.

- Подожди. - Поймала ее за руку. - Где Игги?

- Спит наверху. А что?

- Мне нужно вам всем кое-что рассказать, - собралась с духом. Пора тете и брату узнать правду о моем происхождении.

- Да неужто тот обморок непростой был? - Матильда всплеснула руками. - Севаст таки спортил тебя до свадьбы, ушлый ящер! Вот я ему навтыкаю, гаду чешуйчатому! Хвост отгрызу!

- Успокойся, - во мне еще нашлись силы покраснеть и смутиться, надо же. - Я невинна, как в день своего появления на свет. Об этом и поговорить хочу.

- Вот молодец! Всегда знала, что порядочной девицей тебя воспитала! - Матильда, только что горевшая желанием возмездия за поруганную честь семьи, улыбнулась. -Значит, не соврал Дарьяр. Клялся, что не притронется к тебе. Что уважать и беречь будет.

- Так и было. - Я нежно улыбнулась.

Внутри все сладко заныло, стоило вспомнить о наших жарких поцелуях с мужем. С мужем. Так непривычно. Хотя какая из меня пока что жена? А ведь сегодня должна была состояться первая брачная ночь с моим любимым! Как-то по-другому я ее представляла...

- Вот оно, значит, как! - потрясенно прошептала Матильда после того, как я, усадив их на диванчик в гостиной, залпом вывалила «новости». - Это что же, выходит, ты сейчас королева в изгнании?

- Нет. - Озадаченно свела брови к переносице. - Наверное, нет.

- Наверное, да. - Михаэль усмехнулся. - Привыкай.

- Мне теперь к тебе на вы обращаться и звать Твое Величество? - продолжила женщина.

- Тетя, - мои губы задрожали, - я все та же, твоя Тэя!

- Прости, - она встала и обняла. - Пошутить пыталась, прости старую дуру!

- Не шути так больше!

- Значит, мы не брат с сестрой? - тихо спросил Игги.

- Мы навсегда брат и сестра! - я села рядом с ним на диван и прижала его к себе, изо всех сил сдерживаясь, чтобы не разрыдаться. - Запомни, что бы ни случилось, это неизменно!

- Ладно тогда, - он отстранился. - Значит, я, типа, принц буду?

- Само собой, - взъерошила его кудряшки. - Самый главный принц будешь! Заведем тебе целый табун страусов!

- Эх, - Матильда посмотрела на меня с укором, - он и так мне весь мозг выел вопросами, что теперь с его страусиной семьей будет! Зачем напомнила дитю?

- Тэя, - голос мальчика задрожал, - они ведь не убьют их, правда?

- Конечно, нет, - на самом деле я и сама не знала, не стерто ли уже наше поместье с лица земли. - Там же остались работники, самые наши верные люди. Они обязательно приглядят за хозяйством. В том числе, и за твоей страусиной семьей, конечно же. Так что не переживай.

- Хорошо, - он кивнул. - Только я не хочу табун страусов. Мне только мои Тэя и Дарьяр нужны.

- Не волнуйся, Тэя и Дарьяр обязательно выживут, - прошептала я, снова прижав его к себе, - что бы ни случилось, Дарьяр и Тэя будут вместе!

- Итак, что мы будем делать? - спросила я Михаэля, когда тетя с Игги ушли готовить козленка.

- Пока что мы ничего не можем, - он пожал плечами. - Чтобы заявить права на престол, тебе нужна поддержка Галатэи. И, думаю, она потребует, чтобы ты приобрела все силы драконицы, чтобы было, чем убедить союзников.

- Но это же возможно только после... - я снова покраснела. - Для этого нужен Дарьяр, иными словами.

- Поэтому у меня нет никаких идей.

- А у меня есть!

- Боюсь даже предположить, какие, - теперь порозовел Михаэль.

- Все просто - мне нужно попасть в темницу к Дарьяру!

- Легче легкого! - съязвил блондин. - Придем, постучимся, попросим положенное свидание.

- А нам положено свидание? - заинтересовалась я.

- Тэя, это невозможно!

- Все возможно! Но потребуется небольшая помощь.

- Чья?

- Королевы Галатэи. - Я сняла с шеи ожерелье. - Нужно только суметь передать ей это, чтобы удостоверилась, что это не ловушка, и записку.

Глава 2 В темнице


ДАРЬЯР

Бой был неравным. Я успел только взлететь и подрезать когтями крылья двум синим бугаям, которые кинулись вдогонку за Михаэлем, уносящим мою любимую в безопасное место. Потом на меня навалились все разом, не церемонясь. Кодекс чести? Нет, не слышали. Я не продержался в небе даже минуты и, истекая кровью, начал падать, под свист воздуха в порванных в клочья перепонках крыльев.

Шлепнулся аккурат под ноги Феррату, чему Его Величество был несказанно рад. Сложив ручки на животе, который стал еще объемнее, он кивнул слугам:

- Натяните на этого идиота какие-нибудь штаны и рубаху.

Путь во дворец проделали по воздуху. Вернее, это король со сворой подпевал отправился во дворец, а меня швырнули в темницу. Удобств не предполагалось, лишь прелая солома в углу на ледяных каменных плитах пола.

Руки заковали в кандалы из особого заговоренного металла, препятствующего обращению в дракона. От каждого запястья теперь шло по тяжеленной цепи, которые тянулись к кольцам, вмурованным в противоположные стены. Не разгуляешься, иными словами. Свет лился в камеру сквозь крохотное оконце под самым потолком.

Думать мог только о Тэе. Моя нежно любимая супруга! При одной мысли о ней разбитые губы растягивались в улыбку, несмотря на боль. Всем сердцем надеюсь, что Михаэлю удалось унести ее как можно дальше. Помогите ей, высшие силы! Она, наверное, как и я, сходит с ума от беспокойства. Да уж, не такой должна была стать наша первая брачная ночь, не такой!

Я прикрыл глаза, представив, как ласкаю ее и зарычал от желания, забурлившего в крови. Все сделал бы, чтобы она была самой счастливой в эту ночь, утопала в блаженстве от моих прикосновений и жаждала еще и еще!

Щеколда запора взвизгнула, вырвав из жарких мечтаний. В камеру вошел тюремщик -лысая гора мяса в фартуке с потеками крови. Его руки-кувалды вцепились в рычаг на стене и быстро прикрутили цепи так, что я остался стоять с разведенными в стороны руками. Это для того, чтобы не набросился на посетителя. Ну, и кто же ко мне пожаловал, даже любопытно.

- Уютно, - пропела Анна, вплыв в камеру вместе с облаком дорогих духов. - Интерьер занятный. Минимализм, сейчас такое не в моде.

- Поиздеваться заглянула?

- Нет, с бракосочетанием поздравить. В щечку целовать не буду, прости, ты ужасно выглядишь. А скоро еще и вонять начнешь.

- Ты такая добрая.

- Вот скажи мне, - глаза бывшей невесты блеснули в полутьме, - неужели оно стоило того? Достойна ли эта девка того, чтобы за нее умирать?

- Достойна!

- Дурак! - прошипела Анна, шагая взад-вперед. - Неужто вы оба рассчитывали, что вас оставят в покое, с ее-то родословной? Жить в деревне, детишек плодить. Ты на самом деле такой идиот?

- Какой родословной?

- Только не говори, что не знаешь, кто твоя супруга на самом деле! - девушка ахнула. -Дарьяр, она даже не сочла нужным тебе рассказать!

Я молчал, стиснув зубы.

- Так уж и быть, слушай, дурень. - Анна встала напротив меня. - Тэя твоя - дочь Аласлана и Доротеи, драконица, принцесса.

- Не может быть. Ты чушь несешь.

- Эдгара спроси. Это он все разузнал и королю донес. В деньгах теперь купается, титул получил. Невесту себе выбирает из самых лучших, привередничает. Весь двор перед ним лебезит.

- Удавлю ублюдка! - прошипел я, громыхнув цепями.

- Грозный какой! - она зло расхохоталась. - Ты даже в туалет по-нормальному сходить не сможешь сейчас, придется в штаны все дела делать!

- Хочешь помочь? - я ухмыльнулся. - Хотя нет, прости, Севаст теперь женатый мужчина, и другим женщинам, кроме любимой жены, доступ в его штаны закрыт!

- Посмотрим, каким смелым ты будешь, пережив зиму в этой камере! - прошипела Анна. Глаза сузились до узеньких щелочек, прорезанных иглой зрачка. - Будешь умолять о пощаде, Севаст, женатый мужчина!

- Не дождешься. Лучше просто околею от холода.

- Посмотрим, - она улыбнулась. - В следующий раз я принесу тебе прядь волос твоей женушки, так и быть, на память. - Она шагнула ко мне и выкрикнула в лицо, - сама вырву из ее башки, с мясом вырву, понял?!

Значит, Тэя не у них! Слава высшим силам! Я прикрыл глаза и улыбнулся. Раздосадованная моей реакцией бывшая невеста резко развернулась и пошла к выходу.

- Цепи не ослаблять, - бросила она тюремщику, открывшему дверь. - Пусть мучается!

Глупая! Я покачал головой, слушая стихающий стук каблучков. Она только что принесла мне самое лучшее известие на свете - Тэя жива и свободна!

Но что значили ее слова о том, что моя супруга - дочь Аласлана и Доротеи?

Ответ на вопросы, которые роились в голове, пришли от Феррата. Он навестил меня следующим утром - в отличие от кузины, которой не терпелось позлорадствовать над бывшим женихом, он умел выжидать и продумывать месть и свои действия наперед.

- Утречко доброе, - раздалось в камере, когда она наполнилась серым светом юного рассвета.

- Доброе, Ваше Величество, - прохрипел я, выпрямившись.

- Как ночка прошла?

- Да не особо, знаете ли. Стоя спать, повиснув на цепях, сомнительное удовольствие.

- Ну, ладно прибедняться-то. Крысы не покусали, и то ладно.

- Как скажете.

- Это ты мне скажи, как хоть умудрился-то в такое вляпаться? Неужто так девкой увлекся? Чем прельстила-то? Что у нее между ног такого необычного?

- А у Джеммы вашей что? - отозвался я, мучаясь от жажды. Рядом в углу равномерно капала вода, изводя меня.

- Ты мою Джемму со своей интриганкой не ровняй, - Феррат хмыкнул. - Джемма знает свое место, не лезет, куда не звали. Любовница и мятежная принцесса - разница большая.

- Тэя не претендует на ваш трон, оставьте его себе.

- Ну, это, знаешь ли, сегодня не претендует, а завтра... У женщин вечно настроения меняются, тебе ли не знать, Севаст. То брошку ей купи, то вдруг уже колье, а еще через полчасика заявляет, что сережки возжелала.

- Не трогайте ее, пожалуйста!

- Да как же, Дарьяр! - мужчина хлопнул себя по животу. - Ведь она дочь Аласлана, свергнутого короля! Мои враги на все пойдут, чтобы ее на престол посадить! А я, знаешь ли, душой к трону прикипел, нравится он мне!

Скорее уж твоя задница в него корни пустила!

- Да и сынок подрастает, государство - его наследство. Так что, не обессудь, придется тебе стать вдовцом. Но это ничего, время лечит. Снова женишься. - Он подошел ко мне поближе. - У тебя ведь еще может быть нормальная жизнь. Вернешься домой, пирушку закатишь, девчат набежит - любую выбирай! Вот только прощение королевское надобно заслужить, Дарьяр.

Маленькие глазки на свинячьем лице пытливо уставились на меня. Можешь не молчать, устроив эффектную паузу, и так понимаю, что потребуешь взамен.

- Представил? - продолжил увещевать монарх. - А всего-то и надо - сказать, где тварь эта прячется, дочка Аласлана. И тут же отпущу! Эй, тюремщик, - крикнул он. Дверь открылась. - Цепи-то ослабь, что вы, будто звери? Хороший ведь парень-то, зачем мучаете?

Рычаг рыкнул, цепи ослабли, я рухнул на колени. Руки остались провисшими на уровне моих бедер. Да, так значительно лучше, кто бы спорил. Вот только эта мнимая доброта меня не обманет, Феррат. Мне слишком хорошо известно, какой ты на самом деле. Анна по сравнению с тобой добрейшая женщина.

- Подумал? - король навис надо мной.

- Конечно.

- И что решил?

- Понятия не имею, где моя жена. И надеюсь, что вы ее никогда не найдете, Ваше Величество. Спасибо, что навестили. Не смею более вас задерживать.

- Дурак! - он сплюнул под ноги. - Ой, дураааак! На плаху ведь попадешь из-за нее!

- Сочту за счастье.

- Дыба тоже в радость пойдет?

- Так вариантов-то нет.

- Дурак, говорю же! - Феррат отошел к двери, обернулся и бросил напоследок, -подумай еще. Надеюсь, холода остудят твой пыл, Севаст, и ты возьмешься за ум!

Надейся. Я усмехнулся. Тэя зажгла в моей душе настоящий огонь. Даже если мороз превратит меня в глыбу льда, сердце все равно будет пылать любовью!

Глава 3 Пробуждение


ТЭЯ

Королева явно не была рада видеть меня, спрыгнувшую с Михаэля в обличии дракона. Но на встречу вблизи с Драконьим древом, родовой усыпальницей, она все пришла, получив мою записку с камнем из ожерелья. Именно его женщина протянула мне, когда я подошла.

- Возьми, это твое.

Ни здрасьте, ни до свидания, как говорится.

- Мне нужна ваша помощь, - я тоже сразу перешла к делу.

- Ты уже столько натворила, никто не поможет. - Галатэя поджала губы.

- Я всего лишь вышла замуж за любимого мужчину.

Извиняться за это не собираюсь. Ее мнение о Дарьяре меня нисколько не волнует.

- Вот и расхлебывай сама!

- Вы, вроде бы, хотели свергнуть Феррата, - усмехнулась, понимая, что у нее тоже нет выбора. - Для этого требовалась наследная принцесса, дочь истинного короля Аласлана. Или я что-то путаю?

- Все так, - с недовольным выражением лица признала королева. - Будешь ставить условия?

- Конечно, буду. - Кивнула, сохраняя спокойствие неимоверным усилием воли. - Пока что только одно - хочу попасть в темницу, где держат Дарьяра.

- Ты должна вести себя как правительница, а не простая влюбленная девчонка! Вот все-таки я сглупила, позволив тебе расти в семье простолюдинов! Надо была отдать доверенным людям, чтобы воспитали настоящую принцессу!

Такую, как ты? Черствую, как горбушка хлеба годовой давности - кинешь в лоб, убьешь? Нет уж, спасибо. У меня была любящая семья, которая вырастила счастливую девушку, а не драконицу, которая уверена, что ей позволено намного больше, чем другим, в силу положения.

- Знаю, что вам известны все тайные ходы дворца. - Я сделала вид, что пропустила мимо ушей этот выпад. - Один из них наверняка ведет в темницу. И еще мне известно, что из Драконьего древа можно попасть через подземный переход в ваши покои.

- Так и не понял, что Севаста нельзя к ней подпускать, - сказала Галатэя, переведя взгляд на Михаэля, который встал рядом со мной. - Эх, ты! Потерял любимую женщину. А мог стать королем!

- Может, приступим? - прервала я.

- Идите за мной, - королева снова поджала губы и пошла к усыпальнице. Старушка с буклями, ее верная наперсница, ожидавшая в сторонке, засеменила следом за хозяйкой.

- Ты соврал про Мари, - сказала я, когда мы зашли внутрь и двинулись по длинным коридорам.

- Да, - Михаэль кивнул. - Прости, пожалуйста, поддался искушению. Очень сожалею об этом, правда.

- Ты уже дважды искупил эту вину, поэтому прощаю.

- Благодарю. - Он улыбнулся. - Тэя, будь осторожнее, хорошо? Не доверяй никому. -Дракон указал глазами на вышагивающую впереди Галатэю.

- Конечно. - Я кивнула, понимая, что от таких союзников можно ожидать чего угодно, но, если честно, думать могла только о том, что скоро увижу Дарьяра.

Важен только он!

Коридоры, наконец-то, закончились. Мы подошли к большой двери, у которой стояли мальчики-шкафчики. Увидев королеву, они поспешно склонили головы и распахнули дверь. Внутри было гораздо холоднее, чем в подземных переходах. Сердце сжалось, когда представила, что мой любимый провел здесь ночь.

Еще с десяток дверей распахнулись перед нами, прежде чем я увидела его - сидящего на полу, закованного в цепи, избитого. Внутри полыхнула любовь, сплавленная с яростью -те, кто это сделал с ним, должны поплатиться!

- Ждем снаружи, - процедила королева, всем своим видом давая понять, что не одобряет мое поведение.

Да не пошла бы ты... в лесок, по грибочки, как говорит Матильда.

Мы с Михаэлем обменялись понимающими взглядами - он все сделает так, как мы договорились. Я вошла в камеру, дверь захлопнулась за мной.

- Тэя! - потрясенно выдохнул мой любимый, подняв голову. - Как ты здесь?.. С ума сошла?!

- Дарьяр! - упав рядом с ним на колени, прорыдала я.

Прижалась, обняла - такой холодный, чистый лед! Изверги!

- Тэя! - прорычал он. - Уходи, быстрее! Никогда больше.

- Замолчи! - я прижала ладонь к его губам.

Цепи, надо их ослабить. Не представляю даже, как болят его руки! Вскочила, разглядела рычаг в стене, подошла, но увидела огромный замок, тоже зарычала - от бессилия. Вернулась к нему, снова прижалась.

- Люблю тебя, - прошептала я, погладив его по щеке.

Колется. Скоро появится борода. Хотя нет, не успеет. Кстати, об этом.

- Я кое-что не успела тебе рассказать, любимый, - внутри растеклось лужей чувство вины. - Сначала Мари, потом все остальное. Прости, надо было рассказать. Если кратко, я не человек, а драконица.

- Мне уже наябедничали. - Он усмехнулся. - Тэя, уходи же, умоляю! Тебя убьют, если попадешь в их руки!

- Не уйду. - Я помотала головой. - Потому что ты мне кое-что должен.

- Что должен? - Дарьяр озадаченно уставился на меня.

- Первую брачную ночь, муж.

- О! - зеленые омуты полыхнули.

- Да, - я села на него, прижалась. - Думал, получится увильнуть от исполнения супружеских обязанностей?

- Знала бы ты, как хочу тебя! - хрипло выдохнул он.

- А я - тебя!

- Но...

- Никаких отговорок, супруг!

- Искусительница! - хрипло выдохнул он и со стоном завладел моими губами.

Вкус крови заставил опомниться. Попыталась быть мягче, но он не позволил, целуя меня так жадно, словно полагал, что это в последний раз. Впрочем, может, именно так муж и думал. Вскоре осторожной перестала быть и я, не позволил тот огонь, который любимый зажег во мне. Хотелось все больше и больше! Прижаться теснее, слиться воедино, заставив сердца биться в унисон.

- Люблю, - прошептал Дарьяр, оторвавшись от моих губ и заглянув в глаза, - Тэя, тебе придется все сделать самой, драконица моя. - Обронил он с ухмылкой, многозначительно загремев цепями. - Поцелуи покрыли шею, спускаясь все ниже.

Я помедлила, испытывая естественное смущение, но пламя, в котором мы оба горели, не позволило колебаться. Моя рука погладила его по груди и нырнула вниз. Почему у меня ощущение, что я делала это не раз?

Все произошло само и было прекрасно до щемящей боли в сердце, и дрожи, отозвавшейся током крови даже в кончиках пальцев. Отдаться любимому супругу и взять его в ответ. Полностью, бескомпромиссно, остановив течение времени. Раскрыть крылья и отправить в пылающие небеса крик первозданной силы, сплавленной с бесконечным удовольствием. Счастье!

Я изогнулась, откинувшись назад, и распахнула глаза. Огонь и в самом деле полыхал -им был объят весь потолок. По стенам стекали оранжевые струйки. А внутри меня начинало разгораться пламя гораздо мощнее.

Оно выбило из груди весь воздух, расплавило сердце, превратило душу в стихию, не признающую ничьей власти, буйствующую согласно только собственному разумению, уничтожающую и созидающую, рожденную казнить и миловать, повелевающую вечностью!

Именно из этого пламени и родилась я - Огненная драконица Алатэя Атар!

Глава 4 Едины


ДАРЬЯР

Не знал, что так бывает. Что можно слиться не только телами, но и душами. Стать единой плотью с общей душой. Пламя, бурлящее вокруг, выплавило из нас новое существо, покорившееся любви. Неимоверная сила, бескрайняя мощь и бесконечная нежность! И все это - мы!

Тэя откинулась назад, прогнувшись в пояснице, охваченная пробуждением истинной сущности. Огонь не терзал ее, он помогал выбраться из прежнего тела прекраснейшей драконице, которую только видел мир! Кожа цвета пламени, изящные линии крыльев, раскосые зеленые глаза, пронзенные желтой иглой зрачка. Она совершенна!

Один удар лапой, и цепи, что мешали мне прикоснуться к любимой, рассыпались, словно были вылеплены из глины. Стряхнув оковы, сдерживающие моего дракона, я обнял ее, тоже отдавшись превращению. Тела росли, вскоре им стало тесно в застенках темницы. Что ж, это даже и препятствием назвать нельзя!

По стенам, пропитанным страданиями, зазмеились трещины, которые становились все длиннее. Все здание гулко ухнуло, словно от неожиданности. Просел пол, вздыбился потолок, обломки посыпались в разные стороны. Мы не торопились, я чувствовал, что моя любимая вовсе не желает бессмысленных смертей. Надо дать всем время уйти.

А потом... Как карточный домик от ветерка, темница рассыпалась в прах. Уродливое строение легло руинами вокруг нас, на секунду ослепших от яркого солнечного света. Вокруг бегали люди. Но мы не смотрели на них. Я глядел на Тэю, не в силах отвести взгляд, а моя драконица, запрокинув голову, направила взгляд в небо.

Я знал, оно звало ее, заполнив всю душу одним желанием - взвиться ввысь, нестись навстречу солнцу, покуда хватит сил, отдаться воздушным потокам, которые послушно подхватят тело, позволив скользить в небесных чертогах.

Она расправила крылья и легко спружинила, отрываясь от земли. Я взлетел следом, ощущая ее блаженство, как свое. Голубой холод принял нас в свои объятия, окутал лентами ветров, искупал в своей мощи и осыпал снежинками. Мы парили в небе, переглядываясь и рыча от восторга. Я и раньше любил купаться в облаках, но когда делишь удовольствие с любимой, оно слаще в сотни раз!

А потом мы заметили войска, которые стянул к дворцу Феррат.

ДАРЬЯР

Они находились под нами и походили на горсть рассыпанных зернышек мака. Очень большую горсть. Мы с Тэей переглянулись. Я задохнулся от нежности, поняв, чего она хочет. Даже в драконьем обличии любимая была милосердна!

Мы улетели от дворца и начали кружить над поляной, уже покрытой снегом. Ждать пришлось недолго. Войска последовали за нами. Морозный воздух наполнился грохотанием колес катапульт и прочих орудий. Белое непорочное полотно поляны под натиском машин для убийства и сотен ног солдат превратилось в чавкающую черную грязь.

Тэя сделала круг над ними, ловящими ее в прицел, отлетела в сторону и...

Пламя полилось из широко распахнутой пасти - но не на людей, а на оставшийся белым снег. Мгновенно растаяв, он испарился, белыми клубами медленно поднявшись ввысь. Запекшаяся в корку земля блестела, словно отполированная. Моя драконица мотнула головой и, сделав крутой вираж, пошла на снижение.

Вихрем промчавшись над застывшими солдатами, она пороняла все орудия, заставив их завалиться набок и беспомощно скрипеть вращающимися колесами. Войско бросилось врассыпную, словно кто-то дунул в центр кучки мака.

Но элитные силы, драконьи, не дрогнули. Сбросив одежду, личная гвардия Феррата поднялась в воздух. Разноцветная свора окружила нас с Тэей. Мы вновь переглянулись. Мою любимую расстраивала необходимость причинять кому-то боль, но понимание того, что это те самые бугаи, которые недавно нещадно рвали меня на части, помогло.

Рыча, она в треть силы полила их огнем. Большинство, обожженные и кричащие, резко ушли на снижение. Остаток вояк сражался до последнего, и лишь когда прогорели перепонки крыльев, им пришлось приземлиться, признав поражение.

И тогда бой принял Феррат.

Сотрясая окрестности оглушительным ревом, черный огромный дракон поднялся в воздух. От волны, поднятой его крыльями, перевернутые орудия снесло с поляны в лес.

Но нам пришлось разочаровать тех солдат, которые прятались за деревьями, ожидая захватывающую схватку, потому что волна огня, исторгнутая Тэей, быстро сбила спесь с жестокого монарха.

Отлетев подальше, он вновь зарычал во всю доступную ему мощь - то ли от бессилия, то ли от ярости. Г нев затмил его разум, и черный дракон вновь безрассудно ринулся в схватку. Второе купание в огне спалило его крылья, обуглив до костей. Жалобно крича, он шлепнулся у кромки леса, с трудом шевеля изуродованными крыльями.

Я вспомнил о его предательстве. О том, как он сманивал дворян на свою сторону, искушая кого деньгами, кого должностями, предлагая взамен все, чего попросят. Других пришлось шантажировать. Способы находились для всех. Большинство из его союзников сложило головы на плаху в первый же год правления нового короля - ему не нужны были сильные соперники.

Вспомнился и Аласлан, истинный король, которому Феррат самолично отрубил голову, не позволив погибнуть, как и подобает, в честном бою. Потом, водрузив ее на пику, чрезвычайно гордый собой, он отправился во дворец, требовать, чтобы королева-вдова Доротея отдалась ему и стала его супругой.

Все пронеслось в голове раньше, чем понял, что это увидит и Тэя, ведь теперь у нас все общее. Когда спохватился, было уже поздно. Запрокинув голову, моя драконица

отправила в ледяные небеса рык, полный боли и ярости. А потом заложила крутой вираж, встав на крыло, и понеслась вниз, на своего врага, оставившего ее сиротой.

Буквально в десятке метров от поверженного Феррата ей преградила дорогу Джемма в обличии дракона. Заслонив собой любовника, она распластала крылья, прикрывая его, готовая умереть за этого мерзавца.

Тэя зависла в воздухе, глядя на нее. Драконицы молчали, ведя немой диалог. А потом моя любимая развернулась и взвилась в небо, возвращаясь ко мне. Потому что каким бы негодяем ни был павший король, Джемма любила его. А любовь способна смягчить любое сердце, даже драконье.

Часть 11 Огонь Глава 1 Дурнота


ТЭЯ

- Дарьяр, да отпусти же, бессовестный! - смеясь, я попыталась выскользнуть из объятий супруга, который не выпускал меня из постели. - На Совет ведь ждут!

- Подождут! - он снова уронил меня на кровать и прижался всем телом, подарив такой поцелуй, что я позабыла, кто и где ждет. - Ты королева, можешь делать, что захочешь!

- На данный момент ты стараешься заставить меня делать то, чего хочешь ты, мой король, - уточнила, сама тая от желания.

- Врет и не краснеет! - ухмыльнулся дракон.

- Вру, - подтвердила я и потянулась к нему, потому что огонь внутри полыхал уже так сильно, что сдержаться не смогла.

А потом, когда пропавший окружающий мир вернулся, мне все же удалось сбежать из постели от потерявшего совесть супруга. Звать служанок не хотелось, но влезть в платье со множеством финтифлюшек, требующих застегиваний-завязываний, самой оказалось невозможно. Так что пришлось звать на помощь короля.

- Мне нравится платья с тебя снимать, а не надевать, - пожаловался он, утягивая корсет.

Ха, мне тоже гораздо приятнее из них вылезать, чем ждать, пока положенное королева облачение приведут в должный вид и можно будет идти. Надо ввести новую моду, на нормальные платья, в которых ходила раньше. Я хихикнула, представив лицо Галатэи. Она и так впадает в стопор от каждого моего указа. Ее вечно поджатые губы и неодобрение во взгляде уже порядком приелись.

- И чему это ты так радуешься, Твое Величество? - осведомился супруг, расправившись с завязками и обняв жену со спины.

- Тому, что решила приказать носить нормальные платья, а не этих монстров.

- Поверь, мужчины королевского двора скажут тебе огромное спасибо! Всех уже достало, что пока девушку из платья достанешь, уже перехочешь с ней что-либо делать!

- Договоришься ведь! - я развернулась.

- Делайте со мной все, что хотите, королева, - промурлыкал он.

- После Совета непременно сделаю, - усмехнулась, пройдясь щеткой по волосам. - А теперь идем, король, нас ждут.

Огромный зал был полон. Самые знатные драконы собрались в нем, чтобы - по официальной версии - выразить мне свое почтение, а на самом деле, чтобы утолить терзающее их любопытство. Всем было до ужаса интересно, что же это за дочь Аласлана и Доротеи, которая вдруг откуда ни возьмись появилась, села на трон, да еще и оказалась единственной Огненной драконицей, способной исторгать пламя.

Я вгляделась в их преимущественно морщинистые лица. Почти все пожилые. Зато разодеты в пух и прах. Наверное, большую часть украшений на себя нацепили. Одежда из самых дорогих и красивых тканей всех мыслимых цветов, с глубокими переливами и лучшей отделкой. Они понимают, что на фоне этой роскоши сами кажутся уродливыми сморщенными картошками?

Вряд ли. Члены Совета двигались по залу с такой осанкой, словно каждый из них был королем. И, скорее всего, в большинстве случаев подобное самомнение ничем не было подкреплено. Тот из моих отцов, что вырастил меня, говорил, что таким хочется корону на голове лопатой поправить, да предварительно хорошенько размахнувшись.

Когда мы с Дарьяром вошли, гул стих. Сотни глаз с любопытством уставились на нас. Последовала долгая и нудная церемония приветствия, знакомства и вручения подарков. Я всю задницу отсидела на троне, маясь от тоски и едва сдерживая желание зевнуть. Да уж, весело было бы, если бы королева начала храпеть во время оглашения витиеватого титула очередного дворянина!

Хотя, они, возможно, и не заметили бы - настолько казались поглощенными этой своеобразной «игрой». Каждый старался перещеголять предыдущего, отвесить поклон изящнее, высказаться цветастее, подарок преподнести подороже. Яркие, как заморские птицы, дворяне красовались друг перед другом, участвуя в негласном соревновании.

Они все таращили глаза и старательно вытягивали из облака вспененных кружев морщинистые шеи - донельзя напоминая мне страусов Игги - чтобы рассмотреть, что находится в очередном сундуке с сокровищами, который презентовали королевской чете.

Пусть стараются, нельзя же их разом лишить всех привилегий. Пока буду играть по их правилам. Но постепенно введу свои. А драгоценности и деньги, которыми они пытаются подкупить королеву, пойдут в казну.

Насколько я помню, Феррат порядком ее истощил, выгребая на свои нужды столько, что, наверное, руки уставали. А в стране почти не строились со времен Аласлана и

Доротеи ни школы, ни больницы, ни дома престарелых. Так что средства очень даже пригодятся.

Когда, слава высшим силам, церемония, наконец-то, закончилась, мы с Дарьяром поднялись. Он протянул мне руку и помог спуститься по ступенькам, которые возносили трон подальше от всех остальных. Пришла пора личного общения с членами Совета.

Но стоило оказаться рядом с ними, как голова закружилась, меня замутило, во рту растекся неприятный металлический привкус. Похоже, духота этого помещения без окон дурно сказалась на моем самочувствии. Я попыталась отвлечься, не замечать тошноты, но мир сделал кульбит, потолок закачался, драконы растеклись в разноцветную лужу, и свет померк.

Глава 2 Жар


ДАРЬЯР

Я подхватил мою драконицу на руки, перепугавшись так, как никогда до этого за всю свою жизнь.

- Тэя, любимая! - начал тормошить ее, бездыханную. - Очнись, пожалуйста! Тэя!

Драконы обступили нас толпой, нависая, напирая, каждый хотел разглядеть, что происходит. Конечно, чтобы было потом, по возвращению домой, чем хвалиться, обсасывая косточки наисвежайшей сплетне!

- Разойдитесь! - прорычал я, встав и подхватив супругу на руки. - Освободите дорогу!

С трудом пробившись сквозь толпу, вынес ее из зала. Вот, наконец -то, и наша опочивальня.

- Лекаря, живо! - крикнул служанкам, которые без толку суетились вокруг, путаясь под ногами.

- Тэя, очнись! - я уложил жену на кровать и сел рядом.

Руки ледяные, лицо бледное, дыхание едва различимое! Что происходит?!

Сходил с ума до появления доктора. Пришлось отойти, чтобы он мог осмотреть ее. Мерил спальню шагами, пока врач совершал непонятные манипуляции и что -то бормотал себе под нос. В итоге лекарь смочил кусочек полотна какой-то жидкостью из пузырька, которая тут же наполнила резкой вонью всю комнату, и сунул его Тэе под нос.

- Что... - прошептала она, очнувшись и оттолкнув его руку.

- Любимая! - я бросился к ней.

- Дарьяр, - девушка слабо улыбнулась. - Ты бледный.

- Уж не бледнее тебя!

- Что случилось?

- Ты так меня перепугала! - облегченно выдохнул, сжав ее ладонь. - Взяла и упала в обморок!

- Вот ведь... - она застонала, прикрыв глаза.

- Что-то болит?! - всполошился я.

- Нет, это королева сетует на свою дурость, - Тэя погладила меня по щеке. - Ведь надо же, а! Именно в тот день, когда мне нужно было показать свою силу всем этим драконам, я не нашла ничего лучше, чем шлепнуться в обморок!

- Это неважно, Тэя.

- Там было так душно. - Она посмотрела на лекаря, который стоял рядом и протирал очки. - Обморок из-за этого, да?

- Вероятно, Ваше величество, - он водрузил их на нос и склонился в почтительном поклоне. - Плюс сказались тревоги последних дней. Слышал, вам многое пришлось пережить.

- Да еще только что научилась обращаться в дракона. - Девушка кивнула.

- Вам нужен отдых. Прописываю постельный режим хотя бы на пару дней, а затем понемногу прогулки на свежем воздухе.

- Валяться в кровати? - она усмехнулась. - Все, как ты хотел, супруг.

- А вот супругу вашему придется умерить пока свои аппетиты относительно. - он замялся.

- Понял, - перебил я. - Все сделаю. Вернее, ничего не буду, э-э, делать.

- Тогда оставлю вас. - Доктор вновь отвесил поклон. - Отдыхайте, Ваше Величество.

- Как ты, любимая? - лег рядом, когда он ушел.

- Все хорошо, не переживай. - Она улыбнулась и зевнула. - Но ужасно хочется спать.

- Отличная мысль, - я осторожно прижал ее к себе. - Спи, моя королева.

- Не надо. Нет! Отпустите!

Я открыл глаза, спросонок не понимая, что происходит. Тэя отталкивала меня, что -то крича. Приснился кошмар? Попытался успокоить ее, прижал к себе и ахнул - словно огонь обнял! У нее жар! Жар с бредом!

Все снова закрутилось. Бегающие сонные перепуганные служанки, доктор, ужас, стиснувший мою грудь. Даже Галатэя в пеньюаре заявилась. Ее только не хватало, в самом деле!

- Осмотрите девушку, - женщина кивнула своему врачу и посмотрела на меня. - Не бережешь жену, Севаст!

Я мотнул головой, сдерживая желание ответить. Все бы сделал, чтобы помочь Тэе!

- Что с ней? - бывшая королева подошла к постели, на которой лежала без памяти королевы нынешняя.

- Пока затрудняюсь сказать, - ответил ее личный доктор. - Сейчас самое важное - сбить жар.

- Лед из погреба, быстро, - крикнула она служанкам. - Несите простыни, колите лед. Одной накрыть, сверху ледяное крошево.

Я сел рядом с Тэей. Мог только одно - держать ее за горячую руку, сходя с ума от тревоги и собственной бесполезности.

Время шло. Лед сбил жар, моя драконица перестала метаться и забылась нормальным сном. Днем пришла в себя, немного поела и вновь задремала. А ночью все повторилось сначала.

- Пустите меня к ней! - крик, донесшийся из-за двери, заставил вздрогнуть. - А ну отошли все!

В комнату вместе с кучей служанок, которые пытались ее остановить, пробилась Матильда.

- Девочка моя! - причитая и захлебываясь в слезах, женщина кинулась к Тэе.

Прижала руку к ее лбу.

- Горит вся! Детка моя, да что же это такое, а?

- Второй раз жар возвращается, - ответил я. - Сбиваем, днем спит. А потом снова.

- Тэя, я здесь, - тетя погладила ее по волосам, - все будет хорошо, девочка моя.

- Она не твоя девочка! - громыхнуло на всю комнату.

Мы одновременно обернулись и посмотрели на Галатэю с пылающим взглядом.

- Пошла вон отсюда! - женщина быстро подошла к кровати. - Не смей прикасаться к королеве!

- Прекратите орать, - Матильда покосилась на Тэю, - ведь разбудите, - и тихо продолжила, - я никуда от нее не уйду, ясно вам? Хоть армию сюда зовите, от моей девочки ни на шаг не отойду!

- Пока королева при смерти, я здесь главная! - вновь громыхнула Галатэя. - И если надо, призову армию! Пошла вон!

- Успокойтесь! - вмешался я. - Сейчас не время для склок и выяснения, кто главный. Главное одно - чтобы Тэя поправилась. Так что будьте так любезны, Галатэя, уйдите.

- Ты это мне говоришь? - она полыхнула ненавистью мне в лицо. - Не этой никчемной простолюдинке? Ты меня выгоняешь?! Хорошо подумал, Севаст?

- Да, хорошо. Тэя любит Матильду. Уверен, она хотела бы, чтобы тетя была рядом в такой сложный момент.

- Ты дурак! - припечатала женщина. - Алатэе надо было выходить за Михаэля! -привычно поджав губы, она быстрыми шагами покинула опочивальню.

- Гордячка какая, - Матильда покачала головой и снова обернулась к Тэе. - Не нравится мне эта болезнь, Дарьяр, очень не нравится.

- А кому нравятся болезни? - я попытался усмехнуться.

- Никому. - Она кивнула. - Но это не просто болезнь, это что-то иное.

К утру я задремал. Проснулся от вскрика Тэи. Бросился к ней, оттолкнул врача, который пускал ей кровь.

- Вы с ума сошли?! - прикрыл ранку и согнул руку жены в локте. - Она и так слаба!

- Простите, королева велела, - он поклонился.

- Ты сама так хотела? - я недоуменно посмотрел на супругу.

- Он имеет в виду Галатэю. - Пояснила Тэя, морщась от боли. - Я вообще спала, когда он начал меня резать.

- Королева лежит перед вами! - Я оттолкнул лекаря от кровати. - Все решения по ее лечению вы обязаны согласовывать со мной! Ясно вам?!

- Но королева сказала... - вновь начал он.

- Вон! - у меня сдали нервы. - Убирайтесь! - теснил его до выхода, пока не выдавил наглеца в коридор.

И тут же заметил Матильду, которой мешали даже близко подойти. Да что же такое происходит, в конце-то концов?!

- Отойти всем, живо! - рявкнул, подбежав к стражникам. - Эту женщину пропускать в королевскую опочивальню без ограничений, ясно?!

- Но королева... - тут же раздалось в ответ.

- Все вон!

Мы с Матильдой вернулись к Тэе. Увидев тетю, она просияла и разрыдалась. Обняв ее, Матильда посмотрела на меня и тихо сказала:

- Дарьяр, увези мою девочку отсюда! А то ведь сживут они ее со свету, как пить дать! Если хочешь увидеть жену живой, увези, умоляю!

Слова Матильды не шли у меня из головы. Теперь я и сам уже видел, что эта болезнь какая-то странная. Перепады в самочувствии Тэи меня пугали не на шутку. Да и активность Галатэи вовсе не нравилась. Поэтому, поразмыслив, к вечеру, когда любимая вновь впала в забытье, я решился.

- Освободите помещение, моей жене нужен отдых, - когда по моему приказу в спальню привели Игги, я выпроводил всех из комнаты и запер дверь.

- Дарьяр? - заплаканная Матильда с надеждой посмотрела на меня.

- Пора, - я кивнул и закутал Тэю в покрывало, будто огромного младенца. - Игги, поможешь тете?

- Конечно! - мальчик кивнул.

- Спасибо. Матильда, когда я обращусь, уложите Тэю ко мне на спину и усаживайтесь. Лететь постараюсь как можно осторожнее, но держите ее, чтобы не соскользнула.

- Поняла! - женщина кивнула.

На балконе как раз имелась взлетно-посадочная площадка. Стоило мне раздеться, как в дверь опочивальни начали барабанить. Голос Галатэи, требующей немедленно впустить ее внутрь, был еще громче стука. Надо торопиться.

Приняв облик дракона, пока остальные усаживались, я почуял странный оттенок запаха. Что-то едва уловимое, но весьма мерзкое. Похожее на сладковатый запашок тлена из склепа со свежим трупом. Острое драконье зрение вычленило пузырек на столике около кровати, почти пустой. Но разобраться мне не дали.

- Дарьяр, быстрее, - донесся до слуха взволнованный крик Матильды. - Они дверь выбивают!

Да, надо торопиться. Я отвел взгляд от пузырька и осторожно взлетел. Уже набирая высоту, увидел Г алатэю, которая выбежала на балкон и сжала кулаки, глядя мне вслед.

Один за другим в воздух взвились ее слуги-драконы. Благодаря высшие силы за густые облака, я нырнул в них, чтобы преследователи потеряли меня из виду. Никто не должен знать, куда мы направляемся, никто!

Глава 3 Прохлада


ТЭЯ

Прохладно. Наконец-то ушло то мерзкое ощущение, будто лежишь на раскаленной сковородке. Так приятно...

Я приоткрыла глаза и увидела соломенную крышу, которая конусом висела в вышине. Перевела взгляд на стены - тоже из соломы. Куда это меня занесло? А вот и муж, спит рядом, свернувшись калачиком. Губы искусаны, бледный. Переволновался за меня. Не хочется его будить, пусть отдыхает. Сама разберусь.

Скинула легкое покрывало, приподнялась. Как же кружится голова! Надо быть осторожнее. Я встала на четвереньки, хихикнула, подумав о том, что занятно, должно быть, королева сейчас выглядит со стороны! Встала, расставила руки в стороны, ловя ускользающее равновесие. А стен-то рядом нет.

Пришла в себя, мир перестал танцевать, двинулась вперед. Отодвинула занавеску на входе, в глаза ударило солнце. Зажмурилась, сделала шаг вперед. Под ногами, похоже, песок. Поморгала. Да, он и есть - белый, горячий. Прямо передо мной засияла серебристыми чешуйками бирюзовая водная гладь. Справа кучками теснились другие соломенные хижины, слева высилась скала с водопадом. Пахло водной свежестью и цветами.

Кажется, узнаю место - остров Ожерелье! Тот самый, на котором мы с Дарьяром общались с одной из наставниц. Вроде бы, совсем недавно это было, а по ощущениям словно целую жизнь назад. Хотя, может, так и есть, ведь теперь я совсем другой человек. Вернее, вообще не человек, а замужняя драконица!

Неподалеку сидели взрослые. Кажется, они чинят рыбацкие сети. Мимо пронеслась, громко хохоча, стайка детишек. Словно рыбки в воде, они обогнули меня и побежали дальше. Стоп, среди них Игги? Мне не показалось?

- Тэя! - взвизгнул он, тоже заметив меня. - Ты поправилась? - он подбежал, обнял, уткнувшись лицом в мой живот.

- Да, сколько же можно болеть!

- Ура! Идем, чего покажу! - брат взял меня за руку и потащил за собой.

А загорел-то как, весь коричневый стал!

- Только не говори, что ты и тут какую-то живность отыскал и усыновил! - простонала я, когда он завел меня в кусты среди пальм.

- Во, гляди! - Игги ткнул пальцем в крону дерева.

- Что там? Ай, - я потерла лоб, по которому ударил сучок.

- Это она швыряется! - мальчик захохотал. - Вон там, среди веток, приглядись!

- А, теперь поняла, - я улыбнулась, разглядев среди листьев маленькую обезьянку. -Хулиганка!

- Бананы ей ношу, она ест, - похвастался брат. - Ее свои почему-то выгнали. Может, из-за того, что у нее нет одной лапки? Они злые!

- Поняла, - вздохнула я, - теперь у нас еще и обезьянка есть.

- Ты не против? - он просиял.

- Нет, конечно. - Взлохматила его выгоревшие почти добела вихры. - Если она сама не против.

- А как узнать? - брат озадаченно уставился на меня.

- Она не против, - раздался позади нас женский голос.

Я обернулась. Наставница! Та самая, с длинными седыми косами.

- Как ты себя чувствуешь, Тэя?

- Очень хорошо, спасибо.

- Вот и славно, - она подошла ко мне, вгляделась в лицо и удовлетворенно кивнула. -Да, яд весь вышел.

- Яд?..

- Позже поговорим. - Женщина посмотрела на Игги. - Я эту обезьянку недавно в кустах нашла, совсем еще кроха она была. Мать, видимо, бросила, потому что уродилось дите калекой.

- Злая. - Мальчик насупился.

- Таковы законы природы. - Наставница зацокала, и обезьянка села ей на плечо. - Я ее козьим молочком выкормила. Но все равно стая обратно не принимает, знать бедняжку не желает. Бьют ее нещадно. Чтобы насмерть не забили, лучше будет, если ты ее с собой домой увезешь, малыш. - Она пересадила обезьянку Игги на плечо. - Там девочка будет в безопасности.

- Я о ней позабочусь. - Брат важно кивнул и хихикнул, - мы ее Галатэей назовем!

- Даже не думай, разбойник! - ахнула я.

- А еще у меня есть страусы, - похвастался брат. - Они подружатся!

- Непременно, - женщина посмотрела на меня. - Пойдем, поговорим, дитя.

Мы отошли к пляжу и присели на ствол поваленной пальмы.

- Вы сказали яд, - напомнила я.

- Да, тебя травили, - она кивнула, - несколько недель. - Добавляли по чуть-чуть в еду, вероятно. Дарьяр спас тебя. Когда принес сюда, оставалось недолго. Еще день-два, и сердце не выдержало бы. Ты сильная, долго боролась, однако эта дрянь все равно победила бы.

- Но кто?.. - горло сжало спазмом, не дав договорить.

Глаза наполнились слезами. Кто так ненавидел меня, что желал смерти? Осмелился травить новую королеву? Взял на душу такой груз?

- А как ты думаешь? - наставница прищурилась.

- Не знаю.

- Ты видишь в людях только хорошее, - она усмехнулась. - Чистая душа.

- Но надо узнать.

- Узнаем, не бойся. - Женщина погладила меня по колену. - Огонь не откажет в помощи Огненной принцессе. Вечером проведем ритуал. Но сейчас другое важнее, - ее палец ткнул в фигуру вдалеке. - Иди к супругу, дитя, он с ума сходит от беспокойства.

- Ой, и правда! - я покраснела.

Вышла на мокрый песок и пошла навстречу по кромке прибоя. Дарьяр заметил меня, подбежал, обнял бережно и протяжно застонал.

- Все хорошо, успокойся, - погладила по волосам, вдыхая мужской запах. - Ты меня спас, родной.

- Тэя, - его голос сорвался.

- Все хорошо, - повторила я и поцеловала его.

По венам потек чистый огонь. Не успела оглянуться, как оказалось, что Дарьяр уже сидит на песке, усадив меня сверху на себя. Как в наш первый раз в темнице.

- Остановись, искусительница, - хрипло выдохнул муж, оторвавшись от моих губ. - Я ведь вообще не соображаю, что делаю.

- Как и я. - Уткнулась лицом в его шею.

- Тэя! - дракон снова застонал. - Ты только поправилась.

- И что? Отлично себя чувствую! Вдруг нам уже можно?..

- Это супруг так на тебя влияет? - он отстранился и вгляделся в мое лицо.

- Именно! - кивнула с улыбкой.

- Я о том, - он ухмыльнулся, - что прежняя Тэя и не подумала бы, что можно заняться любовью, сидя посреди пляжа, на виду у множества наставниц.

- Ой, - щеки заполыхали. - Ты прав. Точно, это муж меня развратил!

- Я тебя ночью развращать буду! Медленно, осторожно, но так сладко, что ты будешь умолять супруга не останавливаться! - зеленые омуты полыхнули, заставив меня облизать пересохшие губы.

- Правда? - дыхание замерло на вдохе.

- Истинная правда, - он встал, подхватив меня на руки. - А теперь тебе нужно покушать.

- Аппетита нет, прости.

- Придется кушать без аппетита, - он направился к хижинам и занес меня внутрь.

- Не хочу, - закапризничала королева.

- Придется. - Повторил муж и усадил меня на тонкий тюфяк. - Есть причина.

- Какая?

- Все у нас шиворот-навыворот, - он покачал головой, сев рядом. - Что ж, слушай. Любимая, у нас будет ребенок!

- Ч-что? - хорошо, что я уже сидела, а то непременно бы рухнула.

- Мы зачали дитя, Тэя. - Повторил Дарьяр, нежно улыбаясь.

- Как? - ляпнула я.

- Так же, как и все остальные до нас. - Супруг усмехнулся. - Весьма приятным образом.

- У нас будет ребенок. - Повторила, свыкаясь с этой мыслью. - Но... - в сердце взорвался ужас. - Но как же яд?!

- Наставница сказала, что с малышом все хорошо, он не пострадал, - дракон сжал мою ладонь. - Слава высшим силам!

- Слава высшим силам, - эхом отозвалась я, а потом вскинула на него взгляд. -Получается, тот, кто травил меня, мог убить и наше дитя?!

- Да, любимая. - Супруг помрачнел. - И он за это ответит!

- Непременно ответит! - мои кулаки сжались. - И прощения не дождется!

Глава 4 Ответ Огня


ТЭЯ

Темно-синие сумерки накрыли остров, едва отполыхал закат. Все еще пытаясь свыкнуться с тем необыкновенным фактом, что внутри меня живет дракончик, в котором мы с Дарьяром слились воедино, я подошла к полыхающему на пляже костру. Наставница, которую звали Марьяна, уже ждала меня. Севаст встал позади. Даже не видя его, чувствовала ту тревогу, которая съедала моего супруга живьем.

- Присядь, - Марьяна указала на песок.

Мы обе опустились на него. Он еще хранил тепло пропитавшего его за день солнца. Потрескивающие языки пламени тянулись, потрескивая, к темнеющему куполу над нами, словно заигрывая с далекими льдинками звезд. Океан засыпал, шумно вздыхая и поглаживая берег пенными лапами.

Наслаждаясь всем этим, я хотела спросить наставницу, что мне надо делать, чтобы получить ответ Огня, но слова замерли на языке. Потому что пламя растеклось вокруг ровным кругом и взвилось ввысь, оранжевой стеной отсекая меня от остального мира. Но в душе не было места страху - потому что все чувства вытеснило благоговение, которое охватило, когда увидела ее.

Огненную деву.

Прародительницу всех драконов.

- Приветствую тебя, Дитя Огня, - пропела она нежным голосом.

- Приветствую вас, - тихо отозвалась я, склонив голову. - Как обращаться к вам?

- Лиора.

- Благодарю за то, что удостоили меня такой чести, Лиора.

- Это для меня честь встретиться с тобой. Но не будем об этом. Ты позвала, я здесь. Хочешь получить ответ на свой вопрос?

- Да.

- Тогда смотри, Дитя Огня, - она повела рукой, и в стене пламени, окружающем нас, начали проявляться картинки.

Я увидела Доротею и Аласлана, моих без памяти влюбленных друг в друга родителей. Галатэю, которая, совсем еще девчонка, угловатая, худая, с жидкими волосами, с завистью подглядывала за ними, а потом писала в дневнике имя принца и целовала бумагу.

Следом огонь показал Феррата, даже в молодые годы тучного борова, его дуэль с Аласланом, путь под проливным дождем на задворки королевства после дуэли. А потом -долгое и кропотливое плетение паутины заговора, подкупа и шантажа дворян.

Я всхлипнула, увидев, как расстаются мои родители, как лицо Доротеи чернеет от горя в тот миг, когда ее глаза видят на пике голову супруга, как мама в муках рожает меня и умирает. Следом огненная стена показала свадьбу Галатэи и Феррата, рождение детей, ту ненависть, с которой она смотрела на мужа, когда тот не видел.

А потом в огне появилась я, мечущаяся по комнате, которую кто -то поджег, привязав к хвосту несчастного кота подожженную бумажку. Животное запустила в мою спальню та самая бабка с буклями на голове. По чьему приказу - догадаться несложно. Королева Галатэя всего лишь хотела проверить, верна ли ее догадка о том, что я Огненная драконица. Если бы пламя уничтожило меня, значит, увы, бедняжка не была дочерью Аласлана и Доротеи. Что ж, ошибочка вышла, бывает.

Картинка сменилась. Снова я, уже сидящая на троне. Рядом Галатэя, сжимающая руку сына. Во взгляде, устремленном на меня, у обоих все та же ненависть. Так вот что женщина хотела на самом деле! С моей помощью устранить Феррата, а когда до трона останется лишь одно препятствие - я - устранить и меня.

Вот и способ - пузырек в руке служанки. Капля за ужином. Всего одна капля. Никто и не заметит, как постепенно пошатнется изъеденное ядом здоровье королевы Алатэи. Приступы жара в итоге сведут ненужную принцессу в могилу. Все спишут на болезнь, с которой хрупкий девичий организм справиться не смог.

Как жаль, такая молоденькая была! Что ж поделать, неженское это дело, страной править. Давайте уж посадим на трон сына Феррата. А пока он подрастет да в силу войдет, регентом будет его мать, королева Галатэя. Умная, достойная женщина. И пусть ноги короля, когда сидит на огромном троне, не достают до пола, кому какое дело. Кукла на троне. Все довольны. Да здравствует король!

Я смахнула слезы, мешающие разглядеть новую картинку - столб огня в Драконьем древе, из которого выходит обнаженный мужчина. У него алые глаза и раздвоенный язык. А на пальцах - звериные острые когти, с которых капает кровь...

- Для этого пока рано, - вмешалась Лиора.

Она повела рукой, картинка пропала.

- Ты получила ответ, Дитя огня, теперь иди.

Я лишь моргнула, и все пропало - и Огненная дева, и стена пламени вокруг нас. Пляж, костер, черное небо над головой. Рядом Дарьяр. Его рука на моей талии бережно прикрывает живот, в котором растет малыш. Кроха, похожий и на него, и на меня. Наше дитя!

Пришло время обеспечить внуку Аласлана и Доротеи, наследнику трона, безопасное счастливое будущее!

Глава 5 Истинная королева


ДАРЬЯР

Она была великолепна - моя Огненная драконица! Моя супруга! Моя жизнь! Воплощенное пламя!

Мы взвились в воздух, когда она окончательно выздоровела. Рядом с нами, крыло к крылу, летели другие огненные драконы - те, которых спасли и обучили наставницы, магиссы огня. Целая армия!

Мы сделали круг над дворцом. Галатэя обнаружилась на лужайке перед ним. Очерченный огнем моей любимой круг разогнал всех - и слуг, и охранников, и прихвостней королевы.

Я приземлился и прикрыл Тэю крыльями, пока она одевалась.

- Подглядываешь? - одевшись, она усмехнулась и погладила своего дракона.

Счастье затопило меня, огнем пробежав от морды до кончика хвоста. Не выдержал, зарычал.

- Тоже тебя люблю! - супруга чмокнула меня и направилась к королеве, все же через несколько шагов оглянувшись и посмотрев на мужа в человеческом обличии, обнаженного.

Я рассмеялся, довольный.

- Все твои прилипалы разбежались, - сказала Тэя, подойдя к Гататэе.

- Все равно, - та вздернула нос. - Я королева, не ты!

- И кем ты правишь? - девушка изогнула бровь. - Где твои министры? Где армия? И, как думаешь, на чью сторону встанет народ, узнав, что ты травила единственную законную наследницу престола, дочь истинного короля Аласлана?

- Не докажешь! - фыркнула женщина.

- А мне и не придется, огонь сам расскажет.

Тэя вытянула руку ладонью вверх. На ней вспыхнул огненный шарик. Когда он подрос, любимая подбросила его вверх. Сквозь пламя проступила картинка - Галатэя с пузырьком яда, который она вкладывает в руку служанки вместе с кошелем, полным монет.

Капельки, ныряющие в суп и вино, которые потом подаются королеве Алатэе.

- Ты не должна быть правительницей! - выкрикнула Галатэя, побледнев. - Ты слабая! Милосердная и наивная - худшей королевы не сыскать!

- Время покажет.

- Надо было найти тебя и задушить младенцем!

Бросив в Тэю наскоро слепленный огненный «снежок», женщина побежала к дворцу. Я зарычал и хотел броситься вдогонку, но супруга остановила.

- Убегают проигравшие, - тихо сказала она, поймав огненный шарик и рассыпав его на мириады искр. - Ей некуда отступать. Есть только одно место, где она может искать поддержки.

Любимая оказалась права - Галатэю мы нашли в Драконьем древе, у столба огня.

- Я делала все, что ты приказывал, - жаловалась она, нервно меряя шагами пространство перед пламенем, бьющим ввысь. - И что теперь? Она вернулась, жива и невредима! Ее силы растут!

- Он тебе не поможет. - Сказала Тэя, выйдя из тени и подойдя ближе. - Тот демон, которому ты приносила жертвы долгие годы. Он пользовался тобой, заставил служить себе. Но демоны никогда ничего не дают взамен. Они умеют только брать!

- Неправда! - женщина сжала кулаки. - Он... он воздаст мне по заслугам! За верность мою дарует все, чего пожелаю!

- Мама, не надо! - к нам подбежали дети Галатэи и Феррата, захлебываясь в плаче. -Мама!

Посмотрев на них, бывшая королева всхлипнула, но тут же взяла себя в руки и. шагнула в столб огня!

Ее тело буквально вывалилось оттуда пару секунд спустя. Покрытая ужасными ожогами, она рухнула на пол, заставив детей завизжать от ужаса.

- Он. от-верг меня-а-а-а, - заскулила Галатэя. - Поч-че-му-у-?

Глаза женщины закатились.

- Умерла. - Прошептала Тэя.

- Она сама выбрала свой путь. - Ответил я, обняв ее.

- Надо увести отсюда детей, - любимая отвела взгляд от дрожащих детей Феррата.

Ее глаза на секунду задержались на столбе пламени. Я тоже посмотрел на него. И вздрогнул, увидев внутри неясные очертания мужского лица с алыми глазами. Видение было таким ярким, что сердце едва не остановилось. Но картинка мгновенно исчезла, заставив гадать, показалось мне или на самом деле видел этого.

Кого?

Неужели... демона?

Эпилог


Мы были счастливы. Голубое небо, яркое солнышко, поют птички. На покрывале рядом со мной сидит Тэя, вынашивающая второго малыша. Надеюсь, это девочка. Первенец, щекастый карапуз Аладар - сводное, по древней традиции, из наших с женой имен, спит в колыбели рядом с нами. По лужайке бегает Игги. Матильда нарезает яблочный пирог.

Вдалеке Михаэль флиртует с юной миловидной графиней. Кажется, он ей тоже нравится. Надеюсь, у них сложится, и я перестану напрягаться, когда он рядом с Тэей.

Майя катит по дорожке коляску с малышом. Снова грустит. Гуляка Лерой пропал, в который уже раз. Наверное, отыщется, как всегда, в игорном доме, пьяный и проигравший последние штаны. Что ж поделать, она знала, за кого выходила замуж после развода с Касимом, который ей обеспечила Тэя.

Я посмотрел на супругу, сердце сжалось от нежности. Все хорошо, любимые рядом, все здоровы. Что еще необходимо для счастья - и не важно, человек ты, дракон, или еще кто? По сути, все просто, мы хотим любить и быть любимыми. Это все, что нам нужно.

Вот только судьба не дремлет. Жизнь устроена так, что за все приходится платить, рано или поздно.

Сегодня мы были безоблачно счастливы, даже не подозревая, какие тучи сгущаются над нашими головами. И еще не знали, что скоро само время ворвется в нашу семью, наложив на Тэю, Дитя огня, обязанность исполнить пророчество - спасти мир Огненных драконов от поработивших их Дьяволов.

А следом демон с алыми глазами и раздвоенным языком с ноги откроет дверь в наш дом и потребует:

- Верни долг, драконица!!!

Но это будет уже совсем другая история.

Мои любимые читатели! Книга закончена! Рада, что вы были со мной от пролога до эпилога)) Надеюсь, роман вам понравился)) Он получился добрый, светлый, юморной)) Если поставите лайк, мы с Музом поймем, что «Верни долг, дракон!» принесла вам удовольствие))

И еще прошу - подписывайтесь, чтобы всегда быть в курсе новинок, читать новые фрагменты из еще неопубликованного, получать промики на бесплатное чтение, смотреть на визуализацию персонажей)) Так что нажимайте «Отслеживать автора» и всегда будете проинформированы лучше всех!))

А теперь о новиночке - "Лунная волчица, или Ты попал, оборотень!"! Ее мы с Музом уже начали выкладывать, еще вчера. Сегодня прода тоже уже была. График такой же, каждый день примерно в 14.00 по МСК.

Надеюсь, эта книга вам тоже понравится, она о любви, приключениях, интригах врагов и многом, многом другом!))

Вот аннотация и отрывки)))

Аннотация

Легенда о Лунной волчице гласит, что раз в 300 лет рождается девочка-оборотень, которая принесет силу и славу тому, кто возьмет её в жены. Меня угораздило родиться именно такой.

Не знаю, будет ли счастлив мой муж, для меня этот дар стал проклятием. Ведь из-за него отец отдал меня клану Андреевых, как невесту для сына их альфы. Красивую, образованную, послушную и невинную. Так гласит мое резюме.

С образованием ничего уже не поделать. Но черта с два я буду послушной! Женой стану, но муж сильно пожалеет, что папа прикупил ему такую игрушку! Покладистый характер в комплекте не идет, как и девственность!

У меня всего сутки, чтобы избавиться от нее. Время пошло!

#оборотни #юмор #властный герой #девственница #жаркий секс #находчивая героиня #ведьмы #Нью-Йорк #ХЭ

Отрывки

1.

Вот бывает, мозгами отлично понимаешь, как правильно. Знаешь, чего делать не стоит. И что? И ни черта! Все равно поступаешь вопреки доводам рассудка! Творишь фигню, да так вдохновенно, что сам себе завидуешь!

Я виртуозно провел переговоры с Андреевым. Зимогор меня должен расцеловать за те условия, которые я выбил из этого мерзавца! Мой альфа и на половину не мог рассчитывать! Теперь, уверен, будет пьянствовать и всем хвалиться, что ведет дела с кланом Андреевых.

И что после такого сделал я? Полукровка, который поднялся у Зимогора так, что стал правой рукой? Отправился в отель отсыпаться, чтобы завтра с самого ранья приступить к работе и, как трудолюбивый пчел, до попы в мыле, жужжа от восторга, пахать в порту, принимая первую партию груза?

Ага, если бы! Я долбодятел. И повел себя соответственно. Вышел в сад из особняка. Побродил по нему, отзвонился боссу, порадовал его. Вспыхнувший на третьем этаже свет привлек мое внимание. Окно распахнулось. И кого я увидел? Правильно, Лию.

Что надо было сделать? Вот именно, ехать в отель.

А что сделал я?

А я залез к ней в комнату.

2.

Вздохнула, глядя на него, голого и спящего. Такой... Родной? Как такое возможно, знаю его меньше суток? Может, это какой-нибудь синдром девственницы, не знаю, как еще назвать. Осталась бы, очень этого хочу! Позавтракать с ним, погулять по городу. Хотя кого обманываю? Мы весь день провели бы в постели, и так понятно!

Я должна уйти - для его же пользы. Мир оборотней жесток. Особенно, к людям. Со вздохом сожаления подобрала свою одежду с пола, подошла к панорамному окну. Нью-Йорк купался в розовеющем рассвете. Вот и развеялась моя сказка. Принц дрыхнет, город за окном снова скалится клыками небоскребов, а Золушке пора улепетывать.

3.

Она реагирует на меня - как раз так, как мужчине хочется, чтобы на него реагировала красивая девушка. Немного смятения, много желания, предвкушение, щепотка ужаса и намерения сбежать.

Я усмехнулся - да, именно это красотка и намерена, похоже, сделать. Вытянулась в струну, затаила дыхание, готова рыбкой нырнуть в коридор, едва откроется лифт. Язык тела сдал ее намерения с потрохами. Но этому не бывать. Нужно перебить твой страх более приятными эмоциями. Что ж, сделаем.

Едва створки лифта разъехались, дав ей отмашку на старт, я обхватил крошку за талию и прижал к себе. Секунда сопротивления, и она обмякла, прижавшись ко мне спиной. Дыхание сбилось у обоих, а сердца застучали так, будто тоже хотели сбежать.

- Идемте, Лилия.

- Куда? - тихо отозвалась она. - Мне и тут хорошо!

- В номере нам будет удобнее.

4.

Я почуяла его куда раньше, чем он меня. Кожей ощущала, как он кружит вокруг вигвама, чувствовала его желание. Оно даже на расстоянии разжигало во мне ответные чувства. Лежала, не дыша, надеясь, что скоро уйдет. Но как бы не так! Более упрямого существа, чем Барсов, на свете нет!

Вздрогнула, когда смартфон наябедничал об смс. Не отвечу. Еще одно сообщение. Еще сто одно. Этот волк мне сейчас всех девчонок перебудит! Включилась в переписку. Хихикнула, качая головой. Он всерьез надеется меня выманить наружу? А то я не знаю, что тогда будет.

Тело полыхнуло и сладко заныло, стоило представить, что ждет Лунную волчицу в непроглядной, терпкой, первобытной ночи. Нельзя. Развлеклась и хватит. С сожалением выдохнув, отключила телефон. Вряд ли теперь усну. Совесть тоже дрыхнуть не собиралась - в отличие от здравого смысла. Почему я чувствую себя предательницей? Ведь все сделала правильно!

Волчий тоскливый вой, который наполнил собой ночь, разорвал сердце в клочья. Я знала, чей он. Понимала, кому адресован. Без труда читала это послание, впитывая душой. Закрыла глаза, застонав. Да чтоб тебя, Барсов!

Конец



Оглавление

  • Амеличева ЕленаВерни долг, дракон !Пролог
  • Часть 1 Оберег рода Серпентов Глава 1 Амулет
  • Глава 2 Другой долг
  • Глава 3 Столица
  • Глава 4 Обещание
  • Глава 5 Играть с драконом
  • Глава 6 Эхо из прошлого
  • Глава 7 Тени в небе
  • Часть 2 Лазейка Глава 1 Красота
  • Глава 2 Лазейка
  • Глава 3 Праздник
  • Глава 4 Претенденты
  • Глава 5 Судьба
  • Часть 3 ОхотаГлава 1 Экзотические ощущения
  • Глава 2 Наряд для не-леди
  • Глава 3 Раздраконить дракона
  • Глава 4 Его Величество
  • Глава 5 Косуля
  • Глава 6 Драконий танец любви
  • Часть 4 Жених и невеста Глава 1 Булочки
  • Глава 2 Скрестить мечи
  • Глава 3 Два пути
  • Глава 4 Пей до да, проснешься не одна
  • Глава 5 Ревность
  • Глава 6 Поймать удачу
  • Глава 7 Пламя
  • Часть 5 Драконий огонь Глава 1 Охрана для ухи
  • Глава 2 Защитное око
  • Глава 3 Для чего коту шарики под хвостом?
  • Глава 4 Огненный трактат
  • Глава 5 Драконье древо
  • Глава 6 Драконий огонь
  • Глава 7 Испытание
  • Часть 6 Пожар Глава 1 Купание в небе
  • Глава 2 Оседлать Дарьяра
  • Глава 3 Все могут короли
  • Глава 4 Добыча
  • Глава 5 Пожар
  • Глава 6 Страх
  • Глава 7 Потайной ход
  • Глава 8 Двадцать лет назад
  • Глава 9 Женихи
  • Глава 10 Подумать
  • Глава 11 Острые клыки правды
  • Часть 7 Поздно Глава 1 Поздно
  • Глава 2 Совершенно один
  • Глава 3 Важное
  • Глава 4 Не думать
  • Глава 5 Разбойничья контора
  • Глава 6 Квиты
  • Глава 7 Тайфун
  • Глава 8 Схватка
  • Часть 8 Дракон и русалка Глава 1 Семья страусов
  • Глава 2 Серьги
  • Глава 3 Качели
  • Глава 4 Дракон и русалка
  • Глава 5 Доброе утро
  • Глава 6 Что приносят деньги
  • Глава 7 Гады чешуйчатые
  • Глава 8 Умник
  • Глава 9 Много будешь знать
  • Часть 9 Холода Глава 1 Холода
  • Глава 2 Карась
  • Глава 3 Ребенок
  • Глава 4 Черная карета
  • Глава 5 Правда
  • Глава 6 Горько
  • Глава 7 Поверь мне
  • Глава 8 Свадьба
  • Часть 10 Пробуждение Глава 1 Госпожа Судьба
  • Глава 2 В темнице
  • Глава 3 Пробуждение
  • Глава 4 Едины
  • Часть 11 Огонь Глава 1 Дурнота
  • Глава 2 Жар
  • Глава 3 Прохлада
  • Глава 4 Ответ Огня
  • Глава 5 Истинная королева
  • Эпилог
  • Конец
  • Teleserial Book